Le titanosaure africain nouvellement découvert avait un coccyx en forme de cœur distinctif

Représentation artistique de Mnyamawamtuka dans son cadre naturel.

Les titanosaures étaient les géants des géants - des mastodontes à quatre pattes qui ont piétiné l'Amérique du Sud et l'Afrique du Crétacé il y a 100 millions d'années. La découverte d'un titanosaure jusqu'alors inconnu en Tanzanie avec un coccyx unique en forme de cœur ajoute à notre connaissance de ces bêtes énigmatiques, et de la façon dont elles ont vécu et évolué sur le continent africain.

Le nom de ce nouveau titanosaure - Mnyamawamtuka moyowamkia , prononcé «Mm-nya-ma-wah-mm-trop-ka mm-oh-yo-wa-mm-key-ah » - signifie «animal du Mtuka avec un cœur- en forme de queue ”en Swahil i, le Mutka étant un lit de rivière asséché près de la falaise le long du système de rift est-africain dans le sud-ouest de la Tanzanie les os fossilisés vieux de 100 millions d'années ont été récupérés. Et comme son nom l'indique également, cette créature du Crétacé avait un étrange coccyx en forme de cœur, dont la fonction n'est pas immédiatement claire pour les paléontologues.

Mnyamawamtuka a été découvert en 2004 et il a fallu quatre ans aux paléontologues de terrain pour terminer les travaux d'excavation requis. Les parties du corps récupérées comprenaient la colonne vertébrale, l'épaule et les jambes, ainsi que les restes de son cou, de sa hanche, de sa queue et de son bras. Malheureusement, son crâne n'a pas pu être trouvé. Cependant, suffisamment de pièces ont été récupérées pour permettre à Eric Gorscak de l'Université du Midwest et à Patrick O'Connor de l'Université de l'Ohio de mener une analyse et de comparer le dinosaure à des spécimens similaires. Les détails de leurs découvertes ont été publiés aujourd'hui dans PLoS ONE, 15 ans après la découverte des fossiles.

L'équipe au travail le long du mur de la falaise en 2007, dans le système de rift est-africain en Tanzanie.

«Le temps qu'il faut pour découvrir, fouiller, étudier et publier un nouveau dinosaure est un processus assez long et nécessite beaucoup d'heures de travail à différentes étapes», a déclaré Gorscak à Gizmodo. «Un squelette avec de nombreux os prend beaucoup de patience pour se préparer - comme enlever les roches restantes entourant les fossiles et réparer les dommages - et ensuite étudier ce qu'est cet animal et comment il se rapporte aux autres dinosaures.

D'autres découvertes importantes de dinosaures ont également empêché une analyse en temps opportun, y compris des études sur Rukwatitan et Shingopana , deux autres titanosaures trouvés en Tanzanie. Compte tenu de la charge de travail, Gorscak et O'Connor ont dû planifier leurs priorités pour leur objectif de recherche.

"De plus, je dirais que l'un des facteurs les plus négligés est, eh bien, la vie elle-même", a ajouté Gorscak. «Nous, les paléontologues, avons aussi des vies, ce ne sont pas seulement des fossiles 24/7 pour nous, mais proches!»

Illustration des os récupérés, y compris les coccyx en forme de cœur.

Le squelette de Mnyamawamtuka récupéré appartenait à un individu de titanosaure relativement petit, probablement un juvénile qui n'était pas encore complètement adulte. Une personne moyenne mesure à peu près la hauteur de ses pattes arrière et pesait environ une tonne. La taille complète d'un Mnyamawamtuka adulte ne pouvait pas être dérivée de ce squelette.

Les caractéristiques distinctes de Mnyamawamtuka comprennent une petite plaque sternale (os de la poitrine) et un curieux mélange de traits observés chez les espèces de titanosaures antérieures et ultérieures, y compris différents styles de dents. Et comme indiqué, ce sauropode surdimensionné avait un coccyx en forme de cœur, composé de deux vertèbres caudales avec des extensions bien visibles sur le centrum (la partie centrale des vertèbres).

«Nous ne sommes pas tout à fait sûrs de leur importance fonctionnelle», a déclaré Gorscak. «Cela pourrait être lié à la stabilité entre les os de la queue ou à une sorte d'attelle pour la moelle épinière.»

D'autres titanosaures étroitement liés, y compris le Malawisaurus du Malawi voisin, sont également connus pour avoir ces expansions, mais dans une moindre mesure, a déclaré Gorscak.

Mnyamawamtuka vivait le long d'une plaine inondable ou d'un delta de rivière qui a connu des saisons humides et sèches, selon les recherches géologiques associées. Les animaux qui vivaient à côté comprenaient d'autres sauropodes à quatre pattes et à long cou, des dinosaures théropodes carnivores, des tortues et des parents des crocodiles d'aujourd'hui.

Les titanosaures sont généralement associés à des fossiles trouvés en Amérique du Sud, mais comme cette découverte et d'autres commencent à le montrer, le paysage africain était également une partie importante de leur histoire.

«Une grande partie de ce que nous savons sur l'histoire évolutive des titanosaures provient des nombreuses espèces connues d'Amérique du Sud. Mais pendant la première moitié du Crétacé, l'Afrique et l'Amérique du Sud étaient toujours connectées avant de se séparer à mi-chemin du Crétacé », a déclaré Gorscak. «Ce que nous voyons avec les récentes découvertes en Afrique, telles que Rukwatitan , Mansourasaurus , Shingopana et maintenant Mnyamawamtuka , c'est que les titanosaures étaient probablement aussi diversifiés que leurs homologues sud-américains et qu'il y avait peut-être eu une division grossière entre le nord et moitié sud de l'Afrique. »

Stephen Poropat, un paléontologue de l'Université de technologie de Swinburne à Melbourne, en Australie, qui n'était pas impliqué dans le nouveau travail, a déclaré que l'importance du spécimen de Mnyamawamtuka réside dans son exhaustivité, associée à son âge et à sa situation géographique. 

"Avoir autant d'os, représentant la plupart des parties du corps, provenant d'un seul individu est remarquable", a déclaré Poropat à Gizmodo. «Cela signifie que Mnyamawamtuka s'avérera probablement être l'un des titanosaures africains les plus importants découverts à ce jour, car cela pourrait nous aider à comprendre où il et d'autres titanosaures africains s'inscrivent dans l'arbre généalogique des titanosaures.

En effet, cette découverte, ainsi que celles à venir, aidera les scientifiques à mieux comprendre comment ces animaux impressionnants ont évolué en réponse à des environnements en perpétuel changement - et pourquoi la taille a apparemment vraiment, vraiment , vraiment d' importance.

[ PLOS ONE ]

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