Les coûts de nettoyage de l'observatoire endommagé d'Arecibo pourraient atteindre 50 millions de dollars

Dommages à la parabole suite à l'effondrement de la plate-forme d'instruments de 900 tonnes.

Une nouvelle estimation suggère qu'il en coûtera entre 30 et 50 millions de dollars pour nettoyer le désordre créé par l'effondrement de l'emblématique plat de l'observatoire d'Arecibo à la fin de l'année dernière, selon un rapport de la NSF détaillant les conséquences de la catastrophe et les prochaines étapes possibles.

L'enquête sur la cause de l'effondrement de l'Observatoire d'Arecibo à Porto Rico est toujours en cours, mais la National Science Foundation, par le biais de la Consolidated Appropriations Act, 2021, a été invitée à fournir un rapport au Congrès décrivant les «causes et l'étendue des dommages , le plan pour éliminer les débris d'une manière sûre et écologiquement rationnelle, la préservation des installations associées [de l' Observatoire d'Arecibo] et des zones environnantes, et le processus pour déterminer s'il convient de mettre en place une technologie comparable sur le site, ainsi que les estimations de coûts associées.

La NSF n'avait que 60 jours pour produire le rapport lors de la promulgation de la loi, ce qui peut expliquer pourquoi il est si terriblement mince sur les détails. Le rapport ne fait que sept pages et regorge d'informations que nous connaissions déjà. Cela dit, la NSF a fourni de nouveaux détails, tels que l'estimation des coûts de nettoyage, un aperçu des dommages causés à l'installation et une mise à jour sur le nettoyage, entre autres.

Pour récapituler, un câble auxiliaire d'une tour de support s'est détaché de sa prise le 10 août 2020, ce qui a considérablement endommagé les panneaux réflecteurs ci-dessous. Un câble principal de la même tour s'est cassé plusieurs mois plus tard, ce qui a encore endommagé l' antenne, qui est utilisée pour le radar et la radioastronomie depuis 1963 . La deuxième défaillance du câble était particulièrement troublante , comme "ce câble s'est cassé dans des conditions qui auraient dû être bien dans ses capacités de support, indiquant qu'il, avec les câbles principaux restants, peut avoir été plus faible que prévu", selon le nouveau rapport. Des firmes d'ingénierie ont été amenées à évaluer la structure et ont déclaré qu'une défaillance ultérieure du câble serait catastrophique, entraînant la décision de mettre hors service l'antenne de 305 mètres (1000 pieds ) . Alors que des plans étaient en cours pour démolir le radiotélescope légendaire , la plate-forme de 900 tonnes a cédé la place, s'effondrant le 1er décembre 2020.

Les inspections effectuées après l'effondrement ont montré que la plate-forme et le dôme grégorien constituaient une «perte totale à des fins scientifiques», selon le rapport. Les 59 pieds (18 mètres) supérieurs des tours de support de plate-forme 12 et 4 se sont rompus pendant l'effondrement, et les 121 pieds (37 mètres) supérieurs de la tour de support de plate-forme 8 se sont détachés. Comme l’indique le rapport, «de nouvelles évaluations de l’intégrité structurelle des tours se poursuivent».

Le toit du centre d'apprentissage a subi des dommages importants, mais la NSF a déclaré qu'il était réparable. Une remorque utilisée par le personnel de l'éducation et de la sensibilisation du public a été complètement «démolie», tandis que le centre d'accueil est reparti indemne, à l'exception de quelques dommages mineurs causés par la chute de morceaux de béton, selon le nouveau rapport .

Un entrepreneur privé et des experts du Kennedy Space Center de la NASA mènent actuellement une analyse médico-légale pour déterminer la cause de la défaillance de la prise du câble auxiliaire d'origine. Un sous-traitant distinct mène l'enquête médico-légale à Arecibo, les rapports finaux des deux sous-traitants étant attendus en décembre 2021. En plus de ces efforts, la NSF demande qu'une «étude indépendante accélérée» sur la cause des pannes de câbles soit réalisée par le Académies nationales des sciences, de l'ingénierie et de la médecine .

Une entreprise spécialisée dans le nettoyage en cas de catastrophe et la remise en état de l'environnement a été invitée à apporter son aide. Les sols contaminés par les huiles hydrauliques, qui ont été libérées lors de l'effondrement, sont échantillonnés et enlevés. L'équipe de nettoyage teste également les eaux souterraines et les eaux de surface à proximité de l'installation. Un «plan de prévention de la pollution des eaux pluviales» est en cours pour «empêcher les sédiments et les polluants de migrer hors du site», tout comme les relevés de la faune et de la végétation pour aider à la protection des espèces vulnérables, selon le rapport.

Le rapport répertorie les estimations préliminaires des coûts du nettoyage entre 30 et 50 millions de dollars d'ici la fin de 2022.

La NSF travaille actuellement avec le Bureau de la préservation historique de l'État de Porto Rico et le Conseil consultatif fédéral sur la préservation historique sur la «protection et la préservation des éléments historiquement importants des structures et du site». Les objets de valeur ou de valeur trouvés pendant le processus de nettoyage pourraient être exposés à l'observatoire ou envoyés aux musées.

L'avenir de l'installation reste incertain. La NSF dit qu'il est encore trop tôt pour savoir comment l'installation pourrait être réparée ou reconstruite pour permettre différents types d'efforts scientifiques, ajoutant que la restauration "nécessitera différents niveaux d'effort et de financement." Les auteurs ont déclaré que «de nombreuses technologies et plus d'une douzaine de capacités distinctes» sont toujours en place sur le site, y compris un plus petit radiotélescope de 12 mètres et une installation LIDAR utilisée pour étudier la composition et le mouvement de l'ionosphère. En ce qui concerne la réparation ou la réinvention du grand plat, la NSF a déclaré que son «processus d'établissement de toute nouvelle installation scientifique significative repose sur des priorités établies par la communauté scientifique et un examen rigoureux par les pairs du mérite intellectuel et des impacts plus larges de l'activité proposée.

Un atelier communautaire prévu en avril prochain devrait fournir plus d'informations sur l'Observatoire d'Arecibo et son avenir.

Qu'une antenne parabolique puisse être reconstruite  dans l'établissement n'est pas hors de question. Une proposition de construction d'un «télescope Arecibo de nouvelle génération» de 450 millions de dollars a été déposée par l'observatoire le mois dernier. Cela a été des jours sombres à Arecibo, mais il y a peut-être des raisons d'être optimiste.

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