Les rayons X aident les scientifiques à lire le courrier Renaissance 'Letterlocked'

Une représentation générée par ordinateur du déroulement virtuel étape par étape de la lettre.

En juillet 1697, Jacques Sennacques de Lille, France, griffonna une missive à son cousin marchand, Pierre le Pers, à La Haye. Le sujet de la discussion était un certificat de décès de leur proche, sujet dont les cousins ​​avaient déjà discuté mais que le Pers avait négligé de donner suite. La lettre était l'équivalent Renaissance d'un «par mon précédent e-mail», et elle n'a été lue que pour la première fois depuis qu'elle a été scellée il y a 324 ans.

Mais bien qu'elle ait été lue, la lettre n'est toujours pas ouverte. C'est letterlocked, un terme inventé par la restauratrice du MIT Jana Dambrogio pour les lettres qui utilisent des plis et des fentes spécifiques pour se sceller, sans avoir besoin d'une enveloppe. Le verrouillage des lettres était le moyen typique de sceller les messages dans les jours précédant la production d'enveloppes en série; La reine Elizabeth I d'Angleterre avait au moins cinq variantes de verrouillage des lettres différentes pour privatiser sa correspondance.

Dans une application unique de la technologie, l'équipe de Dambrogio a «déplié» l'épître de Sennacques en utilisant virtuellement la microtomographie à rayons X, ce qui a permis aux chercheurs de contourner le processus souvent dommageable de l'ouverture manuelle d'une lettre. Les recherches de l'équipe ont été publiées mardi dans la revue Nature Communications.

Un déroulement virtuel de la lettre vieille de plusieurs siècles.

«Je me souviens d'un sentiment d'exaltation, comme dans, [oh mon dieu] nous l'avons finalement fait», a déclaré la co-auteure Rebekah Ahrendt, musicologue à l'Université d'Utrecht, dans un courriel. «Ayant travaillé avec cette collection pendant un certain nombre d'années, l'effet de 'Je suis probablement la première personne à lire ceci depuis qu'il a été écrit' s'est un peu dissipé ... Cela dit, cette lettre est un si bel exemple de les préoccupations des gens normaux en ce moment.

On ne sait pas pourquoi le Pers n'a jamais reçu la lettre - étant donné sa profession, il a peut-être déménagé. Mais la lettre scellée est restée aux soins des principaux maîtres de poste de La Haye, Simone de Brienne, et de son épouse, Marie Germain. Le couple n'a pas écarté l'affaire familiale ci-jointe car à l'époque, les lettres étaient achetées par les destinataires et non payées par leurs expéditeurs. Certains maîtres de poste conservaient les lettres non réclamées au cas où quelqu'un finirait par les acheter. Le couple en charge du poste de La Haye était soit des thésauriseurs, soit résolument optimiste, car ils ont conservé les lettres jusqu'à leur mort. Des milliers de lettres à la charge de Brienne et Germain ont été conservées dans une vieille malle, et 600 d'entre elles sont des messages aux lettres non ouverts; c'est un assemblage étonnant de conversations européennes suspendues dans le temps, maintenant appelé la collection Brienne.La collection se trouve au musée Son et Vision de La Haye.

La prise de vue aux rayons X à travers la lettre écrite par Sennacques a produit l'étalement d'encre riche en fer qu'il a noté à travers chaque pli de la lettre. L'intensité des rayons X représentait environ un tiers de celle utilisée par la même machine pour son objectif initial: imagerie des dents et des os.

Les résultats lisibles de l'équipe, avec le léger filigrane de la lettre au centre.

«Nous commençons par une tomodensitométrie à très haute résolution du paquet de lettres plié, essentiellement une image radiographique 3D», a déclaré Amanda Ghassaei, co-auteur principal du projet, ingénieur en algorithme responsable du projet et qui a précédemment travaillé à la simulation des plis en origami. , dans un e-mail. «À partir de là, notre algorithme détecte les couches de papier individuelles dans le scan et reconstruit la géométrie pliée. Ce pipeline de calcul nous permet d'observer l'écriture, les filigranes, les sceaux, les plis internes et toute autre information cachée à l'intérieur du paquet de lettres sans endommager l'artefact d'origine. "

Mais cela ne suffisait pas. L'équipe a également dû déchiffrer la lettre pliée, en comprenant quels personnages tombaient où dans la version dépliée. Pour ce faire, ils ont utilisé un script d'aplatissement informatique , pour déconstruire la lettre sans la toucher. Bien qu'un fouillis imperceptible de personnages de l'extérieur, enveloppés dans le papier kaki, l'équipe de recherche a pu extraire le message sans problème.

L'équipe de recherche n'a pas décrit la mise en page pliée de la lettre de Sennacques dans le code; l'algorithme a fait le lourd ascenseur géométrique.

Le coffre Renaissance contient des missives du monde entier envoyées à La Haye.

«Le message et la mécanique interne complexe de ces lettres ne nous sont connus que parce qu'ils ont été virtuellement reconstruits», a déclaré la co-auteur Holly Jackson, étudiante de premier cycle au MIT et ingénieur en algorithmes sur le projet. «Nos méthodes sont entièrement automatiques, non biaisées pour l'orientation de la numérisation et ne nécessitent aucune connaissance préalable de la géométrie pliée d'un paquet de lettres.»

Ainsi, pour rédiger le nouveau document, l'équipe a utilisé des rayons X pour détecter la mise en page de l'encre sur un morceau de papier vieux de plusieurs siècles, ils ont construit et déployé un algorithme pour déplier ce papier virtuellement, et ils ont décrit le contenu de cette lettre à côté un dictionnaire complexe pour les diverses techniques de verrouillage des lettres comme une plus grande pratique quelques jours avant les enveloppes. Essentiellement, le travail était triple.

La somme de ces efforts est un plan d'attaque clair pour les quelque 600 objets en forme de lettre qui restent dans le coffre. Les scrupules des cousins, les disputes conjugales, les secrets d'État - qui sait?

C'est aussi proche que l'histoire peut retenir son souffle.

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