Le mensonge commode de `` l'objectivité ''

Lorsque les rédacteurs en chef du Washington Post ont interdit à la journaliste politique nationale Felicia Sonmez de rendre compte de l'inconduite sexuelle parce qu'elle est une survivante d'agression, ils lui auraient dit qu'ils s'inquiétaient de «l'apparence d'un conflit d'intérêts». Les principaux rédacteurs en chef l'ont rassurée sur le fait qu'ils ne pensaient pas eux-mêmes qu'il y avait un conflit; ils pensaient qu'elle pouvait écrire une histoire impartiale sur le sujet, ont-ils dit.

Sonmez a dénoncé son agression sexuelle en 2018, à la suite d'une lettre qu'elle a écrite au Club des correspondants étrangers de Chine accusant Jon Kaiman, son ancien collègue, de l' avoir agressée une nuit alors qu'elle était ivre . Une femme nommée Laura Tucker avait fait des allégations similaires contre Kaiman plus tôt cette année-là, et les médias nationaux ont repris leurs deux histoires. Kaiman, qui travaillait au Los Angeles Times à l'époque, a démissionné après que le journal ait ouvert une enquête sur les accusations. (Kaiman a nié les allégations de Sonmez et de Tucker et a insisté sur le fait que «tous les actes dans lesquels nous nous sommes engagés étaient mutuellement consensuels.»)

Des mois plus tard, lorsque des allégations d'inconduite sexuelle contre Brett Kavanaugh, alors candidat à la Cour suprême, ont émergé, les éditeurs du Post ont dit à Sonmez qu'elle ne pouvait pas couvrir l'histoire. Les restrictions ont été temporairement levées avant d'être rétablies en 2019, selon Somnez. Depuis lors, ils l'ont empêchée d'écrire sur la révélation de la membre du Congrès Alexandria Ocasio-Cortez selon laquelle elle est une survivante d'agression ; les nombreuses allégations contre le gouverneur de New York Andrew Cuomo et le gouverneur du Missouri Eric Greitens ; et la loi sur la violence contre les femmes .

Après que Sonmez a tweeté le 28 mars à propos de ces restrictions sur ses reportages - et après que Politico et Jezebel aient couvert l'histoire de Sonmez - le Post a annoncé qu'il allait lever l'interdiction de couverture. "Suite à une discussion dans la salle de rédaction il y a deux semaines, les rédacteurs ont commencé à réévaluer les limites de la portée du travail de Felicia en tant que journaliste de dernière minute", a déclaré Kristine Coratti Kelly, directrice des communications au Washington Post , à Jezebel. «Ils ont conclu que de telles limitations n'étaient pas nécessaires.»

Ce qui peut à première vue sembler inhabituel et anormal dans ce que Sonmez a affronté à la poste est en fait le contraire. Son traitement est symptomatique du dévouement parfois non critique des rédactions au principe de «l'objectivité », qui peut facilement être déformé et déployé à des fins sinistres. Une partie du problème de l'objectivité est que personne ne peut tout à fait être d'accord sur ce que c'est: cela signifie-t-il essayer d'occuper le juste milieu entre deux extrêmes d'opinion (ce que le professeur de journalisme de l'Université de New York Jay Rosen et d'autres appellent «le point de vue de nulle part ”)? Ou cela signifie-t-il équilibrer les échelles, car cela crée un rendu plus précis de la vérité? Est-ce ce dernier que nous appellerions «équité», et si tel est le cas, est-ce ce que beaucoup d'entre nous entendons réellement lorsque nous parlons d'objectivité, ou s'agit-il d'une idée entièrement distincte? Ce sont des questions difficiles qui n'ont pas nécessairement une réponse unique et définitive. Les journalistes les affrontent à nouveau chaque fois qu'ils s'assoient pour écrire une histoire.

Lorsque l'objectivité est si vénérée et en même temps si mal définie, ce n'est qu'un court chemin pour qu'elle soit militarisée, ses interprétations les plus faciles se livrent. Dans ce cas, le Washington Post a réduit l'objectivité à un état d'être; un journaliste l'a ou elle n'en a pas. Le fait d'avoir, semble-t-il, dépend fondamentalement du corps occupé par un journaliste et des expériences qu'il y a vécues. Lorsque l'objectivité est poussée à cet extrême, ce sont inévitablement les journalistes marginalisés qui en subissent les conséquences, ainsi que leur public, qui se voient refuser la couverture rigoureuse, nuancée et intellectuellement honnête que les écrivains peuvent produire lorsqu'un problème touche près de chez eux.

«Il n'est tout simplement pas possible d'interdire largement aux journalistes de couvrir des questions liées à leur identité ou à leur expérience, et dans la pratique, la plupart de ces règles s'effondrent lorsqu'elles sont soumises à un véritable examen», a déclaré Parker Higgins, directeur du plaidoyer à la Freedom of the Press Foundation. . Les normes relatives aux conflits d'intérêts doivent être «élaborées de manière réfléchie afin de pouvoir être appliquées équitablement et efficacement», a poursuivi Higgins. «Sinon, ces mêmes règles menacent de marginaliser les personnes dont le point de vue peut les conduire à une meilleure compréhension de la vérité que les lecteurs recherchent en premier lieu.»

Ce que l'histoire de Sonmez montre si clairement, c'est la façon dont la neutralité journalistique peut inciter les journalistes à continuer comme s'ils étaient impartiaux ou à révéler potentiellement des traumatismes douloureux comme celui que Sonmez a vécu et à se retirer de la couverture où leur sensibilité et leur perspective sont le plus nécessaires. Les deux options sont désastreuses pour le journalisme. L'idée que le fait d'être un survivant d'agression sexuelle pourrait rendre quelqu'un «partial» dans sa couverture de l'inconduite sexuelle - ou, comme le soutiennent les éditeurs du Post , que cela créerait au moins une apparence de partialité - prédit des possibilités. Avec environ une femme américaine sur cinq ayant été victime d'un viol ou d'une tentative de viol au cours de sa vie, il semblerait que de nombreuses femmes journalistes devraient se déclarer trop «biaisées» pour couvrir le sujet. Si nous devions prendre en compte le large spectre d'inconduite sexuelle (y compris, par exemple, le genre d' attouchements et de commentaires inappropriés dont Cuomo est accusé), j'oserais que presque toutes les femmes journalistes devraient se retirer des histoires liées à l'inconduite.

Et quoi d'autre pourrait être un conflit d'intérêts, selon cette rubrique? Une personne qui a subi un avortement peut-elle écrire sur l'avortement? Une personne asiatique peut-elle rendre compte de la récente vague d'attaques racistes anti-asiatiques? Une personne qui a été victime de violence policière peut-elle rapporter des Black Lives Matter ou des brutalités policières? Les hommes blancs cis ont toujours bénéficié de l'hypothèse de leur objectivité inhérente, en grande partie parce que ce sont eux qui ont décidé de ce que signifiait être objectif en premier lieu. Dans les salles de rédaction - dont beaucoup restent majoritairement blanches et dominées par les hommes - cette hypothèse peut être codifiée dans les pratiques éditoriales. En d'autres termes, ce n'est pas un hasard si les personnes marginalisées sont généralement accusées d'avoir des préjugés irréversibles et empêchées de faire leur travail à cause de cela. C'est aussi pourquoi on pose rarement aux journalistes de race blanche des questions dont les réponses pourraient également révéler des préjugés, comme: «Avez-vous déjà été accusé d'avoir agressé quelqu'un?»

«Il y a toutes ces hypothèses de statu quo qui permettent de déterminer si quelqu'un est objectif ou non», a déclaré Lewis Raven Wallace, l'auteur de The View From Somewhere: Undoing the Myth of Journalistic Objectivity . «Nous avons tous une relation avec l'idée d'avortement ou l'idée de genre ou de race, mais certaines expériences sont plus susceptibles d'être signalées comme une source de partialité que d'autres et cela a à voir avec le pouvoir.»

Ce n'est pas la première fois que la matrice du pouvoir dans les rédactions est aussi claire. En mai, une journaliste noire du Pittsburgh Post-Gazette aurait été empêchée de couvrir les manifestations de masse à la suite de la mort de George Floyd après avoir publié un tweet soulignant le double standard raciste dans la réaction des gens aux pillards. "Scènes horribles et séquelles de LOOTERS égoïstes qui ne se soucient pas de cette ville !!!!!" Alexis Johnson, maintenant correspondant de Vice News, a écrit à propos de quatre images montrant des parkings remplis d'ordures et d'autres détritus. «... oh attendez désolé. Non, ce sont des photos d'un hayon de concert Kenny Chesney. Oups. »

Selon le New York Times , plus tard dans la journée, Johnson a été convoquée à une réunion avec les principaux rédacteurs en chef, qui lui ont dit qu'ils pensaient que le tweet montrait qu'elle ne pouvait pas couvrir les manifestations équitablement. En juin, lorsque Michael Santiago, un photojournaliste noir du Post-Gazette , a tweeté en faveur de Johnson, il a également été retiré de missions couvrant les manifestations. Pendant ce temps, un journaliste blanc qui a eu une conversation similaire avec des éditeurs à propos de son utilisation des médias sociaux le même jour que Johnson n'a pas fait face aux mêmes conséquences. (Dans une déclaration au Times , lerédacteur en chefdu Post-Gazette a nié avoir distingué Johnson et Santiago en raison de leur race.)

«Alors, suis-je partial parce que je suis noir? Est-ce biaisé parce que je parle d'un problème avec les Noirs? » Johnson a déclaré plus tard dans une interview avec le Cut. «De plus, quels côtés y a-t-il au racisme? Quels sont les côtés de la brutalité policière? Nous regardons littéralement des hommes et des femmes de la communauté noire mourir sous nos yeux entre les mains de ce système.

Ce à quoi Johnson a fait allusion est peut-être le défaut le plus important de l'objectivité: une fétichisation des deux côtés, qui favorise inévitablement l'idéologie dominante lorsqu'il s'agit de questions telles que la brutalité policière et les agressions sexuelles. Comme Wesley Lowery l'a souligné dans un éditorial du June Times , un engagement non critique envers l'impartialité conduit souvent les journalistes à recourir à des euphémismes comme «le tir impliquant des officiers» lorsqu'ils rapportent des policiers qui ont tué des hommes noirs, par exemple. Dans les reportages sur les agressions sexuelles, les écrivains peuvent s'appuyer sur un usage excessif de la voix passive afin de véhiculer une prétendue neutralité, ou par défaut pour les tropes communs de blâmer les victimes. Dans les deux cas, ce qui est suggéré, c'est que certains faits incontestables et des vérités plus larges restent à débattre. Non seulement cela est en soi une forme de préjugé - un préjugé en faveur des institutions, de l'État et des normes patriarcales - c'est fondamentalement malhonnête. Cela donne également une écriture merdique.

Il est normal, d'une certaine manière, que les rédacteurs en chef du Washington Post aient formulé leurs préoccupations concernant les reportages de Sonmez sur l'inconduite sexuelle comme une question d'image. Comme Will Meyer l'a écrit dans une critique du livre de Wallace pour The New Republic , l'objectif déclaré d'objectivité des institutions médiatiques est souvent une apparence d'équité plutôt qu'un idéal supérieur. Garder ce front pourrait impliquer d'éviter des mots comme «mensonges» et «racisme», a soutenu Meyer, «parce que ces descriptions pourraient être considérées comme des preuves de préjugés de gauche».

Ce que je trouve particulièrement malhonnête dans l ’appel du Washington Post aux apparences, c’ est que ses rédacteurs en chef et son personnel n ’ont pas besoin de s'en remettre à leurs lecteurs pour décider de ce qui est considéré comme juste et objectif. Les rédactions - et en particulier les rédactions comme celles du Post - ont le pouvoir de définir ce que signifie lutter pour ces principes et de fixer des attentes pour leur public de telle sorte qu'elles ne se sentent pas trahies si une personne qui a été agressée sexuellement continue à rapport sur l'inconduite sexuelle.

«D'une certaine manière, c'est un piège auto-tendu pour les institutions de dire:« Vous devriez nous faire confiance car nous ne sommes jamais biaisés et nous restons toujours à l'écart de tout lien avec l'histoire », a déclaré Wallace. «Parce que dès que quelque chose survient - et c'est toujours le cas - où il y a une question autour d'un conflit d'intérêts potentiel, cela donne au public une raison de dire: 'Nous ne pouvons pas vous faire confiance parce que vous nous avez promis cette autre chose. ""

La santé globale du journalisme pourrait bénéficier du fait que les lecteurs considèrent les journalistes comme de vraies personnes aux expériences complexes plutôt que comme des figures d'autorité sans intérêt personnel dans les événements sur lesquels ils rapportent. Après tout, dans le journalisme, «la véritable autorité commence par le reportage», a déclaré Rosen dans une interview en 2010. "Connaître vos trucs, maîtriser votre rythme, être juste sur les faits, fouiller sous la surface des choses, appeler pour découvrir ce qui s'est passé, vérifier ce que vous avez entendu."

C'est précisément ce que Sonmez savait qu'elle pouvait si bien faire - pas en dépit du fait qu'elle ait survécu à une agression ou simplement à cause de cela. C'est peut-être une combinaison des deux.

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