Les origines surprenantes du traditionnel dernier repas, le choix final des prisonniers avant leur exécution

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Par le dernier repas ou le dernier petit-déjeuner, nous entendons le rituel habituel qui précède l'exécution d'un condamné à mort. Cela n'a pas toujours été le cas et, comme nous le verrons, le sens figuré que nous lui donnons, comme acte de compassion, n'avait que peu ou rien à voir avec le passé .

Petit-déjeuner, déjeuner ou dîner, même un coup de rhum, peut-être pour noyer les chagrins avant l'exécution. La vérité est que la plupart des détenus de la planète concluent leurs phrases entières en mangeant ce que fournit la cuisine de la prison, et aussi sans aucune option.

Cependant, traditionnellement, les condamnés à mort sont autorisés à choisir leur dernier repas. En Angleterre, cela n'a pas toujours été le cas, les condamnés à mort au début du XXe siècle se sont vu offrir un dernier petit-déjeuner. Dans la France ancienne, quelques minutes avant l'exécution, ils avaient un petit verre de rhum.

Aujourd'hui, aux Etats-Unis , pays où nombre de ses Etats maintiennent la peine de mort, il est normal de voir le dernier souper des prisonniers dans les journaux. Avec un petit détail dans le pays, les autorités ont décidé que ce «dernier repas» devait être appelé le «repas spécial», reportant ainsi les sentiments possibles (et cruels) dont on sait que sa mort approche.

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Lorsque nous parlons de ce rituel ou de cette tradition, il ne faut pas le confondre avec une norme. Aucune loi n'autorise les détenus à choisir un repas autre que celui de la prison, il s'agit donc davantage d'un privilège, jamais d'un droit. C'est aussi bien plus qu'un geste aimable.

Pensons que, sauf action en justice de dernière minute, le dernier repas d'un prisonnier est généralement la dernière chance de contrôler tout ce qui se passe dans ses dernières heures. En fait, les exécutions modernes sont généralement effectuées selon des calendriers et des règles très stricts.

De retour aux États-Unis et à titre d'exemple pour comprendre ce dernier privilège, un prisonnier peut passer des décennies entre la condamnation et l'exécution, d'où cette dernière liberté de choix peut être si importante pour eux.

La Dernière Cène de Léonard de Vinci. Wikimedia Commons

L'exécution étant un symbole sombre depuis l'Antiquité, le dernier repas est devenu bien plus qu'un événement symbolique dans l'Europe médiévale. Bien au contraire d’aujourd’hui, sa signification n’a rien à voir avec l’octroi d’un privilège au prisonnier. L'acte se mêlait à la religion sous une image mentale incontournable, celle de la dernière Cène du Christ.

De cette manière, le prisonnier lui-même était symbolisé faisant la paix avec ses bourreaux (comme le Christ invitant Judas à «son» dîner). Aujourd'hui, la religion est toujours très en vigueur, par exemple dans l'état méridional de la Louisiane, où le directeur invite les prisonniers à manger leur dernier «dîner» avec lui, offrant une confession chrétienne «sous conditions». Bien sûr, le prisonnier n'a pas à accepter.

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De la religion, nous sommes passés à la superstition (ou pas, selon la façon dont vous la regardez), qui a également joué un rôle important. Nous sommes peut-être confrontés à l'une des origines les plus étranges de ceux qui sont tombés sur les «repas». Dans l'Europe médiévale, beaucoup pensaient qu'un prisonnier bien nourri pouvait être exécuté sans problème, c'est-à-dire sans craindre le retour de son fantôme.

Non seulement cela, on pensait également que la qualité du dernier repas influençait la probabilité d'apparition du «spectre». Par conséquent, si la nourriture et la boisson étaient bonnes, les prisonniers seraient moins susceptibles de traquer leurs bourreaux de «l'au-delà». D'un autre côté, si les repas étaient mauvais comme l'enfer, alors ils reviendraient comme des esprits prêts à tourmenter le bourreau de service.

Le dernier repas de Ted Bundy Edit. Henry Hargreaves

En 1924, le dernier repas a été introduit au Texas, il a été fait en même temps que la potence a été remplacée par la chaise électrique, un moment dans l'histoire du Texas où l'État a également pris en charge les exécutions des comtés. Il est curieux, puisque actuellement l'Etat n'autorise plus les derniers repas, les condamnés reçoivent la norme avant l'exécution.

C'est très différent de ce qui se passe en Floride, par exemple. Là, un prisonnier a jusqu'à un budget de 40 dollars pour la dernière friandise, l'Oklahoma offre jusqu'à 15 dollars. New York, dont la dernière exécution a eu lieu en 1963 (a aboli la peine peu de temps après), a permis au prisonnier de choisir le dîner qu'il voulait (y compris les cigarettes s'il le désirait).

Et l'alcool? L'alcool a également fait partie de cette «liturgie» du dernier repas, bien que généralement comme quelque chose à offrir juste avant l'exécution. C'est ce qu'ils ont fait en France, comme nous l'avons dit au début, et il avait un certain sens de la compassion envers le prisonnier. L'idée était que boire de l'alcool calmerait les nerfs du détenu dans ses derniers instants, et le rendrait plus coopératif (de nombreux prisonniers perdaient la raison avant d'être exécutés).

Adolf Eichmann en prison en 1961. Wikimedia Commons

Et qu'est-ce que les prisonniers demandent habituellement à leur dernier repas? Comme on peut l'imaginer, il y a de tout. Le tueur en série Charles Peace (1829) avait des œufs et du bacon pour le petit déjeuner. Le soi-disant boucher de Hanovre, Fritz Haarmann (1925), n'a demandé qu'un cigare et une tasse de café avant d'être décapité par la guillotine.

Le tristement célèbre officier nazi et triste protagoniste de l'Holocauste, Adolf Eichmann, a été exécuté en 1962 par injection létale en Israël. Eichmann a décliné un repas spécial, préférant une bouteille de vin, de fromage et d'olives.

Saddam Hussein a été pendu à mort en 2006 et a commandé du shawarma au poulet et au riz avec une cigarette. Finalement, Ted Bundy, le tueur en série populaire, a été exécuté en Floride en 1989. Bundy a refusé un repas spécial, bien qu'on lui ait donné, mais ne mangeait pas, un steak (rare). [ Wikipédia , BBC , Lapham ]

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