Les astronomes ont localisé l'emplacement de plusieurs sursauts radio étranges au-delà de notre galaxie

Impressionnant d'artiste des paraboles du Very Large Array localisant pour la première fois un sursaut radio rapide dans l'espace. Image : Danielle Futselaar

Les sursauts radio rapides, de puissantes impulsions d'énergie radio d'origine cosmique inconnue, sont une source de fascination sans fin pour les astronomes et la théorie du complot extraterrestre est un fourrage pour tout le monde. Mais alors que la plupart des FRB découverts à ce jour sont des événements ponctuels – un seul bip dans le vide interstellaire, si vous voulez – ces phénomènes sont devenus plus intéressants l'année dernière lorsque les astronomes ont découvert le tout premier signal FRB qui se répète. Maintenant, ils ont localisé son emplacement.

FRB 121102, le seul sursaut radio rapide répétitif connu de la science, est situé à plus de trois milliards d'années-lumière, dans une galaxie naine mille fois plus sombre que la Voie lactée, selon une nouvelle recherche publiée aujourd'hui dans Nature . Non seulement la nouvelle analyse confirme que de mystérieux sursauts radio émanent d'une source bien au-delà de notre galaxie, mais en se concentrant sur leur emplacement, nous pouvons commencer à découvrir quelle est exactement cette source.

Tout ce que nous savons à ce stade, c'est que les FRB proviennent de quelque chose de puissant. "Ces flashs radio doivent avoir d'énormes quantités d'énergie pour être visibles à plus de 3 milliards d'années-lumière", a déclaré l'astronome de Cornell et auteur principal de l'étude, Shami Chatterjee, dans un communiqué.

"Je pense que c'est une très grosse affaire, et je suis vraiment enthousiasmé par le résultat", a déclaré à Gizmodo Peter Williams, astronome au Centre d'astrophysique de Harvard qui n'était pas impliqué dans l'étude.

Au cours de la dernière décennie, les astronomes ont répertorié plus d'une douzaine de FRB, des éclairs apparemment aléatoires d'énergie radio qui apparaissent dans le ciel à des endroits éloignés, puis disparaissent. FRB 121102 a été repéré pour la première fois en 2012 à l'observatoire d'Arecibo à Porto Rico, l'un des radiotélescopes les plus puissants au monde. Mais contrairement aux FRB précédents, 1211102 n'était pas qu'un feu de paille : des observations de suivi en 2015 ont révélé dix sursauts radio supplémentaires émanant de la même région de l'espace. "Cela identifie sans ambiguïté FRB 121102 comme une répétition", ont écrit les astronomes à propos de la découverte l'année dernière dans Nature . 

Le signal répétitif de FRB 1211102 a levé tout doute sur le fait que les astronomes regardent un véritable phénomène astrophysique, plutôt que, disons, des sursauts d'énergie aléatoires du four à micro-ondes le plus proche . Tout aussi important, FRB 121102 a prouvé que tout ce qui produit des sursauts radio rapides - ou du moins, certains d'entre eux - n'est pas détruit dans le processus.

Pourtant, beaucoup plus d'informations étaient nécessaires pour comprendre ce qui cause les FRB, à commencer par leur origine dans l'univers. Maintenant, ce mystère semble avoir été résolu pour FRB 121102.

Avant la nouvelle étude, la zone de ciel associée aux puissantes explosions du FRB 121102 avait un diamètre de plusieurs minutes d'arc ; assez large pour englober des centaines de sources potentielles et de nombreuses galaxies. Pour se concentrer plus précisément sur son emplacement, Chatterjee et ses co-auteurs se sont tournés vers le Very Large Array (VLA) de l'Observatoire national de radioastronomie. En 83 heures d'observation l'année dernière, ils ont vu le FBR 121102 se déclencher neuf fois supplémentaires, le tout à une position cohérente dans le ciel. Des observations de suivi avec le télescope Gemini North à Hawaï ont révélé une galaxie naine très faible à l'emplacement précis de la source.

Une image composite de FRB 121102, située dans une galaxie hôte faible et distante. Image : Observatoire Gemini/AURA/CNRC

D'autres observations de suivi, avec d'autres réseaux de télescopes dans le monde, y compris le réseau européen d'interférométrie à très longue base (VLBI), ont montré que les divers signaux FRB se produisaient à moins de 100 années-lumière les uns des autres. Les astronomes ont également identifié une source radio continue plus faible, qui semble également être co-localisée.

"Nous pensons que les sursauts et la source continue sont susceptibles d'être soit le même objet, soit d'une manière ou d'une autre physiquement associés les uns aux autres", a déclaré Benito Marcote, chercheur au Joint Institute for VLBI ERIC aux Pays-Bas. une déclaration.

Alors, maintenant que nous savons d'où vient tout le bavardage intergalactique, pouvons-nous dire quelle en est la cause ? Pas encore, mais l'emplacement de FRB 121102 dans une galaxie naine obscure implique une possibilité plutôt badass : un magnétar. C'est une étoile morte incroyablement dense et en rotation rapide avec un champ magnétique suffisamment puissant pour déchiqueter tout le voisinage cosmique en atomes.

"Je suis favorable à l'idée qu'ils soient liés aux magnétars", a déclaré Williams. Il a noté que les galaxies naines sombres, comme celle qui a donné naissance à FRB 121102, sont également associées à un autre phénomène cosmique étrange : les supernovae superlumineuses. Personne ne sait vraiment pourquoi les explosions stellaires les plus brillantes se produisent dans les galaxies les plus sombres, mais il y a des raisons de soupçonner que de tels environnements pourraient également être propices à la formation de magnétars. Alternativement, le signal pourrait être associé à un «noyau galactique actif», avec des jets radio provenant de la matière entourant le trou noir supermassif de la galaxie.

Ma théorie personnelle pour animaux de compagnie est que la galaxie est faible parce qu'une civilisation extraterrestre avancée a construit un engin de type Starkiller Base pour aspirer systématiquement la vie des étoiles, et que ladite machine de mort extraterrestre libère de puissantes rafales d'énergie chaque fois qu'elle frappe un autre non planète conforme. Mais selon les scientifiques, je ne devrais pas trop m'attacher à cette idée.

"Nous avons plaisanté sur les batailles de vaisseaux spatiaux et les étoiles de la mort qui explosent, mais nous pensons que nous pouvons l'expliquer avec la physique ordinaire", a déclaré Chatterjee.

[ Naturel ]

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