Pourquoi le coronavirus pourrait mener à plus de braconnage de rhinocéros

Un rhinocéros avec une corne taillée, ce qui peut en faire une cible moins importante pour les braconniers.

Les marchés d'animaux sauvages en direct ont temporairement fermé à travers la Chine et la pollution de l'air diminue dans les villes du monde entier sous clé en raison de la pandémie de coronavirus. Cela donne à la nature un peu d'espace pour respirer alors même que le virus fait des ravages sur l'humanité. Mais en Afrique australe et orientale, les risques pour la faune augmentent à mesure que les braconniers deviennent plus effrontés dans les pays fermés.

La plupart du tourisme faunique en Afrique s'est arrêté du jour au lendemain en réponse à la pandémie mondiale de coronavirus, apportant des revenus à de nombreuses personnes travaillant dans ou à proximité des parcs nationaux et des réserves de gibier et de faune privées. La plupart de ces zones de conservation de la faune dépendent entièrement de l'argent des touristes pour embaucher des gardes anti-braconnage, ce qui fait craindre qu'ils ne soient licenciés si le verrouillage se poursuit.

Les écologistes ont déclaré à Earther qu'en l'absence de présence humaine dans les parcs, alors que les voyagistes ferment leurs magasins, les conditions sont idéales pour les braconniers. Alors que de nombreux animaux seront chassés pour la viande ou pour les pièces, le braconnage organisé est particulièrement susceptible de cibler les rhinocéros, qui sont tués pour leurs cornes précieuses .

Même avant la crise des coronavirus, les rhinocéros étaient durement touchés par le braconnage. Près de 8000 rhinocéros ont été tués illégalement entre 2008 et 2018 en Afrique du Sud, où se trouvent 80% des rhinocéros africains. Avec seulement environ 5 500 rhinocéros noirs et 18 000 rhinocéros blancs , le braconnage à ce niveau pourrait les anéantir de notre vivant. Avant 2008 , les efforts de conservation avaient conduit à une augmentation spectaculaire des deux espèces. Si le braconnage s'arrêtait, les rhinocéros pourraient rebondir.

Mais la pandémie de coronavirus a jeté les efforts pour freiner le braconnage dans le désarroi. Alors que les verrouillages n'ont commencé que récemment en Afrique du Sud et au Botswana, de façon anecdotique, il y a déjà eu une augmentation du braconnage des rhinocéros. Nico Jacobs, pilote d'hélicoptère avec Rhino 911 en Afrique du Sud, a déclaré à Earther qu'au cours des 10 derniers jours, il est sorti pour enquêter et tenter de sauver neuf rhinocéros attaqués par des braconniers dans deux parcs nationaux. Aucun n'a survécu, mais dans deux cas, les veaux avaient été épargnés et il les a transportés par avion vers un orphelinat de rhinocéros.

«J'ai fait ce travail pendant 15 ans et je n'ai jamais été aussi occupé», a-t-il déclaré à Earther. «Maintenant, ce n'est même pas encore une pleine lune. Première pleine lune pendant la période de verrouillage, nous allons avoir une sacrée surprise. " Lorsque la lune est pleine, les braconniers peuvent se déplacer sans lampe de poche, ce qui signifie qu'ils sont moins susceptibles d'être détectés par les patrouilles anti-braconnage.

Dans la province du nord-ouest de l'Afrique du Sud, Lynne MacTavish cherche désespérément à sauver les rhinocéros de sa réserve . Le personnel anti-braconnage patrouille dans la réserve 24 heures sur 24 avec des jeeps et des chiens; MacTavish elle-même se lève à 4 h 30 tous les matins pour faire son quart de travail. Déterminée à continuer à payer son équipe de 21 personnes, elle a réduit de 50% les salaires de la direction et a cessé de tirer des revenus pour elle-même. Elle sait que si elle licencie des gardes, les rhinocéros sur ses terres courront un risque immense, tout comme les 131 membres de la famille des gardiens qui dépendent directement du salaire de son équipe. Cependant, elle a dit à Earther que renoncer n'est pas une option.

«Nous aimons nos rhinocéros», a-t-elle déclaré. Si nous arrêtons de nous occuper d’eux, ils n’ont nulle part où aller. »

Un veau rhinocéros est récemment devenu orphelin après que sa mère a été tuée par des braconniers avant d'être transportée dans un orphelinat.

La protection des rhinocéros est une entreprise coûteuse. En plus des équipes anti-braconnage, MacTavish taille également les cornes des rhinocéros de sa réserve . Cette procédure indolore réduit la probabilité que les animaux soient tués par les braconniers. Constituée de la même substance que les ongles des doigts et des orteils, la corne de rhinocéros repousse, ce qui signifie qu'une taille coûteuse de la corne doit être effectuée chaque année.

Tim Davenport, directeur de la conservation des espèces pour l'Afrique à la Wildlife Conservation Society , a déclaré qu'il pensait qu'il était trop tôt pour dire si le coronavirus causait déjà plus de décès de rhinocéros en Afrique de l'Est. Mais il s'attend à une vague de braconnage dans les semaines et les mois à venir alors que les gens s'abritent sur place.

«Les syndicats du crime organisé n'envoient pas de braconniers là où la densité humaine est élevée», a-t-il déclaré à Earther. «Avec moins de monde, il est inévitable que des activités illégales se produisent.»

Davenport a déclaré que, contrairement à la chasse à la viande, le braconnage des éléphants et des rhinocéros était des activités criminelles hautement organisées. Il faut des groupes bien financés et fortement militarisés dotés de fusils de gros calibre pour abattre de gros animaux comme les rhinocéros et des connexions internationales pour transporter la corne de rhinocéros vers les pays où elle est achetée . La plupart des groupes impliqués dans le braconnage organisé sont, au moins dans les rangs supérieurs, également impliqués dans d'autres trafics illégaux tels que la drogue, les armes et le trafic de femmes .

Tout le monde avec qui Earther parlait était préoccupé par l'argent. Même si de petits dons font une différence - par exemple, 12 $ sont un réservoir de carburant pour une jeep anti-braconnage - un financement à plus long terme est nécessaire pour maintenir les patrouilles. Outre le manque d'argent pour les touristes, les ONG de conservation qui comptent sur de grands donateurs et philanthropes ressentent déjà la pression à mesure que la récession s'intensifie.

Les éclaireurs anti-braconnage Jonas et Kagiso s'entraînent dans la réserve de MacTavish.

«Nous sommes confrontés à des syndicats organisés qui gagnent beaucoup d'argent avec la corne de rhinocéros» , a déclaré à Earther Map Ives, directeur de Rhino Conservation Botswana . «Nous ne pouvons rien récolter comme l'argent dont ils disposent. Nous avons besoin de dizaines de millions de dollars par an, et nous avons de la chance si nous en obtenons un million. Les gouvernements africains doivent s'attacher à élever leur population. Ils ne peuvent donc pas financer la conservation, même lorsque leur économie repose sur le tourisme faunique. Nous avons besoin d'argent de l'extérieur. »

Alors que tout le monde à qui Earther s'est entretenu a souligné que le commerce de la corne est conduit par de riches acheteurs et des gangs criminels bien financés, la montée du chômage semble susceptible de pousser les gens ordinaires à rechercher des braconniers.

La sécheresse, conforme aux projections climatiques, a déjà fait des ravages sur la faune et le tourisme dans de nombreuses régions d'Afrique australe et orientale et a apporté la misère à des millions de personnes . Si le verrouillage du coronavirus conduit à davantage de braconnage, les économies de pays comme le Botswana - où le tourisme contribue à un dollar sur sept - auront du mal à se redresser. Bien que la durabilité à long terme des touristes aériens à travers le monde soit discutable, elle est actuellement essentielle pour conserver les espèces emblématiques de l'Afrique et soutenir les moyens de subsistance locaux. Davenport espère que les gens feront le lien entre notre traitement du monde naturel et la pandémie actuelle, et commenceront à financer beaucoup mieux le travail environnemental.

«Il y a une perception que la conservation est une forme de luxe», a-t-il déclaré. «La crise corona montre que ce n'est pas le cas et que nous en avons plus que jamais besoin.»

Claire est une batgirl tropicale devenue exploratrice d'interfaces scientifiques et pratiques, maintenant consultante scientifique indépendante et écrivaine. Elle est dans la justice environnementale, la désobéissance civile et la coexistence homme-faune.

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