Le passé, le présent et l'avenir de Diablo

Art conceptuel pour Diablo III

Le 2 novembre 2018, Blizzard a clôturé sa conférence annuelle de la BlizzCon en annonçant, sous des applaudissements dispersés, un jeu Diablo pour téléphone. Ce fut une décision marketing déroutante qui a immédiatement déclenché la controverse, alors que les fans de la franchise emblématique de jeux de rôle et d'action de Blizzard accusaient bruyamment la société de négliger ses joueurs PC .

Peut-être que le service marketing de Blizzard s'attendait à ce que les fans de Diablo soient enthousiasmés par Diablo Immortal , mais l'annonce était encore un autre mouvement étrange dans une série de décisions bizarres liées à Diablo au cours des dernières années. Après le lancement désastreux de Diablo III sur PC en 2012 et une route vers la rédemption qui a culminé avec l'expansion de 2014, Reaper of Souls , les fans s'attendaient à un soutien à long terme et peut-être à une deuxième extension pour le troisième Diablo . Il s'était vendu à plus de 30 millions d'exemplaires, après tout.

Mais depuis 2014, les mises à jour de Diablo III ont été légères et sporadiques, et quatre ans plus tard, l'annonce par Blizzard de Diablo Immortal à un moment où les fans ont faim de toute nouvelle d'un Diablo IV a conduit à de grandes questions sur l'avenir de la franchise .

Que se passe-t-il vraiment avec Diablo ? Qu'est-il arrivé au plan à long terme de Diablo III ? Est Diablo Immortal , développé en partie en dehors de Blizzard par la société chinoise NetEase, signe que Blizzard a abaissé ses normes ou abandonné son public de base? Y a-t-il un Diablo IV en développement ou Blizzard a- t-il abandonné les jeux PC au profit des téléphones?

Pour essayer de répondre à ces questions, j'ai parlé à 11 employés actuels et anciens de Blizzard, qui ont tous parlé de manière anonyme parce qu'ils n'étaient pas autorisés à parler à la presse. Ils m'ont parlé d'une deuxième extension annulée pour Diablo III et de Diablo IV , qui est effectivement en développement mais qui a été redémarré en 2016. Ils ont parlé de la popularité de la série en Chine, qui est l'une des principales raisons pour lesquelles L ’existence de Diablo Immortal et comment le spectre du jeu annulé Titan plane sur de nombreuses décisions de Blizzard.

Certaines de ces personnes ont également soulevé des questions sur l'influence d'Activision sur la société de jeux vidéo bien-aimée. Activision a fusionné avec l'éditeur Vivendi (à l'époque, la société holding de Blizzard) pour devenir Activision Blizzard en 2008, mais au cours de la dernière décennie, Blizzard s'est vanté de rester une entité distincte. Avec sa propre structure de gestion et son propre campus à Irvine, en Californie, Blizzard s'est toujours démarqué des autres divisions et filiales d'Activision. (Activision HQ est basé à environ une heure au nord-ouest, à Santa Monica.) Plutôt que de s'en tenir à des cycles de production stricts qui se traduisent, par exemple, par des jeux Call of Duty annuels pour Activision, Blizzard a traditionnellement donné à ses développeurs autant de temps que possible. C'est l'une des raisons pour lesquelles l'entreprise est réputée pour créer certains des plus grands jeux au monde.

Cette année, cependant, les employés de Blizzard disent que l'une des plus grandes conversations en cours a été de réduire les coûts. Pour les fans, et même pour certaines personnes qui travaillent ou ont travaillé chez Blizzard, on craint que quelque chose de profond dans la culture de l'entreprise change.

Lorsqu'il est contacté pour commenter, Blizzard a envoyé une déclaration par courrier électronique, attribuée à un porte-parole de l'entreprise, que je vais citer tout au long de cet article. «Blizzard a été et continue d'être une entreprise axée sur les développeurs», a déclaré la société. «Tous les jeux que nous créons représentent des idées qui passionnent eux-mêmes nos développeurs de jeux. C'est aussi vrai pour Diablo Immortal que pour Warcraft: Orcs & Humans , ou Overwatch , ou tout autre jeu que nous ayons jamais créé. Nous pensons que les meilleurs jeux à créer sont ceux auxquels nos développeurs croient. »

Fin 2013 ou peut-être début 2014, peu de temps avant la sortie de Reaper of Souls , Blizzard a fait une annonce interne qui a choqué l'équipe de développement: la deuxième extension de Diablo III a été annulée. L'équipe 3, le département Blizzard responsable de Diablo , n'avait pas fait une tonne de travail sur cette deuxième extension - ils étaient principalement concentrés sur Reaper - mais c'était prévu comme leur prochain projet. Et maintenant, cela n'arrivait pas.

«Ce qu'ils ont dit à l'équipe était: 'Vous avez terminé Reaper of Souls , c'est vraiment bien. Mais nous pensons que la meilleure chose pour l'IP est de passer à Diablo IV sous quelque forme que ce soit », a déclaré une personne qui était là. «Le sentiment général de l'équipe, du moins à mon avis, était qu'il y avait un vote de défiance de la part des dirigeants. Ils pensaient que Diablo III était une merde géante.

Avait Diablo III vraiment été une baise-up géant? Bien sûr, le très attendu action-RPG avait été lancé en mai 2012 jusqu'à une catastrophe immédiate, alors que les fans du monde entier tentaient d'ouvrir le jeu et se trouvaient incapables de jouer grâce à la redoutable «Erreur 37», un avertissement devenu mème qui apparaissait à chaque fois que le jeu était inaccessible. Il y avait également d'autres problèmes, comme un pic de difficulté brutal et la maison de vente aux enchères en argent réel, qui permettait aux joueurs d'acheter et de vendre du butin contre de l'argent, faussant le solde des objets de Diablo III .

Tout au long de 2012 et 2013, l'équipe 3 de Blizzard a résolu bon nombre de ces problèmes , en remaniant le système de difficulté et en supprimant la maison de vente aux enchères. Diablo III est devenu un jeu bien-aimé, et avec Reaper of Souls , sorti en mars 2014, l'équipe l'a transformé en l'un des RPG d'action les plus acclamés par la critique. Pourquoi, alors, Blizzard annulerait-il le second?


«Beaucoup de gens se sont sentis stupéfaits», a déclaré la personne qui était là. «Je pense que beaucoup d'entre eux se sont dit: 'Nous avons fait des erreurs sur Diablo III , mais nous avons appris et nous avons fait Reaper pour montrer ce que nous pouvions faire. Nous l'avons résolu, et Reaper est vraiment bon. ' Je pense que beaucoup de gens avaient l'impression que nous l'avions compris et que nous savons comment faire cela, et l'expansion deux, quelle qu'elle soit, aurait été la plus haute expression de cela ... Leur faire débrancher la fiche sans vraiment voir comment Reaper a vraiment piqué.

On ne sait toujours pas pourquoi Blizzard ne voudrait pas soutenir un jeu qui avait connu un tel succès commercial, mais la théorie de l'équipe 3 était que la direction de Blizzard avait perdu confiance en Diablo III et y voyait un échec, même avant le lancement de Reaper . «La perception générale était que la direction pensait:« Cette équipe a vraiment merdé »», a déclaré une personne qui était là. «Ils auraient pu tenir quelques mois et voir comment Reaper a fait, mais dans leur esprit [ Diablo III ] était irrémédiable.» (Lorsque Reaper a été lancé sur PC fin mars 2014, Blizzard a déclaré qu'il avait vendu 2,7 millions d'exemplaires au cours de sa première semaine - un grand nombre, mais seulement une fraction des ~ 15 millions d'exemplaires vendus par Diablo III sur PC et consoles.)

Lorsqu'on lui a demandé, Blizzard n'a pas abordé l'annulation de cette extension, mais dans le cadre d'une déclaration plus large, a parlé des annulations en général. "En ce qui concerne les annulations de matchs, nous considérons cela comme une force - un reflet de notre engagement envers la qualité et de la façon dont nous avons toujours fonctionné", a déclaré le porte-parole. «Historiquement, nous avons lancé environ 50% du total des projets sur lesquels nous avons travaillé au cours des trois dernières décennies - ce sont ceux que nous considérons comme représentatifs de la qualité Blizzard. Ne pas expédier un jeu n'est jamais une décision facile à prendre, mais cela a toujours été la bonne décision pour nous. L'annulation de Titan nous a conduit à Overwatch , et comme autre exemple, l'annulation de Nomad nous a conduit à World of Warcraft . "

En mars 2014, alors que les fans célébraient le retour de Diablo III avec le triomphant Reaper of Souls , l'équipe 3 se séparait. Certains développeurs ont quitté l'entreprise; d'autres sont passés à différents projets, comme World of Warcraft ou le naissant Overwatch . Certains sont restés là pour travailler sur des correctifs pour Diablo III , mais l'équipe 3 n'était plus en plein essor. «Au moment où ils avaient la plus forte équipe de développement de Diablo , ils les ont tous dispersés dans les vents», a déclaré une personne qui a travaillé sur Reaper of Souls . Pour ces développeurs, c'était une décision déconcertante de la part de la direction de Blizzard. Donner à l'équipe plus de temps pour voir les performances de Reaper et comment la deuxième extension se dessinait «aurait été beaucoup plus semblable à Blizzard», a déclaré cette personne.

Diablo III: Reaper of Souls.

Ceux qui sont restés dans l'équipe 3 ont commencé à parler de ce à quoi Diablo IV pourrait ressembler. Josh Mosqueira, le transplanteur canadien qui avait commencé dans l' équipe de la console Diablo III avant de prendre les rênes de la franchise en tant que directeur de Reaper of Souls , dirigerait le développement du nouveau projet, qui portait le nom de code Hades. Le but était d'amener la franchise dans une direction très différente.

Mosqueira et son équipe ont conçu Hadès comme une version Diablo de Dark Souls , selon trois personnes familières avec le projet. Ce serait un robot d'exploration de donjon gothique et stimulant. Plutôt que de maintenir l'angle de caméra isométrique des trois premiers jeux Diablo , il utiliserait une perspective à la troisième personne par-dessus l'épaule. C'était un tel départ par rapport aux jeux précédents, certains chez Blizzard pensaient qu'ils ne finiraient même pas par l'appeler Diablo IV . De 2014 à 2016, il s'agissait du projet principal de l'équipe 3, développé parallèlement à une poignée de correctifs et de mises à jour de contenu léger pour Diablo III . Ensuite, comme la deuxième extension de Diablo III avant elle, Hadès a été annulée.

Comme pour toute annulation, il y avait probablement de nombreuses raisons à ce déménagement, mais deux personnes impliquées dans Hadès ont déclaré qu'il traversait un développement difficile. «Cela ne se préparait pas du tout», a déclaré l'un d'eux. Au milieu de 2016, Mosqueira a quitté Blizzard. On ne sait pas si Mosqueira est partie à cause de l'annulation d'Hadès ou si Hadès a été annulé parce qu'il est parti, mais ce qui est certain, c'est qu'à ce moment-là, le projet a été mis de côté. (Lorsqu'il est atteint par Kotaku , Mosqueira a refusé de commenter cette histoire.)

Dans les mois à venir, l'équipe 3 de Blizzard ferait deux choses. Les développeurs, qui avaient besoin de quelque chose sur quoi travailler maintenant qu'Hadès n'était plus, ont mis en place un contenu téléchargeable pour Diablo III appelé Rise of the Necromancer , un add-on de classe de personnage dont l'équipe espérait qu'il satisferait les fans qui cherchaient désespérément plus de Diablo . Et certains d'entre eux ont commencé à travailler sur un projet nommé Fenris.

Fenris est, toutes nos sources l'ont confirmé, l'incarnation actuelle de Diablo IV . L'équipe 3 de Blizzard travaille sur cette version du jeu depuis 2016, et certains qui l'ont vu se disent optimistes quant à la direction. «[Le directeur du design] Luis [Barriga] a une vision très forte de ce jeu», a déclaré un ancien employé, «une vision qui passionne beaucoup de gens chez Blizzard.»

Un élément clé de cette vision est la direction artistique. Lors du développement d'un jeu, de nombreux studios utilisent ce qu'ils appellent des «piliers» - des mantras qui aident à définir les objectifs du jeu afin que tous les membres de l'équipe soient sur la même longueur d'onde. Pour Fenris, l'un de ces piliers est simple: embrasser les ténèbres.

«Il y a beaucoup de gens qui ont l'impression que Diablo III s'est éloigné de ce qui a fait Diablo Diablo en termes de style artistique et d'effets de sort», a déclaré un employé actuel de Blizzard, ajoutant que Fenris vise à ressembler davantage au bien-aimé Diablo II . Un autre a dit: «Ils veulent rendre cela dégoûtant, faire sombre, [se débarrasser de] tout ce qui était considéré comme du dessin animé dans Diablo III … Faire ce dont les gens avaient peur dans Diablo II , mais moderne.

Fenris est encore au début du développement et ne sortira probablement pas avant 2020 ou plus tard, il est donc prudent de dire que de nombreuses décisions prises par l'équipe aujourd'hui changeront avec le temps. (Nous ne savons pas s'il s'agit d'un PC d'abord ou si un lancement simultané sur PC et consoles est prévu, et en fait, l'équipe n'a peut-être pas encore pris cette décision.) Une conversation en cours, par exemple, a été de savoir s'il fallait conserver l'isométrique l'angle de la caméra ou utilisez la vue à la troisième personne par-dessus l'épaule qui a été prototypée pour Hadès. Les versions récentes du jeu ont été isométriques, comme les précédents jeux Diablo , selon trois personnes familières avec Fenris, mais des questions demeurent quant à savoir si cela devrait changer.

Un autre pilier de Fenris est de rendre Diablo plus social, en s'inspirant de Destiny pour ajouter ce qu'un développeur actuel de Blizzard appelait des «éléments MMO légers», en s'appuyant davantage sur le succès passé en ligne massivement multijoueur de Blizzard. Les précédents jeux Diablo ont présenté des villes-hub pleines de donneurs de quêtes et de vendeurs contrôlés par ordinateur - imaginez si, en explorant ces hubs, vous pouviez rencontrer et vous regrouper avec d'autres joueurs? Et si vous pouviez partir et affronter des donjons instanciés avec eux, un peu comme les grèves de Destiny ou les instances de World of Warcraft ?

«La question qui se posait sans cesse est la suivante: 'S'il y a un équivalent de' grève ', où vous êtes obligé de pénétrer dans un niveau de donjon très centré sur l'histoire et bien conçu, à quoi cela ressemble-t-il dans Diablo ? dit une personne familière avec le projet. "Et si nous avions encore un jeu de base Diablo qui se trouve juste à avoir un groupe de personnes sur la carte pour faire d'autres choses intéressantes?"

Une question persistante est de savoir comment Blizzard monétisera Fenris. Les autres grands jeux de Blizzard, comme Overwatch et Hearthstone , incluent des flux de revenus continus grâce aux microtransactions cosmétiques et aux packs de cartes. Avec Diablo , Blizzard n'a pas encore trouvé le moyen de fournir ce même type de générateur de trésorerie. («La société a toujours eu du mal à savoir comment mettre en place une sorte de monétisation à longue traîne pour Diablo III », a reconnu un ancien employé.) D'après ce que nous avons entendu, ces décisions sont toujours en suspens sur Fenris, et peut-être pas être clair pendant longtemps.

Fenris est encore tôt - et toutes ces idées peuvent changer ou ne jamais aboutir au produit final - mais avec le quatrième Diablo en développement actif, il est difficile de ne pas se demander: pourquoi Blizzard n'en parlerait-il pas? La société a fait allusion à l'existence du jeu, insistant dans des articles de blog et sur des flux en direct sur le fait qu'elle avait «plusieurs projets Diablo » en préparation, mais l'utilisation des mots « Diablo IV » aurait pu apaiser une grande partie de l'indignation suscitée par Diablo Immortal .

Plus tôt ce mois-ci, j'ai signalé que Blizzard avait réalisé une vidéo pour la BlizzCon dans laquelle le co-fondateur Allen Adham parlait de Diablo IV . Blizzard a ensuite contesté que la vidéo avait été réalisée pour la BlizzCon. Dans les conversations depuis lors, deux sources m'ont dit que, quelle que soit la déclaration de la société, il était prévu tout au long de 2018 d'annoncer le jeu cette année. «En janvier, ils étaient toujours prêts à dire:" Nous allons faire les choses correctement, nous allons avoir une démo jouable ", a déclaré l'un d'eux. «Au moment où nous sommes arrivés en mai, ce match n'était pas assez avancé. Ce sont des problèmes normaux. Les choses vont plus lentement qu'elles ne le souhaiteraient. À l'été, a déclaré cette personne, ils avaient toujours l'impression qu'une taquinerie se produisait. «Je pense que c'est de la sémantique… S'ils ont changé d'avis à tout moment, ils peuvent dire: 'Oh, ce n'était pas prévu.' Au moins ce qu'on nous a dit en tant qu'équipe de développement, c'était censé être taquiné, c'était toujours l'intention.

D'un autre côté, un développeur actuel dans un département non- Diablo qui était impliqué dans la planification de la BlizzCon m'a dit qu'à leur connaissance, il n'y avait aucune annonce de Diablo IV jamais prévue pour le spectacle.

Diablo Immortal a été annoncé lors de la BlizzCon 2018 à un accueil négatif généralisé

Plans ou pas de plans, l' annonce de Diablo IV n'a pas eu lieu. Voici une théorie expliquant pourquoi: Blizzard est hanté par le spectre de Titan .

Titan était le nom de code d'un tout nouveau MMO que Blizzard a commencé à développer vers 2007. Imaginé comme un croisement entre Les Sims , Left 4 Dead et Team Fortress 2 , où vous dirigeriez des entreprises pendant la journée et deviendrez un super-héros à nuit, Titan était censé être une tournure différente du genre que Blizzard avait déjà maîtrisé avec World of Warcraft . (Vous pouvez en savoir plus sur Titan dans notre rapport de 2014 sur la façon dont cela aurait fonctionné.)

Début 2013, après un cycle de développement long et prolongé, Blizzard a annulé Titan . Une partie de l'équipe a continué à faire Overwatch , qui allait devenir un grand succès, mais le projet est devenu un œil au beurre noir pour Blizzard - un énorme puits de temps et d'argent qui était aussi, à la grande consternation de certaines personnes, de notoriété publique. Non seulement ils avaient gaspillé des ressources sur ce jeu raté, mais tout le monde le savait . Blizzard avait reconnu le projet en 2008 , et son existence avait été fréquemment évoquée et interrogée dans les années qui ont suivi.

Donc, avec Fenris assez tôt dans le développement - et avec le quatrième Diablo ayant déjà subi un gros redémarrage - il est juste de se demander si l'équipe s'inquiétait d'un autre long cycle de développement qui pourrait se terminer en catastrophe. Même les mots « Diablo IV » ont pu définir des attentes que les développeurs ne voulaient pas encore établir. "L' équipe Diablo est très paranoïaque de dire quelque chose trop tôt et de se retrouver coincée dans une boucle", a déclaré un ancien développeur de Blizzard. «Ils ne veulent pas montrer le jeu avant d'avoir une bande-annonce, une démo.»

"De toute évidence, Titan nous domine tous", a déclaré un autre ancien développeur de Blizzard. Malgré l’émergence d’ Overwatch des cendres de Titan , le développeur a ajouté: «Les gens ne regardent pas Titan et ne voient pas le succès.»

«Je pense qu'il y a un désir d'annoncer des choses à une distance raisonnablement proche du moment où les gens vont pouvoir y jouer», a déclaré un développeur actuel de Blizzard, désignant à la fois Titan et l'autre projet tristement annulé de Blizzard, StarCraft: Ghost . «[Ces] ne font que causer beaucoup de déception aux gens.»

Dans un communiqué, Blizzard l'a confirmé. «En termes de jeux inopinés, tant de choses peuvent changer au cours du développement en fonction de ce que nous ressentons quant à l'avancement et à la direction du projet», a déclaré la société. «Nous essayons donc de ne pas partager les détails sur les projets inopinés avant d'être prêts. Notre préférence est d'avoir un plan d'annonce clair avec quelques détails concrets et, espérons-le, une démo jouable du jeu lorsque nous annoncerons. Cela vaut également pour nos projets Diablo et nos autres jeux. »

Il est également juste de se demander: à quel point Titan a-t-il affecté le processus de développement de Blizzard? Au cours des dernières années, nous avons vu le cycle de sept à huit ans de Titan , Diablo III (qui est entré en développement au début des années 2000 mais n'a été publié qu'en 2012) et StarCraft II (2003 à 2010). Certains développeurs expérimentés de Blizzard ont passé plus de 10 ans sur un seul projet, ce qui a poussé certains d'entre eux à désirer des jeux plus petits et plus courts. C'est l'une des raisons pour lesquelles Blizzard exploite désormais un nouveau département secret, qui fonctionne un peu différemment de ses autres divisions.

Dans les jours qui ont suivi la BlizzCon 2018, alors que les fans de Diablo du monde entier faisaient rage à propos de l'annonce de Diablo Immortal et du manque de nouvelles sur Diablo IV , beaucoup d'entre eux se sont demandé: le développement de Diablo Immortal a- t-il nui aux autres jeux Diablo ?

Il s'avère que Diablo IV et Diablo Immortal sont développés par différentes équipes de personnes dans différentes divisions. Alors que le projet connu sous le nom de Fenris est en production au sein de l'équipe 3, Diablo Immortal est partiellement développé par NetEase et partiellement réalisé par un petit groupe d'employés de Blizzard qui travaillent pour l'un des nouveaux départements de l'entreprise: l'incubation.

En 2016, lorsque le co-fondateur de Blizzard, Allen Adham, est revenu dans l'entreprise, il a annoncé qu'il dirigeait ce nouveau département. Inspiré par le succès massif du jeu de cartes expérimental Hearthstone (2014), ce département «incubation» permettrait de développer de nouveaux projets créatifs pour l'entreprise. Cela a attiré certains des développeurs chevronnés de Blizzard, comme Tom Chilton, qui avait été directeur de World of Warcraft pendant six ans et concepteur du jeu pendant six ans auparavant. (Maintenant, Chilton dirige un jeu mobile.)

Wyatt Cheng, qui travaillait sur Diablo III depuis plus d'une décennie et souhaitait une pause, selon deux personnes qui le connaissent, est un autre designer chevronné qui est passé à l'incubation . Blizzard s'était associé à une société chinoise appelée NetEase pour publier Diablo III en tant que jeu gratuit en Chine, où il a été un grand succès. À un moment donné en 2016 ou 2017, les deux sociétés ont décidé de collaborer, mettant en place ce que l'on appellerait Diablo Immortal - un jeu Diablo , avec Cheng en tant que concepteur principal, conçu uniquement pour les téléphones. «Essentiellement, il existe parce que nous avons entendu dire que la Chine le voulait vraiment», a déclaré un développeur actuel. «C'est vraiment pour la Chine.»

Trois sources de Blizzard m'ont dit que le plan initial pour Diablo Immortal avait été de ne le sortir qu'en Chine au début pendant quelques mois ou peut-être un an, en grande partie pour le tester parmi les fans chinois avant de le sortir dans l'ouest. «La barre de qualité sur le marché chinois, en particulier pour le framerate, est extrêmement basse», a déclaré l'un d'eux. "Vous pouvez publier quelque chose qui serait considéré comme une séquence alpha ici et ce serait un jeu terminé là-bas." Plus tard, ont déclaré ces sources, Blizzard a décidé de prendre plus de temps pour peaufiner le jeu et le préparer pour une annonce et une sortie mondiales simultanées.

Dans un communiqué, Blizzard a déclaré que Diablo Immortal avait été développé pour les marchés occidentaux et orientaux, mais n'a pas précisé si le jeu devait initialement être lancé en Chine. «L'une de nos valeurs fondamentales est de« penser globalement »et notre histoire a montré que nous nous efforçons de rendre nos jeux dans autant de langues que possible afin que davantage de joueurs puissent en profiter», a déclaré un porte-parole. «Dans cet esprit, nous avons rapidement su que nous voulions amener Diablo Immortal à un public mondial.»

Diablo Immortal n'est pas le seul jeu mobile en développement au département d'incubation de Blizzard, et bien qu'un fan sceptique puisse remettre en question les motivations derrière ces jeux, certains employés actuels et anciens insistent sur le fait que ces jeux sont en développement parce que les développeurs de Blizzard veulent vraiment les créer.

«Il y a beaucoup de joueurs de jeux mobiles chez Blizzard», a déclaré un développeur actuel. «Il y a beaucoup de gens vraiment passionnés par les jeux mobiles. La réaction à l'intérieur de l'entreprise envers Immortal est très différente de la réaction à l'extérieur de l'entreprise. Une partie de la réflexion sur beaucoup d'entre eux est que les gens veulent travailler sur des projets plus petits. Les petits projets dans le mobile ont tendance à avoir du sens. »

Par exemple, les développeurs m'ont dit que de nombreuses personnes chez Blizzard jouent à Pokémon Go , le jeu mobile très populaire qui vous permet d'utiliser l'appareil photo de votre téléphone pour attraper des créatures sauvages. Comme l'a expliqué un développeur, la statue orc emblématique au centre du campus de Blizzard est un Pokémon Gym, et le personnel fait la guerre pour savoir qui contrôle le monument au quotidien. (Correction - 17:58: Nous avions initialement dit que c'était un Pokéstop, mais c'est en fait un gymnase! Toutes mes excuses pour l'erreur.)

L'extension naturelle de cela a été pour l'une des équipes d'incubation de Blizzard de développer une version Warcraft de Pokémon Go , qui est actuellement en développement pour les smartphones. Les décideurs de Blizzard ont sûrement pensé que cette retombée de Warcraft pourrait être un énorme générateur de revenus, mais le jeu est également en production car le concepteur principal Cory Stockton (anciennement de World of Warcraft ) est un grand fan de Pokémon . (Les gens qui ont joué au jeu mobile Warcraft disent qu'il a aussi beaucoup plus à faire que Pokémon Go , y compris la mécanique solo.)

C'est peut-être gagnant-gagnant pour Adham. Avec les jeux mobiles, Blizzard peut plaire aux investisseurs d'Activision en faisant appel aux marchés en plein essor du jeu vidéo en Chine et en Inde, et Blizzard peut également satisfaire ses développeurs chevronnés en les laissant travailler sur des projets plus petits qu'ils veulent vraiment faire. «La réalité est que tout ce qui est en incubation chez Blizzard est en incubation parce qu'Allen Adham pensait que cela valait la peine», a déclaré un autre développeur actuel. Ces jeux mobiles peuvent ne pas plaire à autant de fans inconditionnels de Blizzard - ceux qui préfèrent jouer à des jeux principalement sur PC - mais ils ont beaucoup attiré les développeurs.

Pourtant, au cours de l'année écoulée, l'influence d'Activision sur Blizzard a été très réelle - et le personnel de Blizzard dit que les choses commencent à se sentir un peu différentes pour l'entreprise autrefois autonome.

Au printemps 2018, lors de la réunion annuelle du «plan de bataille» de Blizzard à l'échelle de l'entreprise, la directrice financière Amrita Ahuja s'est entretenue avec l'ensemble du personnel, selon deux personnes présentes. Dans ce qui a été une surprise pour beaucoup, elle a déclaré à Blizzard que l'un des objectifs de l'entreprise pour l'année à venir était d'économiser de l'argent.

«C'est la première année que nous entendons dire que la priorité est de réduire les coûts et d'essayer de ne pas dépenser autant», a déclaré une personne qui était présente à la réunion. «Il a été présenté comme« Ne dépensez pas d’argent là où ce n’est pas nécessaire ».»

Ahuja était nouvelle chez Blizzard, après avoir débuté en tant que CFO ce printemps en tant que transplantée à 3100 Ocean Park, le siège d'Activision basé à Santa Monica, où elle avait passé huit ans à travailler dans les départements des finances et des relations avec les investisseurs. Il y avait une perception parmi le personnel de Blizzard qu'elle était venue nettoyer les feuilles de calcul, pour économiser autant d'argent que possible tout en renforçant la production de produits de Blizzard. (Dans un communiqué, Blizzard a déclaré: «Nous avons activement recruté [Ahuja] et nous l'avons choisie parmi un grand nombre de candidats très compétitifs et hautement qualifiés.») L' Overwatch de 2016 avait été un franc succès, mais en 2017 et 2018 la société a livré très peu - il y avait un remaster de StarCraft , une extension de World of Warcraft , et bien sûr, des correctifs et des mises à jour pour d'autres jeux. C'était ça.

Traditionnellement, Blizzard est resté entièrement séparé d'Activision, avec ses propres normes de qualité et son image de marque, au point où ils se sentaient comme deux entreprises différentes. Vous pourrez peut-être trouver des œufs de Pâques World of Warcraft dans StarCraft II , mais vous ne verrez jamais un personnage Overwatch dans Call of Duty . Ces dernières années, cependant, cela a changé. La boutique numérique de Blizzard, Battle.net, propose désormais des jeux Activision comme Destiny 2 et Call of Duty: Black Ops 4 . Bungie est apparu sur le flux de la BlizzCon 2018 pour annoncer que Destiny 2 serait temporairement gratuit . Et les développeurs de Blizzard ont l'impression que les deux sociétés se développent de plus en plus étroitement liées.

En fait, 2018 serait une année faible pour Activision. L ’éditeur était mécontent des performances de Destiny et subirait un important coup dur en novembre à la suite de résultats fiscaux du troisième trimestre qui ont déçu les investisseurs. Une tendance inquiétante pour les compteurs de haricots était la stagnation des MAU de Blizzard - utilisateurs actifs mensuels - qui sont considérés comme une mesure essentielle pour les jeux de service comme Hearthstone et Overwatch . Tout au long de 2018, comme Activision l'a dit aux investisseurs, ces chiffres ont diminué. Combiné au manque de nouveaux jeux de Blizzard, il est facile de comprendre pourquoi les dirigeants d'Activision ont peut-être voulu intervenir.

«Vous auriez pensé que Blizzard était en train de faire faillite et que nous n'avions pas d'argent», a déclaré un ancien membre du personnel de Blizzard, qui m'a dit qu'ils avaient quitté l'entreprise cette année en partie à cause de l'influence d'Activision. «La façon dont chaque petite chose était examinée du point de vue des dépenses. Ce n'est évidemment pas le cas. Mais c'était la toute première fois que j'entendais: «Nous devons montrer notre croissance». C'était tellement décourageant pour moi.

La boutique numérique de Blizzard vend désormais des jeux créés par d'autres studios Activision.

Blizzard semble renforcer les effectifs de ses équipes de développement - un développeur actuel a déclaré que son équipe était encouragée à s'agrandir - tout en réduisant autant de coûts que possible ailleurs. C'est un processus qui n'est peut-être pas encore terminé, car Activision semble toujours chercher à améliorer la sortie de contenu de Blizzard et à publier plus de jeux selon un calendrier régulier. Les commentaires d'Ahuja au printemps 2018 n'étaient peut-être que le début.

«On nous dit de dépenser moins à chaque coin de rue car nous n'avons pas de nouvelle adresse IP», a déclaré un ancien développeur. «Parce qu'Overwatch a établi cette barre de ce que nous pourrions gagner en une seule année, il y a une tonne de pression d'Activision pour faire bouger la merde. Ils veulent quelque chose à montrer aux actionnaires. (Lors d'un appel aux résultats après le lancement d' Overwatch , Activision a déclaré qu'il avait généré plus d'un milliard de dollars de revenus.)

Puis, en octobre 2018, Blizzard a perdu son leader. Le co-fondateur Mike Morhaime, le PDG à la voix douce qui s'est adressé jovialement aux fans à chaque BlizzCon, a déclaré qu'il démissionnait, pour être remplacé par J. Allen Brack, producteur vétéran de World of Warcraft . Allen Adham et le directeur du développement Ray Gresko ont également rejoint l'équipe de direction de Blizzard, peut-être pour aider à faire en sorte que le studio soit dirigé par des développeurs de jeux qui ont vécu et respiré Blizzard.

Ce fut un bouleversement massif pour Blizzard, et cela s'est produit à une époque où il y avait déjà des questions sur les influences d'Activision. Morhaime était très apprécié dans l'entreprise. Un ancien développeur de Blizzard l'a décrit comme «l'anti-PDG».

«Il ne se soucie pas de la rentabilité», a déclaré cette personne. «Il veut juste que les employés soient heureux, et il veut juste faire de bons jeux et garder la communauté heureuse.»

Soudain, il y eut des chuchotements dans les couloirs, des inquiétudes concernant les futures initiatives de réduction des coûts et des échanges furtifs sur les projets que le PDG d'Activision Bobby Kotick pourrait avoir à l'esprit pour Blizzard. «Il y a une perception au sein de Blizzard que la finance fait plus d'appels qu'elle ne l'a jamais fait dans le passé», a déclaré une personne qui a quitté Blizzard récemment. "Vous n'avez jamais entendu cela il y a trois ou quatre ans."

Les changements culturels ne sont pas toujours flagrants. Quiconque a travaillé pour une grande entreprise peut témoigner des pressions invisibles qui peuvent émerger avec le temps. «Il y a une tentation de faire d'Activision le méchant», a déclaré un développeur actuel. «Je pense que les influences sont bien plus subtiles que cela.» Quelqu'un chez Blizzard peut prendre une décision avec les meilleures intentions à l'esprit, mais s'il sait inconsciemment que ses chefs d'entreprise chez Activision veulent réduire les coûts et plaire aux investisseurs, qui sait comment cela pourrait affecter leur jugement? Avec Activision et Blizzard de moins en moins séparés, quels types de chevauchements verrons-nous dans leurs différentes divisions?

De nos jours, il y a de l'inquiétude autour de Blizzard, à la fois en externe et en interne. Des décisions étranges concernant la franchise Diablo ont exacerbé cela, et en fait, certains qui travaillent ou ont travaillé chez Blizzard pensent que l'annulation de la deuxième extension de Diablo III a été l'une des plus grandes erreurs de la société ces dernières années. Se souvient un vétéran du Blizzard: «Je me souviens que beaucoup d'entre nous nous regardions et disions: 'Mec, si nous venions de faire cette deuxième extension au lieu de perdre la moitié de l'équipe à la suite de l'annulation, puis tout le personnel change. , la direction change, puis cette marche sur la route d'Hadès… Si nous n'avions rien fait de tout cela et que nous nous étions juste concentrés sur un troisième acte solide pour Diablo , ce serait fini maintenant. ''

Il y a un avenir pour Diablo , qui ne se limite pas uniquement aux jeux mobiles. Diablo III a peut-être cessé de fonctionner, mais Diablo 4 est toujours en préparation, malgré la culture du secret qui a empêché Blizzard de le mentionner par son nom. Il n'y a aucun moyen de savoir ce qui peut arriver au projet à l'avenir, mais pour le moment, il existe. La grande question est de savoir à quoi ressemblera Blizzard dans deux ans? Dans cinq? Quel sera l'impact des attentes et des tensions des entreprises sur ce qui est l'une des entreprises les plus appréciées dans le domaine des jeux vidéo depuis près de trois décennies? Nous ne connaîtrons peut-être pas les réponses avant la BlizzCon 2028.

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