Les oléoducs abandonnés sont une catastrophe qui attend de se produire dans le golfe du Mexique

Un navire de forage et de ravitaillement dans le golfe du Mexique, au large de la Louisiane.

Il semble que personne ne surveille ce que font les pollueurs dans le golfe du Mexique. Pendant des décennies, le gouvernement fédéral a permis à l'industrie pétrolière et gazière d'abandonner presque toutes les infrastructures de pipelines océaniques qu'elle n'utilise plus sans nettoyage supplémentaire - et surveille à peine la sécurité des pipelines actifs encore utilisés aujourd'hui, selon un nouveau rapport de surveillance.

Le rapport a été publié lundi par le Governmental Accountability Office, une branche non partisane du gouvernement fédéral chargée d'examiner les dépenses, les politiques et les procédures de divers organismes et ministères. Les chiffres sont assez accablants. Selon le GAO, il y a plus de 28 968 kilomètres de pipelines abandonnés et inutilisés qui longent le fond marin du golfe du Mexique seulement. Le Bureau of Safety and Environmental Enforcement, l'agence du ministère de l'Intérieur responsable de la sécurité des pipelines sous-marins, exige techniquement que les exploitants de pipelines retirent les pipelines après leur retrait, mais permet à certains pipelines d'être déclassés sur place - ce qui, selon le rapport trouvé, il l'a fait pour 97% des pipelines construits depuis les années 1960.

Même si ces pipelines pourraient encore contenir du pétrole ou d'autres produits chimiques et présenter un danger à la fois pour l'environnement et les activités océaniques humaines - entre 2015 et 2019, près de 90 chalutiers ont déclaré s'être bloqués sur d'anciens pipelines - le rapport a révélé que l'ESB ne surveille pas l'environnement où les canalisations détruites sont laissées, ou exigent que les propriétaires nettoient les canalisations laissées pour compte. L'agence, en fait, «n'observe aucune activité de déclassement des pipelines, n'inspecte les pipelines après leur déclassement, ni ne vérifie la plupart des preuves de déclassement des pipelines soumises», a constaté le GAO. Super!

Le rapport est sorti la veille du 11e anniversaire de la catastrophe désastreuse de BP dans le golfe, où une explosion sur la plate-forme pétrolière Deepwater Horizon, causée en partie par un équipement de sécurité défectueux , a tué 11 travailleurs et déversé des millions de gallons de pétrole dans le golfe. Compte tenu de cet anniversaire, les conclusions du rapport selon lesquelles le gouvernement ne fait essentiellement pas attention à ce que l'industrie fait sous l'eau sont particulièrement inquiétantes.

Megan Milliken Biven, chercheuse en politique énergétique, a déclaré qu'elle n'était pas surprise par ces énormes quantités de pipelines abandonnés. De 2010 à 2018, Milliken Biven a travaillé au Bureau of Ocean Management, une agence du ministère de l'Intérieur qui travaille en étroite collaboration avec BSEE. En travaillant là-bas, elle a rencontré le problème des pipelines océaniques abandonnés.

«J'étais comme, putain de merde, c'est une grande chose», dit-elle. «Et il y avait beaucoup de gens dans l'agence comme, 'putain de merde, c'est un gros truc.' Mais c'était juste une de ces choses qui était comme, 'eh bien, nous l'avons toujours fait de cette façon.' '

Faire les choses de cette façon a créé des conditions incroyablement dangereuses pour les écosystèmes du Golfe déjà durement touchés par la marée noire de BP Deepwater Horizon. Ces vieux pipelines peuvent également contenir de nouvelles mesures de conservation. En 2020, les responsables de la Louisiane ont dû ajouter 2,2 millions de dollars à un projet de restauration sur une île-barrière après avoir découvert un enchevêtrement d'oléoducs et de gazoducs enterrés et abandonnés.

«Les pipelines peuvent être poussés par le vent», a déclaré Miyoko Sakashita, directrice des océans au Centre pour la diversité biologique. «Ils endommagent l'habitat du poisson. On ne sait pas s'ils ont déjà été nettoyés du pétrole et des trucs du genre, de sorte qu'ils pourraient répandre des toxines dans l'environnement.

Pendant ce temps, il y a encore 8 600 milles (13 840 kilomètres) d'oléoducs et de gazoducs actifs dans le Golfe qui fonctionnent, selon le rapport, avec une surveillance gouvernementale minimale et inadéquate. Le ministère de l'Intérieur, a déclaré le GAO, s'appuie fortement sur des observations mensuelles de la surface de l'océan, menées par hélicoptère ou par bateau, pour patrouiller à la recherche de reflets de pétrole ou de bulles de gaz afin de s'assurer qu'il n'y a pas de fuites et que tout fonctionne comme il se doit. Mais les pipelines ou les puits qui fuient n'envoient pas toujours du pétrole à la surface, et quand ils le font, les courants océaniques peuvent transporter le matériau à des kilomètres de la source réelle du problème. Cela rend «difficile, voire impossible, d'associer [des reflets et des bulles] à un pipeline spécifique», ont déclaré des responsables de l'intérieur au GAO.Le rapport poursuit en notant que «le fait de s'appuyer sur des observations de surface pourrait permettre aux fuites - en particulier les fuites lentes en eau profonde qui sont dispersées par les courants - de ne pas être détectées pendant de longues périodes.» Avec 44% de ces pipelines actifs installés avant 2000, le risque de rupture augmente.

«Il y a des études là-bas disant qu'après 20 ans, la probabilité d'échec augmente rapidement», a déclaré Sakashita. «Ce que nous examinons, ce sont de vieux pipelines corrodés qui sont toujours là et actifs et qui pourraient avoir des déversements d'hydrocarbures.»

L'une des choses les plus frustrantes à propos du rapport est la facilité avec laquelle certaines des solutions de sécurité à ces problèmes sont - et la façon dont le gouvernement tarde à les mettre en œuvre, ou tout simplement ne prend aucune mesure du tout. Par exemple, si le gouvernement commençait simplement à appliquer sa propre règle selon laquelle les pipelines devraient être retirés du fond de l'océan plutôt que de permettre le déclassement de presque tous les pipelines, il contribuerait grandement à faire du Golfe un endroit plus sûr. Même l'exigence de nettoyage ou de surveillance la plus simple pour les pipelines déclassés sur place constituerait un pas en avant par rapport à l'application pratiquement nulle qui existe aujourd'hui.

Il pourrait y avoir des avenues juridiques à poursuivre pour amener les sociétés pipelinières à nettoyer leurs dégâts. Miliken Biven a déclaré qu'elle pense que la réglementation permettrait à un État ou à une ONG de poursuivre l'exploitant d'origine du pipeline si le pipeline «constitue une obstruction» - en particulier dans des États comme la Louisiane et le Texas qui ont peut-être vu les coûts des projets de conservation augmenter en raison de pipelines abandonnés pour démarrer une industrie éolienne offshore qui serait entravée par d'anciens pipelines.

Lorsqu'on lui a demandé si le Centre pour la diversité biologique envisageait d'engager des poursuites pour ces motifs, Sakashita a déclaré que le groupe «examinait nos options juridiques pour exiger une meilleure application et la suppression des pipelines».

Les pipelines abandonnés présentent également une grande opportunité pour le gouvernement de créer des emplois d'assainissement. Un mouvement se développe sur la terre pour recruter des travailleurs des combustibles fossiles sans travail pour nettoyer les millions de puits de pétrole abandonnés qui jonchent le pays. Le président Joe Biden a mis de côté 16 milliards de dollars dans son plan d'emplois pour des «emplois syndicaux» pour nettoyer les puits et les mines. BSEE a déjà une politique exigeant la suppression des plates-formes et des plates-formes abandonnées, et Miliken Biven a déclaré que l'imitation de cette politique pour les pipelines abandonnés pourrait créer des emplois.

«Tous les travailleurs qui sont assis à quai - ce serait une énorme aubaine», a-t-elle déclaré.

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