Les astronomes découvrent une nouvelle galaxie très ancienne proche de la nôtre

Astronomie Espacio Galaxias
2019-02-03 05:48.
L'amas de petites étoiles sur cette photo appartient à la galaxie Bedin I nouvellement découverte, tandis que les grandes étoiles à l'arrière-plan appartiennent à l'amas globulaire NGC 6752.

En inspectant un amas globulaire, une équipe d'astronomes a commencé à remarquer que certaines de ses étoiles semblaient hors de propos. Quand ils ont enquêté plus loin, ils ont réalisé que les étoiles anormales faisaient partie d'une galaxie proche de la nôtre, une que nous ne connaissions pas.

La science fonctionne de manière mystérieuse.

Un moment, vous étudiez un amas globulaire, et le suivant, vous écrivez de manière inattendue un rapport de recherche sur quelque chose d'entièrement différent, principalement la découverte d'une galaxie naine sphéroïdale inconnue jusqu'à présent. Mais c'est exactement ce qui arrive parfois, et les auteurs de la nouvelle étude, publiée cette semaine dans les Avis mensuels de la Royal Astronomical Society, ne pourraient pas être plus heureux.

"C'était vraiment une surprise!" a commenté Luigi Bedin, astronome à l'INAF-Osservatorio Astronomico di Padova en Italie et auteur principal de la nouvelle étude. "Nous savions que c'était quelque chose d'inhabituel."

Nommée «Bedin I» d'après l'astronome qui l'a découverte, la nouvelle galaxie n'est définitivement pas ordinaire. C'est outrageusement petit, opaque et très, très vieux. Notamment, il est juste à côté du nôtre, en termes cosmiques. Il est à 30 millions d'années-lumière, ce qui le classe comme faisant partie de notre groupe local de galaxies. (Pour vous donner une idée de l'échelle, la Voie lactée a un diamètre de 105 000 années-lumière.)

Bedin I est situé dans la constellation Pavo, visible depuis l'hémisphère nord. La petite galaxie n'a pas été détectée jusqu'à présent car elle est masquée par NGC 6752, l'amas globulaire que l'équipe de Bedin étudiait.

Plus précisément, ils analysaient les naines blanches à l'intérieur de NGC 6752 afin de mesurer l'âge de l'amas, qui est à environ 17 000 années-lumière du centre de la Voie lactée. En utilisant le télescope Hubble de la NASA et de l'ESA, les astronomes ont commencé à voir que certaines des étoiles sur les franges extérieures de l'amas globulaire n'étaient pas à leur place, ce qui a conduit à la découverte accidentelle.

"La température et la luminosité de ces étoiles suggéraient qu'elles étaient plus éloignées", a déclaré Bedin à Gizmodo. "Et ils étaient trop lâches et trop éloignés des autres galaxies voisines."

Les astronomes ont rapidement réalisé qu'ils regardaient une galaxie non détectée, une collection compacte d'étoiles anciennes de 3 000 années-lumière de diamètre situées 2 300 fois plus loin que l'amas globulaire NGC 6752. Bedin I a été classé comme une galaxie naine sphéroïdale parce que à sa petite taille (son diamètre est de 1/35 du diamètre de la Voie lactée), sa faible luminosité, son manque de poussière et sa population d'étoiles anciennes. À ce jour, environ 36 de ces galaxies ont été identifiées dans le groupe local de galaxies, selon un article de Hubble sur la découverte.

"Si la galaxie avait été 10 fois plus éloignée, cela aurait été plus difficile à détecter", a déclaré Bedin. "Cela aurait été en dehors de notre groupe local."

Dans cette image composite, vous pouvez voir l'emplacement de Bedin 1 derrière l'amas globulaire NGC 6752. L'image du bas représente l'amas entier. L'image en haut à droite montre un champ de vision complet de la zone couverte par la galaxie naine. Enfin, l'image en haut à gauche montre Bedin 1.

Bedin I a environ 13 milliards d'années. Ses étoiles les plus anciennes ne brûlent plus d'hydrogène, une indication claire de son âge avancé, a expliqué Bedin. Cette galaxie naine s'est formée aux premiers stades de l'univers, elle est donc considérée comme un fossile cosmologique.

Notamment, il s'est formé au cours des premiers centaines de millions d'années après le Big Bang. La découverte confirme l'idée que certaines des plus anciennes galaxies de l'univers sont à proximité. Mais la découverte montre également qu'ils sont difficiles à détecter car ils sont si petits et faibles.

Non seulement cette galaxie naine est ancienne, mais elle est également incroyablement isolée et paisible. Bedin I flotte dans le cosmos en toute impunité depuis des milliards d'années, ce qui en fait une excellente cible pour de futures recherches. La découverte de cette galaxie isolée pourrait "mettre des restrictions sur les modèles qui montrent comment la galaxie que nous voyons aujourd'hui se forme", explique Bedin.

Sur une note finale, Bedin s'est dit satisfait du nouveau nom de la galaxie, ajoutant qu'il est "agréable d'adopter un surnom de l'un de ceux qui ont fait la découverte plutôt qu'une identification anonyme basée sur ses coordonnées".

C'est dur de le juger pour ça! Ces terribles désignations de chiffres, bien que pratiques, sont souvent très ridicules. Il n'y a rien de mal à donner un bon nom aux choses intéressantes, et par conséquent à honorer les chercheurs qui ont fait la découverte.

[ Avis mensuels de la Royal Astronomical Society ]

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