Pourquoi Lotus dit que cette fois sera différent

Geely Lotus Phil Popham
2019-04-17 08:30.

Lorsque vous pensez à des constructeurs automobiles de boutique décousus qui parviennent d'une manière ou d'une autre à se traîner, malgré la vente de produits de qualité de fabrication parfois discutable et à très faible volume, Lotus est probablement en tête de votre liste. Même après plusieurs bloqué les projets et mises à feu et départs des différents directeurs généraux avec des visions différentes , la marque britannique est miraculeusement toujours là.

Maintenant, sous un nouveau propriétaire une fois de plus et avec des projets ambitieux pour démarrer, cela semble certes un peu rincer et répéter . Mais la renaissance de Lotus cette fois-ci pourrait être plus prometteuse que jamais.

Cela signifie de nouvelles voitures. Sur toute la ligne, cela signifie plus de voitures que de simples voitures de sport. Mais il y a beaucoup de travail à faire pour y arriver en premier.

En mai 2017, nous avons appris que Geely, le gigantesque conglomérat chinois qui possède également Volvo, a acheté une participation majoritaire dans Lotus à Proton. Environ un an plus tard, Jean-Marc Gales , alors PDG de Lotus, a démissionné, invoquant des raisons personnelles.

Quelques mois plus tard , la société a nommé Phil Popham comme nouveau PDG. Ses années d'expérience avec Jaguar Land Rover étaient sans aucun doute considérées comme un atout.

Récemment, Popham s'est assis avec nous pour une interview sur les nouveaux débuts de Lotus. Il a comparé l'entreprise dont il a récemment été chargé à une «start-up de 70 ans».

«Nous sommes une entreprise assez petite», a-t-il déclaré, «avec d'énormes possibilités de croissance.»

Mais pour nous, les consommateurs et les nerds, les activités de la haute direction de Lotus n'ont pas autant d'importance que leurs résultats, les voitures. Et il est sûr de dire que Lotus a besoin de nouveaux.

Actuellement, l'entreprise n'en fabrique que trois: l'Elise, l'Exige, l'Evora et une édition spéciale occasionnelle . Récemment, l'Evora est la seule Lotus à conduire tous les jours que tout le monde aux États-Unis peut acheter, car l'Elise et l'Exige ont cessé d'être vendues ici en 2011 .

Au Salon de l'auto de Shanghai de cette année, Lotus a dévoilé la Type 130 , une hypercar entièrement électrique. Aucune spécification ni aucun détail n'ont accompagné le dévoilement, mais Lotus m'a assuré qu'il était très proche de la production.

Bien sûr, le scepticisme est juste. Sain, même, car la dernière fois que Lotus a fait un bruit comme celui-ci, c'était un incident infâme au Mondial de l'Automobile de Paris 2010. Lotus a surpris tout le monde avec non pas un mais six débuts de concept de voiture . C'était une annonce incroyable, que beaucoup voulaient voir se produire. Mais personne ne pouvait vraiment savoir où Lotus tirerait l'argent d'un projet aussi ambitieux.

Au fil du temps, aucun des projets ne s'est concrétisé, pas même le nouvel Esprit, qui semblait être le plus proche de la préparation à la production et qui aurait un V8 de 5,0 litres de 600 chevaux de Ferrari . Il a été officiellement annulé en 2013, trois ans après ses débuts conceptuels.

Mais cette fois, ce sera différent. Du moins, Geely l'espère.

Geely a acheté Volvo en 2010 et depuis lors, nous, du côté des consommateurs, avons constaté une amélioration considérable de la qualité et du design de Volvo - et surtout, des ventes. Forbes a rapporté que les ventes de Volvo sous Geely avaient atteint des niveaux records. En fait, les Volvos sont aujourd'hui plus suédois que jamais et se retrouvent même en concurrence avec Mercedes et BMW.

Le style de gestion de Geely semblait être de donner à Volvo beaucoup d'argent pour faire les choses Volvo, puis "nous a laissés seuls et a eu la patience en tant qu'investisseur de ne pas prendre notre argent mais de le réinvestir dans un nouveau portefeuille de produits", a déclaré un dirigeant de Volvo. Bloomberg en 2018.

Geely, selon Popham, a donné à Lotus trois choses principales qui, selon lui, leur donneront la capacité de réussir. La première? Argent. Avec de l'argent, des plans d'affaires agressifs peuvent être réalisés, un nouveau produit peut être développé.

«Ils nous ont donné la stabilité financière nécessaire pour investir bien plus que ce que nous avons pu faire en tant qu'entreprise autonome aujourd'hui», m'a-t-il dit.

Récemment, Bloomberg a rapporté que Lotus envisageait un investissement «d'au moins 1,5 milliard de livres (1,9 milliard de dollars) pour relancer la marque britannique emblématique». Popham a déclaré que le chiffre cité était en fait «conservateur», mais a refusé de donner des détails.

Le second est l'accès. Geely possède des installations d'ingénierie en Chine, en Allemagne, en Suède et au Royaume-Uni. Plus récemment, Automotive News Europe a rapporté que Geely avait commencé la construction de son usine d'assemblage de 1,3 milliard de dollars à Wuhan, en Chine. Cette usine produira «des véhicules haut de gamme, y compris [pour] la marque Lotus».

Toutes ces usines donneront à Lotus la capacité de puiser dans des programmes établis, des activités d'ingénierie, de conception et d'externalisation de projets. De toute évidence, il s'agit d'un «énorme avantage pour une petite entreprise», selon Popham.

«Tout le lancement du produit et la gestion du programme ont lieu chez Lotus au Royaume-Uni», a-t-il expliqué, «mais nous sommes en mesure d'externaliser des lots de travaux à nos parents et aux sociétés du groupe.»

Et troisièmement, de nouvelles recrues, de nouveaux talents. Remplissez la main-d'œuvre. Lotus a la capacité de reconstituer son équipe pour faire le travail.

«[Geely] a acheté l'entreprise avec de grandes aspirations à recréer et à dépasser ce que nous avons fait au cours des 70 dernières années», a déclaré Popham. «Nous avons toute l'histoire, mais nous espérons pouvoir agir comme une start-up agile: rapide dans la prise de décision, en regardant chaque opportunité de manière assez entrepreneuriale en termes d'esprit et mais en fait avec la certitude que le soutien de Geely peut fournir . »

Les choses chez Lotus étaient visiblement calmes ces dernières années. Selon le nouveau PDG, il n'y avait tout simplement pas assez d'investissement pour développer l'entreprise, ni les ressources nécessaires pour développer l'entreprise. La société, semble-t-il, n'a pu que continuer à tracer de nouvelles versions de ses voitures existantes.

Mais je soupçonne qu'une partie de la raison pour laquelle Lotus n'a pas été simplement perdu des yeux du public a dû être parce qu'il s'était construit une solide réputation et une reconnaissance au fil des ans. Geely, en achetant Lotus, achetait également cette reconnaissance des consommateurs et des passionnés. Il est difficile pour toute entreprise de se développer à partir de zéro - et en voici une qui l'avait déjà.

La première voiture de Lotus née sous une nouvelle direction est la Type 130, qui marque la première toute nouvelle voiture de série de la société depuis l' Evora en 2008 , qui semble beaucoup plus ancienne qu'il y a à peine dix ans. L'Evora, bien que bon en soi, est vieux. Il est temps pour quelque chose de nouveau.

«Nous investissons dans une nouvelle voiture de sport que le monde verra vers la fin de l'année prochaine et sera en vente quelque temps après», a révélé Popham. «Et ce ne sera pas électrique, ce sera une nouvelle voiture de sport qui s'appuiera sur ce que nous avons aujourd'hui, mais qui vise à attirer un public plus large que ce que nous avons actuellement.

Il a dit qu'il aurait tout ce que les fans attendraient d'une Lotus - expérience de conduite, dynamique sur route, performances - mais il "abordera et améliorera également certains des facteurs d'hygiène qui limitent l'attrait de nos produits aujourd'hui." Les facteurs énumérés comprenaient l'entrée et la sortie, l'ergonomie, les niveaux de raffinement, la connectivité. La voiture à venir et sans nom aurait toutes ces caractéristiques qui, espérons-le, la rendraient utilisable quotidiennement.

«On dirait que vous décrivez un SUV», dis-je, méfiant. Après tout, il a été rapporté en 2015 qu'un SUV Lotus fabriqué en Chine arriverait en 2019. Mais tout cela était sous Proton et alors PDG Jean-Marc Gales. Qui sait ce qui est même arrivé à ces plans.

«Non, non, c'est définitivement une voiture de sport», m'a assuré Popham. «Vraiment une voiture de sport. Les limitations quotidiennes seront abordées dans la nouvelle voiture de sport, mais ce sera absolument une voiture de sport. »

«De plus», a-t-il ajouté, «nous investissons dans une toute nouvelle plate-forme pour les voitures de sport, ce qui prend au moins quatre ans pour mettre une nouvelle plate-forme sur le marché. Et cela engendrera un certain nombre de voitures de sport.

Le plan de Lotus, comme Popham l'a décrit, est de se rétablir avec des «voitures de sport de premier ordre». cela, il considérera d'autres segments dans lesquels il peut se ramifier, mais pour l'instant, il semble que Lotus s'en tient aux choses amusantes. Cependant, il n'a pas précisé ce qu'il entendait par diriger de classe.

Dans tous les cas, cela ressemble à une trajectoire qui semble très similaire à celle de Porsche.

Porsche a fait ses armes en tant que constructeur de voitures de sport et fabrique désormais de grands SUV de luxe. Mais une partie de la différence entre Lotus et Porsche réside dans la qualité et le volume. Pour le dire franchement, Porsche est établie. Lotus ne l'est pas. Pas encore du moins.

Popham a insisté sur le fait qu'il ne compare pas Lotus avec Porsche, car il pense que son entreprise a un «positionnement unique». Mais il a admis que Lotus faisait «des choses similaires» à Porsche en termes de «développement d'une entreprise de voitures de sport».

Ce ne sera probablement pas facile, cependant. Les voitures de sport sont généralement des achats discrétionnaires, pas des vendeurs à gros volume. Il sera intéressant de voir comment Lotus s'y retrouvera.

Avec le dévoilement du Type 130, il est naturel de se demander si Lotus envisage de passer au tout électrique. Compte tenu des autres marques électriques de Geely (Polestar, Geometry , Lynk & Co ), cela aurait du sens, car l'électrification semble être une priorité pour l'entreprise chinoise.

Popham a confirmé que «la propulsion électrique fera certainement partie de notre stratégie à l'avenir et à plus long terme». Toutes les futures Lotus auront une offre électrifiée, ce qui signifie probablement soit tout électrique, soit une forme de technologie hybride.

«C'est une question de performance, de maniabilité, d'expérience de conduite et c'est ce que nous pensons pouvoir faire avec les versions électriques de nos voitures également», a-t-il déclaré.

Comment Lotus maintiendra la philosophie «simplifier, puis ajouter de la légèreté» avec les batteries et la technologie sera invariablement un défi, mais Popham semble convaincu que l'entreprise sera en mesure de réussir.

Comme toujours, il est facile de peindre des plans grandioses et ambitieux à l'aube d'un nouveau partenariat. Lotus a certainement déjà été coupable de cela. Les réaliser est une toute autre bête. Mais cette fois-ci, les choses sont différentes. Les choses se sentent un peu moins slapdash. Un peu moins mince. C'est peut-être parce qu'il y a beaucoup d'argent impliqué cette fois.

L'excitation, en tout cas, est tangible. Surtout pour les employés de longue date de Lotus comme Simon Wood .

Il est le spécialiste technique en chef de Lotus et a rejoint l'entreprise en 1983, quelque neuf mois après le décès de Colin Chapman. Wood, à l'exception d'un court passage chez Bugatti au début des années 90, est resté chez Lotus depuis lors.

Il m'a dit qu'il y voyait un excellent endroit où travailler en tant qu'ingénieur.

Simon Wood

«Il y avait et il y a une liberté d'essayer des idées… d'essayer d'améliorer quelque chose», a-t-il écrit dans un courriel. «Pour Lotus,« mieux »est généralement plus léger, plus rapide, plus agile, pour être différent. Où auriez-vous pu être impliqué dans les moteurs de recherche à combustion optique monocylindre, des moteurs d'avion aux centrales électriques F1, des châssis collés, des matériaux de carrosserie composites et des suspensions actives? »

Le long mandat de Wood chez Lotus signifie qu'il a vu de nouveaux propriétaires aller et venir. Je lui ai demandé en quoi travailler avec Geely était différent de celui de Proton, l'ancien propriétaire de Lotus.

«J'ai rencontré plusieurs propriétaires de l'entreprise au fil des ans», a-t-il convenu. «Tous ont voulu faire le meilleur pour la marque et produire des voitures de sport fantastiques. Proton était propriétaire depuis longtemps et fournissait un soutien constant. Geely a donné un nouvel élan à l'avenir de Lotus. Surtout, je vois une volonté claire d'augmenter les volumes avec des produits centrés sur le client qui restent fidèles aux performances de la marque et à la performance dynamique de nos voitures. L'amélioration de la qualité des voitures actuelles et les futurs plans de nouveaux produits font de Lotus un endroit passionnant.

«Quelqu'un a dit un jour que travailler chez Lotus était comme un avion qui décolle, accélère sur la piste, mais n'atteint jamais assez de vitesse pour décoller. Maintenant, nous avons l'impression d'être sur le point de rotation et prêts à grimper.

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