Nous pensions que ces invertébrés microscopiques n'avaient jamais eu de relations sexuelles. Peut-être que nous avions tort.

Il y a de fortes chances que vous n'ayez jamais entendu parler de rotifères bdelloïdes, d'étranges créatures microscopiques qui vivent généralement dans les étangs et les ruisseaux d'eau douce. Dans le grand schéma des choses, ils sont liés aux arthropodes, un groupe qui comprend les insectes, les araignées et les crustacés. Mais honnêtement, ils appartiennent à une classe unique. Et ils n'ont pas de relations sexuelles.

Je ne lis pas beaucoup d'articles qui m'époustouflent complètement. Cet article de génétique sur les bdelloids est l'un d'entre eux. Un groupe de biologistes, dirigé par Matthew Meselson ( le même type que nous pouvons remercier de nous avoir montré que les chromosomes obtiennent un brin d'ADN de chaque parent ), a trouvé des preuves de recombinaison sexuelle - également connue sous le nom de sexe pour vous et moi - dans le (relativement ) passé récent d'un groupe de bdelloids.

Voici pourquoi c'est époustouflant : les rotifères bdelloïdes se reproduisent en se clonant. Pour autant que quiconque puisse dire, chacun d'entre eux est une femme. Personne n'a jamais trouvé un individu qui pourrait être définitivement appelé un homme, ou même un individu qui ressemble à un hermaphrodite. Et cela implique que pendant quelque part entre 40 et 100 millions d'années (le moment est flou), les individus de cette classe de rotifères se sont heureusement clonés et reclonés encore et encore.

Pour la plupart des animaux, c'est la recette du désastre: lorsque les chromosomes sont isolés des étapes de réparation de la recombinaison, ils collectent de plus en plus de mutations aléatoires au fil du temps. Tôt ou tard, l'un d'eux est appelé à briser un gène essentiel à la survie. Mais les bdelloïdes semblaient avoir trouvé d'autres moyens plus étranges de recombiner leurs gènes, parfois en brisant leurs chromosomes en morceaux et en remaniant les bits , ou dans certains cas en aspirant des morceaux d'ADN aléatoires de leur environnement et en les collant dans leurs génomes .

Ainsi, lorsque les auteurs ont comparé les génomes de lignées de clones collectées dans le nord-est des États-Unis et en Caroline du Nord, ils ont dû être assez surpris de trouver des séquences de gènes complètement (ou proches de celles-ci) identiques dans trois des lignées. Si cela était vrai pour un seul gène, il aurait pu être échangé dans l'un des étranges shticks ADN comme cartes à collectionner du rotifer. Mais l'une des lignées clones (MA, collectée à Long Island, NY) partageait quatre gènes avec d'autres lignées. Encore plus étonnant, une copie de ces quatre gènes était identique à un gène d'une deuxième lignée de clone (désignée MM et collectée à Woods Hole, MA), et son autre copie était une correspondance étroite avec un gène d'un troisième, plus éloigné. lignée clone (CR, collectée à Cambridge, MA). La seule façon pour le clone ur de MA pourrait obtenir ce modèle dans les quatre gènes qu'ils ont vérifiés est d'hériter de ces gènes de deux parents.

Soyons clairs: personne n'a surpris une paire de bdelloïdes en milieu de coït. Personne n'a même trouvé de bdelloïde qui ressemble à un homme ou à un hermaphrodite. Et tous les bdelloids de cette étude sont toujours en train de se cloner. Mais il existe maintenant des preuves indirectes solides que, dans certaines conditions encore inconnues, ces étranges petits animaux qui peuvent passer des décennies ou des siècles à se cloner reviennent d'une manière ou d'une autre à la reproduction à l'ancienne, puis reviennent au clonage.

Je serai ici dans le coin, me fourrant la cervelle dans ma tête.

[ Signorovitch et al. 2015 ; h / t Ben Ewen-Campen à Sick Papes ]

Image par Ian Sutton via Flickr | CC BY 2.0

Contactez l'auteur à diane@io9.com .

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