Les arbres sont de plus en plus courts et plus jeunes

Les forêts collectives du monde sont devenues de plus en plus jeunes au cours des 50 dernières années, selon une étude publiée vendredi dans la revue Science. Cela signifie que les forêts ont moins de capacité à éliminer le carbone de l'atmosphère et sont moins accueillantes pour les nombreuses espèces qui en dépendent pour s'abriter. Oh, et ça va empirer.

L'équipe de chercheurs a examiné plus de 160 études précédentes, analysé les images satellite et créé des modèles pour examiner comment les forêts ont changé entre 1900 et 2015. Ils ont constaté que sur cette période de 115 ans, le monde a perdu 14% de ses forêts à cause de la seule récolte d'arbres. . Cela comprend 30 pour cent des forêts anciennes , qui abritent des arbres de plus de 140 ans et sont généralement hautes et riches en biodiversité.

L'étude ne tient pas compte des autres facteurs de stress environnementaux sur les arbres, tels que l'augmentation de la fertilisation au dioxyde de carbone due à des émissions de carbone plus élevées, et les perturbations plus fréquentes et plus graves liées au climat telles que les infestations d'insectes, les incendies de forêt et les sécheresses. Nate McDowell, un scientifique du Pacific Northwest National Laboratory et auteur principal de l'étude, a déclaré à Earther que la baisse de 30% des vieilles forêts est «une estimation très prudente».

En Amérique du Nord et en Europe, où des données plus détaillées étaient disponibles, les chercheurs ont constaté que la mortalité des arbres avait doublé au cours de cette période et qu'une proportion plus élevée de ces décès étaient des arbres plus âgés. Leurs résultats suggèrent qu'en moyenne, le monde perd de vieux arbres. En raison d'un manque de données, les chercheurs n'ont pas été en mesure de faire une estimation précise du raccourcissement des forêts.

À différents endroits, cette perte se produit à des rythmes différents et pour des raisons différentes. Alors que les incendies de forêt entraînent la perte de forêts en Australie et en Mongolie. La Californie a connu des incendies de forêt massifs et des infestations de coléoptères . Et l'exploitation forestière dans la forêt amazonienne augmente . Il existe de rares exceptions. La mortalité des arbres dans certaines parties du nord-ouest du Pacifique, par exemple, diminue.

Mais bien que les changements varient d'une région à l'autre, l'impact se fera sentir à l'échelle mondiale. Quatre-vingt pour cent des espèces végétales et animales terrestres terrestres vivent dans les forêts. Les forêts anciennes ont tendance à être très riches en biodiversité et abritent des espèces plus menacées. Ils stockent également des quantités massives de dioxyde de carbone .

«Les forêts anciennes sont ... de loin le plus grand réservoir de carbone du pays», a déclaré McDowell. «Les petits arbres ne stockent pas beaucoup de carbone. Les grands arbres le font.

À mesure que la crise climatique s'aggravera, cette tendance se poursuivra. Les températures augmentent et les perturbations climatiques telles que les incendies de forêt, les sécheresses et les épidémies d'insectes deviennent de plus en plus fréquentes et graves.

Cela crée une boucle de rétroaction vicieuse. Lorsque les vieux arbres meurent, ils arrêtent non seulement de séquestrer le carbone. Ils rejettent également tout le carbone qu'ils ont séquestré dans l'atmosphère. Les jeunes forêts qui les remplacent sont à leur tour plus sensibles aux incendies de forêt, qui libèrent plus de carbone dans l'atmosphère. En bref, le réchauffement climatique tue les arbres et la perte d'arbres contribue au réchauffement climatique. Il existe cependant des moyens d'atténuer ces pertes.

«Il y a déjà des efforts actifs dans la communauté forestière, tels que le brûlage durable et l'éclaircissage des arbres dans l'ouest, où les écosystèmes avaient l'habitude de subir des incendies et maintenant ils ne le font pas», a déclaré McDowell. « Réintroduire le feu de manière saine peut atténuer ces grands événements de mortalité et ces événements de dist urbance. Il y a donc des solutions qui sont déjà appliquées, mais qui ne sont pas appliquées à l'échelle dont elles ont besoin. Faire évoluer ce sera un défi mondial. »

Cependant, le plus grand défi en matière de perte d'arbres sera peut-être de réduire les émissions de carbone. Cela contribuerait à protéger les forêts - et à protéger les forêts, nous aiderait à gérer notre cycle mondial du carbone. Si nous ne travaillons pas pour préserver nos forêts, ce ne sont pas seulement les vieux arbres qui en souffriront - toute la vie sur Terre le fera. Les scientifiques font plus de recherches pour déterminer quels seront tous les impacts, mais il est clair qu'ils ne seront pas bons.

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