Le Congrès se méfie de plus en plus de la date limite d'atterrissage lunaire 2024 de la NASA

Concept des artistes de l'élément de puissance et de propulsion Lunar Gateway.

Lors d'une audition à la Chambre tenue hier à Washington DC, des membres du Congrès et des experts de l'espace ont exprimé de sérieuses préoccupations concernant le projet actuel de la NASA d'envoyer des hommes et des femmes américains sur la Lune dans cinq ans seulement.

Le 26 mars 2019, le vice-président Mike Pence a déclaré à la NASA qu'elle avait cinq ans pour remettre les Américains sur la Lune, soit quatre ans avant la date de retour précédemment prévue de 2028. Cette directive représentait un petit pas pour l'administration Trump, mais c'est très probablement un pas de géant trop loin pour la NASA, selon les commentaires faits hier lors d'une audition du sous-comité du Congrès tenue à Washington DC

C'est un moment critique pour le programme Artemis de la NASA, alors que le Congrès réfléchit à son budget 2021, qui sera publié au début de l'année prochaine. L'agence spatiale s'efforce actuellement d'apaiser cette ordonnance présidentielle, la NASA laissant entendre qu'elle aurait besoin de 25 milliards de dollars supplémentaires au cours des 5 prochaines années pour accélérer le calendrier, ce qui représente 4 à 5 milliards de dollars supplémentaires par an. Cela dit, la NASA n'a pas encore fourni au Comité des crédits de la Chambre une estimation complète des coûts, à sa grande frustration.

L'audience qui s'est tenue mercredi était intitulée « Garder notre vue sur Mars, partie 2: Structurer un programme Lune-Mars pour réussir », et elle a été organisée par le sous-comité de l'espace et de l'aéronautique du Comité de la Chambre sur la science, l'espace et la technologie.

Dans ses remarques liminaires , la présidente du sous-comité, Kendra Horn (D-Oklahoma ), a déclaré que «les questions critiques qui nous sont posées maintenant sont les décisions et les actions nécessaires pour structurer un programme Lune et Mars pour la durabilité et le succès», ajoutant qu '«il est impératif que nous saisissez cette occasion pour entendre nos témoins sur ce qu'il faut pour créer une voie durable et efficace pour envoyer des humains sur la Lune et sur Mars.

Ces témoins étaient l'ancien astronaute de la NASA Thomas P. Stafford, qui a participé aux programmes Gemini et Apollo, et A. Thomas Young, l'ancien directeur du Goddard Spaceflight Center de la NASA.

La présidente Eddie Bernice Johnson (D-Texas ) n'a pas mâché ses mots lors de son discours d'ouverture, exprimant de sérieux doutes sur le plan actuel de la NASA. Alors que Johnson a déclaré qu'elle soutenait un programme «robuste» pour envoyer éventuellement des Américains sur Mars, il doit être «durable».

Ah, il y a encore ce mot: durable. C'était certainement le mot du jour, apparaissant pas moins de six fois dans les remarques préparées faites par Horn et Johnson.

Voici plus de ce que Johnson avait à dire:

Bien entendu, la «date limite arbitraire» mentionnée par Johnson n'est pas une invention de la NASA. Cette date d'échéance a été imposée à l'agence spatiale par Trump, qui a peut-être choisi ce calendrier particulier pour coïncider avec la fin d'une éventuelle présidence de deux mandats.

Bien sûr, il en faut deux pour danser le tango. Le chef de la NASA, Jim Bridenstine, refuse d'admettre que la NASA est incapable de respecter ce délai ou les innovations technologiques exigées par les missions Artemis, affirmant que l'agence spatiale peut très certainement accomplir cette tâche - mais seulement si elle est entièrement financée . La balle, en ce qui concerne Bridenstine, est entièrement dans le camp du Congrès.

Lors de l'audience d'hier, Stafford et Young ont exprimé des préoccupations similaires concernant le plan Artemis actuel.

«La mission que j'ai effectuée [Apollo 10] a tout accompli en un seul lancement», a déclaré Stafford, comme indiqué dans SpaceNews. Citant des commentaires faits ailleurs par l'ancien responsable de la NASA Doug Cooke, Stafford a déclaré que «la probabilité de succès comme [Cooke] l'a souligné - et je ne peux pas être en désaccord avec elle - n'était que de 50 pour cent», a-t-il déclaré au sous-comité de la Chambre. «Je ne voudrais certainement pas commencer cela.» En référence à la fusée géante encore inachevée de la NASA, le Space Launch System (SLS), Stafford a déclaré: «Si vous ne l'avez pas, vous n'allez pas y arriver.

Young a déclaré que la NASA devrait envisager des approches plus conventionnelles en termes de gestion d'Artemis, comme moins «d'expériences» avec des entrepreneurs, que ce soit pour développer des capsules d'équipage ou des atterrisseurs lunaires. Ces efforts «devraient être des actifs acquis par le gouvernement sous la direction et la direction de la NASA», a déclaré Young, comme indiqué dans SpaceNews. Young a ajouté que la NASA était actuellement débordée par Artemis et d'autres missions et qu'une prochaine étape intelligente serait de retarder le projet de passerelle lunaire proposé de 504 millions de dollars , un plan pour construire une station de relais en orbite autour de la Lune. La passerelle lunaire a du sens pour une mission sur Mars, mais pas tellement pour la Lune, a-t-il déclaré.

Ce n'est pas la première fois qu'un comité de la Chambre exprime ce genre de préoccupations. Le 16 octobre , le comité des crédits de la Chambre a organisé une audition sur la proposition d'atterrissage lunaire de la NASA. Voici ce que le membre du Congrès José E. Serrano (D-New York ), président du sous-comité des crédits du commerce, de la justice, de la science et des agences apparentées, avait à dire lors de cette audition:

Alors oui, le soutien du Congrès semble diminuer, à la fois pour des raisons pratiques et politiques. Ne pas être trop pessimiste sur les choses, mais le calendrier de 2024 semble être gravement menacé si le Congrès a quelque chose à dire à ce sujet, mais nous devrons attendre de voir.

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