La vérité derrière le canular du stylo spatial à un million de dollars

Il y a une légende célèbre selon laquelle l'Amérique a dépensé des millions pour le développement d'un "Space Pen" qui écrit à l'envers, tandis que les Russes utilisaient un crayon. Voici la vérité derrière la légende.

En fait, le Space Pen a été développé par une société privée et vendu à bas prix à la NASA pour les vols spatiaux dans le cadre d'un gadget marketing. Les Soviétiques, d'ailleurs, les ont également utilisés.

Le vrai coup de fouet de tout le volet sur le Space Pen d'un million de dollars était qu'il venait sur les talons d'un autre outil d'écriture hors de prix. La première mission Apollo a été mêlée au scandale lorsque le public a découvert que les astronautes utilisaient des crayons au prix de 128,89 $. Les gens ont été scandalisés d'apprendre que la NASA a commandé plus de quatre mille dollars de crayons et une enquête a été ouverte sur la question. Lors de l'enquête, le représentant de la NASA, probablement le type qui avait dessiné la courte paille ce jour-là, a expliqué avec lassitude que les crayons étaient faits de fibres spéciales, mais étaient une bonne affaire à 1,75 $ chacun. L'argent supplémentaire venait du fait qu'ils devaient être modifiés afin qu'ils puissent être attachés à l'intérieur du vaisseau spatial et être utilisés par quelqu'un portant une combinaison spatiale.

En réalité, les crayons étaient un outil terrible à utiliser à l'intérieur d'un vaisseau spatial. Les pointes pourraient se casser et envoyer des débris dans les instruments. Même si les pointes étaient dures, les crayons ont finalement dû être affûtés. Et les crayons brûlent, ce qui n'est jamais bon dans l'espace. Un stylo était un instrument plus pratique, mais après le fiasco des prix, ils n'étaient pas sur le point de développer quelque chose de nouveau.

Heureusement, ils ont été épargnés par Paul Fisher de la Fisher Pen Company, qui avait dépensé un million de ses propres dollars pour développer un autre stylo. Le Fisher Space Pen était une nette amélioration par rapport aux stylos à bille conventionnels. À l'époque, l'encre d'un stylo à bille était rarement conservée dans un contenant scellé. Exposé à l'air, il sécherait et obstruerait le stylo. Il fonctionnerait également à des moments peu pratiques. Fisher a mis fin à cela en développant une cartouche d'encre scellée pour le stylo. Mais il y avait un problème. Les stylos ordinaires avaient des cartouches ouvertes contenant de l'encre qui coulait librement. Si la cartouche était scellée, lorsque l'encre coulait autour de la balle, cela créait un vide en haut de la cartouche alors que l'encre tentait de se vider sans rien laisser derrière. L'encre a cessé de couler et le stylo a cessé de fonctionner.

Pour lutter contre cela, Fisher a pressurisé la cartouche avec de l'azote. L'encre contenait maintenant environ 40 livres par pouce carré d'azote, la poussant vers la bille et hors du stylo. Cela s'est avéré trop. L'encre a été expulsée du stylo, ce qui l'a fait couler. Fisher a dû arrêter la fuite, sans relâcher la pression. Il n'y avait pas de solution structurelle dans le stylo, il a donc utilisé la structure de l'encre. Au lieu d'un liquide ordinaire, Fisher a développé un liquide thixotrope. Le ketchup est un autre liquide thixotrope. Tenez la bouteille à l'envers et rien ne se passe. Secouez-le et suffisamment de ketchup coulera pour asperger une assiette. Fisher a développé une encre qui ressemblait davantage à un gel. Lorsque la bille du stylo bougeait, l'encre était agitée - comme du ketchup dans une bouteille secouée - et coulait librement. Quand il a été laissé en paix, il est resté dans l'enclos, même sous pression.

Fisher a offert le Space Pen à la NASA pour un prix modique de 1,98 $, et bientôt il a volé en mission avec des astronautes. C'est exactement le genre de marketing que Fisher voulait. Le Space Pen a fait son chemin et est toujours vendu, bien que d'autres sociétés fabriquent d'autres stylos basés et commercialisés sur le même principe. Le Space Pen était si populaire que les Soviétiques l'ont remarqué et ont porté le design sur leurs missions. Cependant, l'idée que l'Amérique aime ses jouets brillants et sa bureaucratie inutile, tandis que l'Union soviétique était un modèle d'efficacité allégée était populaire, et l'histoire du Space Pen / Pencil a fait son chemin.

Le vrai kicker? Bien que le Space Pen ait finalement été utilisé lors de missions, et bien que la NASA l'ait acheté avec plaisir à la Fisher Pen Company, les premiers stylos achetés n'étaient pas des Space Pens, mais des stylos à bille ordinaires. Pourquoi? Parce que même si seul le Space Pen écrit à l'envers, les stylos à bille fonctionnent dans l'espace.

Image du haut: atomicjeep, via Wikimedia Commons CC BY-SA 2.0

Deuxième image: NASA
via Scientific American , How Stuff Works et ITOTD .

Ce Flashback io9 est apparu à l'origine en septembre 2011

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