Pato O'Ward prouve qu'IndyCar est sa place

Pato O'Ward célèbre sa deuxième victoire de la saison 2021 au Grand Prix de Détroit.

"J'aime gagner, et je ne suis pas ici pour faire autre chose que gagner", a déclaré Patricio O'Ward, pilote de l'équipe Arrow McLaren SP IndyCar n ° 5, lors d'une récente conversation à Jalopnik avant la course de ce week-end à Road. Amérique. « Nous sommes tous des pilotes de course et nous voulons tous nous battre. Et c'est ce qui me motive.

Il n'a jamais été surprenant qu'O'Ward, qui porte le surnom de Pato, ait été un pilote d'enfer. Il suffit de regarder ses résultats Pro Mazda : sept victoires en 16 courses en 2016. Regardez l'année où il a remporté le championnat Indy Lights 2018 avec neuf victoires en 17 courses. Regardez sa séquence de victoires presque parfaite avec Performance Tech dans IMSA en 2017. Voici un gars qui le tue .

Mais la carrière d'O'Ward, 22 ans, n'a pas toujours reflété ce succès en piste.

« Ça a été une course difficile, honnêtement », m'a dit O'Ward – un euphémisme, dirais-je. « Les moments difficiles de ma carrière ou de ma vie, c'est ce qui me pousse à concourir. Les hauts sont certainement ce qui continue de vous conduire, mais le feu en quelqu'un - dans ce cas-ci moi - pour vraiment faire quelque chose de bien des gens qui doutent de vous, il n'y a rien de plus gratifiant de prouver à tout le monde que vous l'avez et que vous l'accomplissent.

Les débuts d'O'Ward en IndyCar au Sonoma Raceway en 2018.

Revenons à il y a quelques années à peine. Le titre Indy Lights d'O'Ward lui a garanti quelques courses dans la série IndyCar de l'année suivante dans le cadre du package du championnat. Ses débuts lors de la finale de la saison IndyCar de cette année à Sonoma Raceway l'ont vu commencer cinquième et terminer neuvième avec Harding Racing, le meilleur résultat de l'équipe toute la saison. Il a signé avec Harding lors de la deuxième entrée à temps plein de l'équipe pour 2019. Les choses semblaient bien.

Ensuite, il y a eu des problèmes avec son parrainage qui ont vu Harding abandonner O'Ward. Le pilote mexicain a signé avec Carlin, mais il a quitté le championnat lorsque l'équipe junior de Red Bull Racing a vu le talent d'O'Ward et a cru qu'il pourrait le combler dans son programme. Ils offriraient à O'Ward quelques essais en Formule 2, mais il était sur la bonne voie pour atteindre le plus haut niveau du sport automobile international : la Formule 1.

Il n'y avait qu'un seul problème : la Super Licence O'Ward.

En bref, une Super Licence est décernée par la FIA qui permet aux pilotes de concourir en F1 s'ils possèdent certaines qualifications. Vous pouvez gagner des points pour votre Super Licence en remportant, par exemple, un championnat Indy Lights, mais O'Ward a eu un problème. Pas assez de pilotes ont participé à la série Indy Lights l'année où il a remporté son championnat; seulement sept coureurs étaient en compétition à temps plein. Cela signifiait que, alors que O'Ward aurait normalement les points de Super Licence requis pour concourir en F1, il avait perdu certains de ces points en raison d'une technicité qui considérait essentiellement Indy Lights inapte à être un championnat international légitime.

Pour ajouter l'insulte à la blessure, O'Ward n'avait pas réussi à se qualifier pour l'Indy 500 après une chute brutale en 2019. Il avait désespérément besoin de faire une pause, mais il ne semblait tout simplement pas que cela se produirait.

«C'est une course difficile, honnêtement. Cela a été difficile », a déclaré O'Ward. Mais il a souligné que la rupture entre lui et Red Bull était réciproque.

« Les choses n'ont pas vraiment fonctionné parce que c'était hors de notre contrôle. Red Bull ne pouvait pas m'utiliser pour ce pour quoi ils voulaient m'utiliser, c'est-à-dire pour un siège en Formule 1 », m'a dit O'Ward. "Ils ont dit, vous avez une grande chance avec McLaren en IndyCar. C'est ton avenir. Nous ne voulons pas faire obstacle à cela. J'ai dit, d'accord, prenons des chemins séparés.

De la façon dont O'Ward le dit, le patron de McLaren, Zak Brown, le guettait depuis un certain temps. Brown a été le premier appel qu'il a fait quelques minutes après le pliage du contrat Red Bull.

"Quelques jours plus tard, [Brown] m'a appelé et m'a dit:" nous pouvons offrir ceci et ceci et cela ", et nous l'avons fait signer", a déclaré O'Ward.

Il était officiellement un pilote IndyCar à temps plein.

O'Ward après sa première victoire en IndyCar au Texas Motor Speedway.

Alors que O'Ward lançait la saison 2020 retardée par les coronavirus, il était évident qu'il allait réussir, mais j'ai prédit qu'il faudrait un an avant qu'il ne trouve vraiment sa place. À certains égards, j'avais raison ; O'Ward avait besoin d'une chance de retrouver sa forme, mais il l'a trouvée rapidement. À la fin de l'année, tout le monde savait que ce ne serait qu'une question de temps avant qu'O'Ward ne franchisse la ligne d'arrivée en tête du peloton. En fait, il était honnêtement surprenant qu'il n'ait pas transformé ses incroyables performances en victoire en 2020; il a terminé la saison quatrième au championnat général, après avoir marqué quatre podiums.

Maintenant, O'Ward est le premier vainqueur répété d'une saison 2021 très compétitive. Au moment d'écrire ces lignes, il mène le championnat avec un seul point d'avance sur Álex Palou. Il a une avance assez considérable sur le champion en titre Scott Dixon. C'est un témoignage du succès qu'Arrow McLaren SP et O'Ward ont pu obtenir ensemble.

"Ils sont comme une deuxième famille pour moi", a déclaré O'Ward à propos de son équipage Arrow McLaren SP. "La plus grande chose que je puisse retenir, c'est que tout le monde dans l'équipe sait que je suis mon plus grand critique. La dernière chose qu'ils pensent à ajouter à mon assiette est la pression parce qu'ils savent qu'il y en a déjà beaucoup là-bas, et tout vient de moi. Ils comprennent ce que c'est que d'être à ma place. Ils me laissent juste être moi.

"C'est vraiment, vraiment sympa parce que vous pouvez alors vraiment profiter de votre temps lorsque vous êtes avec eux les week-ends de course ou que vous voyagez avec eux lors de journées médiatiques ou de simulateurs ou quoi que ce soit. Je peux être moi-même. Je n'ai pas besoin d'être un robot, ce qui est vraiment sympa en fin de compte parce que les gens peuvent me voir et non une forme de moi essayant de perfectionner la façon dont je veux me présenter.

Et il ne semble pas ralentir de si tôt. En fait, O'Ward semble juste devenir plus fort.

"Notre travail acharné montre que nous sommes sur la bonne voie pour atteindre ce que nous voulons accomplir cette année, mais il reste encore tellement de courses à parcourir", a-t-il déclaré.

"J'adore rivaliser avec des légendes comme Dixon, [Josef] Newgarden, [Will] Power, [Ryan] Hunter-Reay. Ce sont des gars que je respecte beaucoup, que j'idolâtre depuis que je suis gamin. C'est vraiment cool de partager la piste de course avec eux et de rivaliser avec eux », a-t-il déclaré. « C'est une chose de partager la piste de course avec eux et de recevoir une fessée, mais c'en est une autre d'être sur la bonne voie avec eux et d'être réellement en compétition contre eux, de courir contre eux, de rouler avec eux. Vraiment, ce que nous voulons tous faire, c'est leur donner du fil à retordre. Nous sommes là pour les victoires, les victoires et les célébrations.

Quant à l'avenir ? O'Ward n'est pas prêt à chercher si loin.

« Je suis très concentré sur le travail à accomplir ici en IndyCar. Je veux faire du bon travail pour Arrow McLaren SP », a-t-il déclaré.

Il a exprimé avec poésie à quel point ce serait agréable de courir sur l'Autodromo Hermanos Rodriguez à Mexico, en disant : "C'est vraiment un grand rêve pour moi, pouvoir courir en IndyCar devant mon pays... Ce serait un événement à guichets fermés.

Beaucoup de gens ont voulu spéculer sur ses chances en dehors de l'IndyCar, en particulier dans le camp de la F1. Après tout, O'Ward est encore jeune, et un passage sur la plus grande scène du sport automobile a sans aucun doute un certain attrait, sinon pour la compétition, alors simplement pour le prestige. Il est ravi d'essayer une voiture de F1, sa récompense pour avoir remporté sa première victoire en IndyCar, mais ses attentes pour l'événement sont raisonnables.

"[Les voitures de F1] ont l'air ridicules , surtout quand elles consomment peu de carburant, volent à pleine puissance, à pleine force d'appui, toute l'adhérence", a-t-il déclaré. Ils ont l'air assez spectaculaires. Je suis vraiment excité de ressentir à quoi ils ressemblent. Et travailler juste avec McLaren et les ingénieurs, en essayant d'aider de toutes les manières possibles.

Mais O'Ward n'a pas voulu développer davantage.

« À l'avenir, si quelque chose se produit en Formule 1 ou ailleurs, nous verrons », a-t-il déclaré. "Mais en ce moment, j'ai un travail et un travail à terminer et à bien faire, qui est d'essayer de gagner le championnat IndyCar. Je sais que c'est aussi important pour l'équipe que son championnat de Formule 1. J'adorerais faire ça avec eux.

« Et puis nous verrons. On verra ce que l'avenir me réserve. Mais en ce moment, je profite vraiment de mon temps en IndyCar. J'apprécie vraiment la course, la compétitivité, l'ambiance. C'est juste vraiment sympa.

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