Le plan de construction d'un câble sous-marin aux États-Unis et pourquoi nous en avons besoin

Un nouveau câble sous-marin est en préparation, contrairement à tout système construit auparavant. Il mesure près de 10 000 milles de long. Il serpente sous l'océan Arctique, du Royaume-Uni, au-dessus du Canada et jusqu'au Japon, offrant la route la plus rapide possible entre Londres et Tokyo. Il s'arrête sur les côtes canadiennes glacées en cours de route, offrant un accès Internet aux petites communautés entièrement dépendantes d'une connexion satellite irrégulière. Et ce qui est vraiment nouveau: le câble n'est rendu possible que par le changement climatique. La fonte des glaces arctiques cède la place aux navires câbliers géants.

Cet article est un extrait de The Undersea Network , le dernier livre de Nicole Starosielski, professeur agrégé de médias, de culture et de communication à l'Université de New York.

C'est du moins le cas commercial présenté par Arctic Fibre. Mais d'un point de vue purement technique et économique, le câble a moins de sens. Il existe de nombreux réseaux terrestres couvrant l'Amérique du Nord. Pourquoi choisir un itinéraire à travers une zone radicalement dépeuplée et un environnement totalement inhospitalier? Pourquoi dépenser 640 millions de dollars pour connecter les communautés de l'Arctique avec un câble à haute capacité alors qu'elles n'en utiliseront jamais un pourcentage significatif? Avec le nombre énorme de connexions de données entre Londres et Tokyo, qui achèterait la capacité de ce câble? La même question pourrait être posée à d'autres projets récents (et échoués) qui cherchaient à dépenser des millions pour relier des points d'extrémité déjà connectés via des routes détournées, comme SPIN, un système de câble conçu pour sauter d'île en île à travers le Pacifique.

Une réponse: ces câbles offrent une diversité - une voie redondante et géographiquement disparate qui rend le trafic globalement plus fiable. S'ils étaient posés, ils protégeraient mieux nos flux d'informations des personnes, des environnements et d'autres formes d'interférence. Arctic Fibre évite les points de pression entre l'Europe et l'Asie, y compris les tremblements de terre du détroit de Luzon, de la mer de Chine méridionale et du Pacifique occidental. Il contourne les troubles sociaux et politiques dans le canal de Suez et la mer Méditerranée. Il évite les zones de transit où les navires peuvent facilement jeter l'ancre sur les câbles. Il a des circuits directs qui contournent les États-Unis, créant un canal entre l'Europe, l'Asie et le Moyen-Orient qui est censé être à l'abri de la surveillance de la NSA.

La diversité a été importante pour les entreprises de télécommunications dans le passé, en particulier lorsque quelques monopoles contrôlaient tout le réseau sous-marin. Pourtant, l'industrie est pour la plupart conservatrice: elle a tendance à s'en tenir à ce qui a fait ses preuves, en suivant les lignes existantes à travers l'océan. Même si 99% du trafic Internet transocéanique est acheminé par des câbles sous-marins, la plupart de ces systèmes ne sont regroupés que dans quelques zones. En Australie, presque tout sort par Sydney et Perth. Sur la côte est des États-Unis, la majeure partie d'Internet part des stations d'atterrissage en dehors de Miami et de New York.

Cela ne semblait pas être un problème pressant jusqu'à récemment, lorsque plusieurs ruptures de câbles très publiques ont révélé à quel point le réseau était vraiment fragile. En décembre 2006, le tremblement de terre de Hengchun au large de Taiwan a provoqué des glissements de terrain sous-marins, cassant sept câbles et diminuant considérablement la connectivité Internet. En 2008, une série de coupures de câbles s'est produite juste au nord d'Alexandrie, en Égypte, un point de pression dans le trafic Europe-Asie. L'année suivante, un sommet mondial a été organisé sur la résilience des infrastructures de réseau. Les participants au sommet ont conclu que même si les systèmes individuels étaient très fiables, «au niveau mondial, l'interconnectivité globale des continents viole un principe fondamental de conception de fiabilité: éviter les points de défaillance uniques». Ils se sont inquiétés des «points d'étranglement géopolitiques» où les chemins de câbles étaient canalisés ensemble et nous ont avertis qu'une catastrophe dans l'un de ces domaines «pourrait entraîner une perte catastrophique de la connectivité régionale et mondiale».

Les ruptures de câbles, le sommet et la dépendance toujours croissante aux systèmes sous-marins ont stimulé un certain nombre de projets qui, comme Arctic Fibre, offrent des itinéraires vraiment innovants à travers l'océan. Pourtant, créer un réseau robuste et diversifié est un défi qui ne peut être résolu facilement.

Par exemple, prenons le cas de Pacific Fibre, un câble transpacifique proposé en 2010. Tout comme Arctic Fibre, une des principales raisons du câble était la diversité. Depuis 2001, le Southern Cross Cable Network était le seul système reliant la Nouvelle-Zélande au reste du monde. Le pays dépendait non seulement d'un seul jeu de câbles, mais des décisions d'une seule entreprise. Pacific Fiber et ses partisans ont fait valoir que la Nouvelle-Zélande avait besoin d'un autre lien pour la diversité et la sécurité de l'information. Si Southern Cross était coupé, cela mettrait en péril le fonctionnement de la nation, d'autant plus que la plupart des contenus Internet proviennent de l'étranger. Les transactions financières, l'accès aux e-mails et les vidéos d'oiseaux kiwis dansants seraient tous perturbés.

Bien que ce fût certainement une intention admirable, la situation économique rendait le câble presque impossible. Dans la plupart des endroits, il est beaucoup moins cher et plus facile d'étendre simplement un nouveau câble aux anciens points d'atterrissage. Un entrepreneur m'a dit que lorsque le gouvernement australien a exprimé son intérêt à acheminer un câble vers Melbourne au lieu de Sydney pour la diversité (en ajoutant une longueur supplémentaire et des millions de dollars), il a déclaré: «La seule façon de fonctionner, c'est de payer pour cela. Envoyez un chèque, je vais construire. Je n'en ai pas trop entendu depuis.

Le défi ne serait pas dans l'ingénierie - il s'agissait d'un goulot d'étranglement économique et non technologique. L'équipe de câblodistribution a dû construire un système qui serait rentable. Pour ce faire, ils ont prévu un câble à faible latence - un câble qui, comme Arctic Fibre, offrirait un itinéraire plus direct avec moins de retard temporel. Les microsecondes font une énorme différence pour les traders à haute fréquence sur les marchés boursiers mondiaux. Ils profitent de légères variations de prix à différents endroits pour sécuriser les transactions à des taux plus rapides. Les entreprises qui ont une connexion plus directe peuvent exploiter cela. Quelques millisecondes seulement peuvent entraîner une différence de 20 millions de dollars en un seul mois. Si Pacific Fibre avait débarqué son câble à Los Angeles, il aurait pu se présenter comme l'itinéraire le plus rapide vers les États-Unis, faisant potentiellement de la Nouvelle-Zélande un site pour plus de développement technologique.

Pourtant, le lancement d'un câble à faible latence - une «route express» - signifierait un acheminement vers les hubs existants, atterrissant à Sydney, Auckland et Los Angeles, plutôt qu'à Melbourne ou San Diego. Le besoin de gagner de l'argent était en conflit direct avec le désir de construire un réseau physiquement diversifié.

Pacific Fibre a également été prise dans le pétrin auquel Arctic Fibre est confrontée aujourd'hui. Les innovations en géographie des réseaux sont perçues comme «risquées» par l'industrie. Une nouvelle géographie signifie un ensemble de nouvelles choses qui pourraient échouer, ce qui peut décourager les investissements et l'expérimentation. Les itinéraires historiquement établis sont considérés comme plus sûrs, plus finançables. Et pourtant, cela annule le désir de diversité - un nouvel ensemble d'itinéraires et de voies qui garantit que notre flux constant de données n'est pas perturbé.

Finalement, Pacific Fibre a annoncé qu'elle n'avait pas réussi à réunir les centaines de millions de dollars nécessaires pour installer le réseau. Ainsi, malgré le fait que la plupart des gens de l'industrie aient convenu que la Nouvelle-Zélande pourrait utiliser un deuxième câble (même les concurrents de Pacific Fibre espéraient qu'il réussirait), le besoin de diversité n'était pas suffisant pour convaincre les investisseurs, les gouvernements ou le public de payer pour la route. Anthony Briscoe de Telecom New Zealand dit que ce problème est un problème mondial: «Dès que vous dites« Internet »maintenant, les gens pensent:« Je comprends, gratuitement ». Pourtant, quelqu'un doit faire cet investissement dans l'infrastructure. »

Des projets comme Arctic Fibre soulèvent des questions difficiles. D'une part, nous avons un réseau mondial fragile. Le trafic est acheminé via des points de pression étroits et la puissance est consolidée entre les mains d'un petit nombre d'entreprises. Si nous voulons un réseau vraiment fiable, nous avons besoin de diversité. Mais d'un autre côté, la diversité signifie financer des projets risqués et ouvrir de plus en plus de chemins à travers des environnements fragiles.

Le réseau sous-marin est maintenant disponible sur Amazon et auprès de la Duke University Press .

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