La tâche impossible d'apprécier Hank Aaron: un joueur incroyable et un homme meilleur

Le plus grand avec l'autre plus grand, Ali et Aaron, en 2001. Ali a dit un jour que Hank était «le seul homme que j'idolâtre plus que moi».

Le grand Henry Louis «Hank» Aaron, l'un des plus grands joueurs de baseball, est décédé vendredi matin.

Si le baseball avait un Mount Rushmore, Aaron, l'ancien roi des home run du jeu, en ferait sûrement partie. Mais aussi grand joueur qu'il était, il pourrait se classer encore plus haut parmi les messieurs du jeu.

«Nous sommes absolument dévastés par le décès de notre bien-aimé Hank», a déclaré Terry McGuirk, président de Braves, dans un communiqué. «Il a été un phare pour notre organisation d'abord en tant que joueur, puis avec le développement des joueurs, et toujours avec nos efforts communautaires. Son incroyable talent et sa détermination l'ont aidé à réaliser les plus grandes réalisations, mais il n'a jamais perdu son humble nature. Henry Louis Aaron n'était pas seulement notre icône, mais une icône dans la Major League Baseball et dans le monde entier. Son succès sur le diamant n'a été égalé que par ses réalisations commerciales hors du terrain et couronné par ses efforts philanthropiques extraordinaires.

Aaron est né le 5 février 1934, au cœur du Grand Sud: Mobile, Ala.

Aaron a commencé sa carrière de baseball professionnel avec les Clowns d'Indianapolis, le champion de la Ligue américaine de Negro, signant pour 200 $ par mois en 1951. Après un an, au cours duquel il a frappé .366, Aaron a reçu des offres des équipes de la ligue majeure et il a signé avec les Milwaukee Braves.

Les Braves l'ont signé même s'il avait frappé les mains croisées. En tant que frappeur droitier, il a frappé avec sa main gauche sur le dessus.

«Un jour, j'ai frappé de cette façon pendant l'entraînement au bâton avant un match à Buffalo, et les Braves avaient envoyé un dépisteur pour me surveiller. Le scout s'est approché de moi, m'a dit de prendre ma main droite et de la placer sur ma gauche. Je l'ai fait et j'ai frappé deux circuits ce jour-là et je n'ai jamais regardé en arrière.

Quelle que soit la main sur le dessus, Aaron avait probablement les poignets les plus rapides de tous les frappeurs de l'histoire. Il a peut-être aussi été le plus grand frappeur de balle rapide:

«J'ai cherché le même terrain toute ma carrière - une balle cassante. Tout le temps. Je ne me suis jamais inquiété de la balle rapide. Ils ne pouvaient pas le jeter devant moi, aucun d'entre eux.

Le grand lanceur Curt Simmons a dit de lui: «Essayer de lancer une balle rapide devant Hank Aaron, c'était comme essayer de faufiler le soleil devant un coq.»

Aaron était un joueur complet, faisant partie de la vague de stars noires (Wilie Mays, Roberto Clemente, Frank Robinson et Ernie Banks parmi eux) qui ont repris le jeu après que Jackie Robinson ait franchi la barrière des couleurs en 1947.

Aaron a commencé son assaut sur le livre des records en 1954, atteignant .280 avec 13 circuits à l'âge de 20 ans. L'année suivante, il a changé son numéro d'uniforme de 5 à 44, et il a frappé .314 avec 26 circuits. À cause d'Aaron, les superstars de tous les sports commenceraient à en porter 44, y compris leur compatriote Mobile, en Alabama, Willie McCovey, Reggie Jackson, Jerry West et George Gervin. À 22 ans, il a remporté le premier de deux titres au bâton, atteignant 0,328 avec 26 circuits.

Le grand boxeur Muhammad Ali a appelé Aaron: "Le seul homme que j'idolâtre plus que moi."

En 1957, en tant que voltigeur droit, Aaron a connu la première saison signature de sa carrière. Il a frappé .322 et a égalé son numéro d'uniforme avec 44 circuits, ce qu'il ferait trois fois de plus dans sa carrière. Il a mené la ligue en points, points produits et buts totaux, et a remporté son seul titre de la Série mondiale alors que les Braves battaient les Yankees. Il a également gagné son surnom: «Hammerin 'Hank».

Aaron a remporté le MVP cette année-là, le seul de sa carrière, bien qu'il répète apparemment cette saison pendant les 16 prochaines années.

En 1966, les Braves ont déménagé à Atlanta. Il a frappé son 400e circuit cette saison et a atteint le n ° 500 deux ans plus tard.

"Honnêtement, j'avais peur de venir dans une ville très en vue comme Atlanta", a déclaré Aaron à une chaîne de télévision d'Atlanta. «Sachant que le Dr King était ici, Andy Young et certains des autres grands leaders des droits civiques qui ont élu domicile ici, et je viens de Milwaukee où il n'y avait aucune activité du tout ... Cela vous fait commencer à réfléchir à ce c'est, que pouvez-vous faire, quel rôle vous pouvez jouer. Et vous donne l'impression d'avoir en quelque sorte mis tout le monde à court, vous n'avez pas fait votre travail.

«Pour être honnête avec vous, j'avais un peu honte de moi, parce que j'étais si loin dans les bois, dans les bois, que je ne savais pas ce qui se passait. Cela m'a en quelque sorte fait réfléchir, réalisant que, peu importe ce que j'ai accompli dans la vie, que ce soit le baseball, le football, le basket-ball, la vie, les avocats, quoi que ce soit, que j'avais encore un rôle à jouer.

En 1970, il est devenu le premier joueur de l'histoire à atteindre 3 000 coups sûrs et 500 circuits. (Babe Ruth n'a atteint que 2873 coups sûrs.)

Au fur et à mesure que les chiffres s'accumulaient, il devint clair qu'il menaçait de briser la marque de ressources humaines chérie de Ruth de 714. La pression de briser la marque d'une seule saison de Ruth a presque conduit Roger Maris à une dépression nerveuse en 1961. En tant qu'homme noir à la poursuite de sa carrière marque du joueur le plus aimé du jeu, Aaron a eu pire. Il a commencé à recevoir des menaces de mort de la part de racistes.

Après avoir terminé la saison 1973 avec 713 circuits, juste un de moins que le record, Aaron a reçu un million d'articles de courrier. Beaucoup d'entre eux étaient favorables, mais les menaces de mort étaient nombreuses. Une lecture:

«Cher Hank Aaron,

Prendre sa retraite ou mourir !!! Les Braves d'Atlanta se déplaceront à travers le pays et je déménagerai avec eux… »

Hank n'était pas le seul à être affecté par une telle haine:

Aaron a frappé son 715e circuit le 8 avril 1974 contre le lanceur des Dodgers de Los Angeles Al Downing à Atlanta. Après que le ballon ait franchi la clôture, deux hommes ont sauté sur le terrain. C'était un moment effrayant, mais ils étaient là pour célébrer, pas pour lui faire du mal.

«Quand les gars ont couru sur le terrain, c'était la partie effrayante», a déclaré le fils d'Aaron, Lary Aaron . « Nous ne savions pas qui ils étaient.»

Il a terminé l'année avec 733 circuits et est retourné à Milwaukee avec les Brewers nouvellement formés pour deux saisons supplémentaires, terminant avec 755.

Lorsque Barry Bonds a battu son record en 2007, Aaron était magnanime et a enregistré un hommage vidéo pour l'occasion. Mais beaucoup considèrent que la marque de Bonds est entachée en raison de l'utilisation de médicaments améliorant la performance.

"En ce qui me concerne, Hank Aaron est le champion de tous les temps des home run, et Roger Maris devrait toujours avoir le record [d'une saison] à 61 ans, mais Barry Bonds est le nom que vous voyez dans le livre des records," Harmon Killebrew, un homme de 500 courses à domicile, a déclaré.

Aaron a suggéré à un moment donné que Bonds devrait avoir un astérisque à côté de sa marque, mais dans une interview l'année dernière, il a déclaré qu'il considérait Bonds comme le roi des home run et qu'il devrait entrer dans le Hall of Fame.

Même sans le titre RH, les chiffres d'Aaron sont tout simplement stupéfiants. Il a eu 3771 coups sûrs, troisième de tous les temps. Il a marqué 2174 points (quatrième de tous les temps), 2297 points produits (premier) et 6,856 buts au total (premier). Même si ce n'était pas une statistique à l'époque, il a accumulé le WAR: 143,1 (cinquième de tous les temps parmi les joueurs de position). Il convient également de noter que la récente décision de la MLB de compter les statistiques de la Negro League, son record final était en réalité de 760 circuits, les 5 qu'il a frappés en croisé à l'adolescence.

Aaron a également remporté trois gants d'or. L'écrivain de baseball Joe Posnanski, qui a classé Aaron comme le quatrième meilleur joueur de tous les temps , a noté que le fait de détenir le record du home run éclipsait tous les autres talents d'Aaron et a présenté cette citation d'Aaron:

«Vous savez, si je devais payer pour aller voir quelqu'un jouer pour un match, je ne paierais pas pour voir Hank Aaron. Je n'étais pas tape-à-l'œil. Je n'ai pas commencé de combats. Je ne me suis pas précipité sur le monticule à chaque fois qu'un terrain s'approchait de moi. Je ne me suis pas bousculé après des balles volantes qui étaient 20 rangées dans les sièges.

"Mais", a-t-il ajouté, "si je devais payer pour voir quelqu'un jouer dans une série de trois matchs, je préférerais me voir."

En 2017, Aaron a défendu Colin Kaepernick, qui a été blackballé par la NFL pour s'être agenouillé pour protester pacifiquement contre les violences policières contre les Noirs. Dans une interview avec Sports Illustrated, Aaron a déclaré que Kaepernick méritait un coup pour jouer à nouveau et qu'il souhaitait que d'autres joueurs le soutiennent:

«Ce qui me dérange dans toute cette situation, c'est qu'il est allé dans tous ces camps, et personne ne semble penser qu'il a une chance d'être n ° 1. Voici un jeune joueur qui a presque porté une équipe au championnat, au Super Bowl. … Je pense que quelqu'un doit donner une chance à ce jeune homme », a déclaré Aaron. «Je pense que cette décision vient des propriétaires. Je ne pense pas que cela vienne des directeurs généraux.

Récemment, Aaron a fait partie d'un effort pour montrer aux Noirs américains que le vaccin COVID-19 était sûr.

Me faire vacciner «me fait me sentir bien», a déclaré Aaron à l'Associated Press. «Je n'ai aucun scrupule à ce sujet, vous savez. Je suis assez fier de moi pour faire quelque chose comme ça ... C'est juste une petite chose qui peut aider des millions de personnes dans ce pays.

Son dernier acte public était une tentative d'aider les autres. Il n'a peut-être plus le record du home run, mais il sera toujours un roi.

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