La révolution de la voiture autonome laissera-t-elle les pauvres derrière?

Selon la personne à qui vous demandez, notre avenir de voiture sans conducteur se produira dans cinq, 10 ou 20 ans, mais personne ne sait exactement à quoi ressemblera cet avenir. Il se peut que nous possédions tous des voitures qui se pilotent eux-mêmes; il peut éliminer complètement la possession d'une voiture et passer à un modèle à la demande de style Uber, ou à une combinaison des deux. Les objectifs derrière cela sont intrinsèquement nobles: mettre fin aux accidents de la route et aux accidents de la route, tout en résolvant les embouteillages et en atténuant la pollution atmosphérique. Mais je me demande toujours si cet avenir plus sûr, plus propre et sans trafic est vraiment pour chaque conducteur - ou simplement pour ceux qui peuvent se le permettre.

Les images que nous avons vues dans ces concepts de notre futur futur autonome et nouvelle mobilité se concentrent sur un seul type de personne: les hommes d'affaires bien habillés qui organisent une réunion vidéo depuis l'intérieur de la voiture. Le gars dans un blazer coûteux et un pantalon blanc en train de lire un livre alors qu'il est emmené vers la startup de médias sociaux qu'il dirige. Autant de cols roulés haut de gamme . Une femme qui peut se permettre le service VTOL d'Uber qui regarde les pauvres coincés dans la circulation.

Au mieux, c'est ambitieux. Au pire, c'est un avenir que pour les riches qui peuvent s'offrir une nouvelle voiture sans conducteur coûteuse. Pour tout le monde, eh bien ... personne n'a de réponse à cela. Personne n'en a même parlé. Ces personnes seront bloquées à marcher ou à prendre le bus (vraisemblablement autonome).

Au cours des dernières années, nous avons vu l'industrie automobile, la Silicon Valley et leurs thinkfluenceurs associés déplacer notre vision de l'avenir de la conduite humaine et de la possession d'une voiture personnelle vers la «mobilité» et l'autonomie. Ce qui manquait à ces conversations, c'est l'abordabilité.

J'y ai réfléchi grâce à l'analyse du vétéran de l'industrie automobile Bob Lutz dans Automotive News , où il expose ce qu'il pense être le calendrier de la fin de la possession d'une voiture personnelle.

Je ne suis pas toujours d'accord avec Lutz, et il a tendance à avoir une vision pessimiste de l'avenir car il est si différent des années de gloire du V8 hurlantes dans lesquelles il est venu. (L'histoire est même intitulée «Kiss the good times goodbye». )

Et les prédictions de Lutz ici sont extrêmes - il prévoit «la fin de la ligne pour l'automobile» elle-même telle que nous la connaissons d'ici quelques décennies. Il prédit la fin des marques automobiles individuelles, du design, des performances, des concessionnaires automobiles et même de la presse automobile. C'est un monde où les flottes gérées par Uber et Luft et le service postal américain possèdent tous les véhicules et les gens les invoquent simplement à la demande.

Lorsque cela se produira, Lutz prédit, «tout le monde aura cinq ans pour retirer sa voiture de la route, la vendre à la ferraille ou l'échanger sur un module.» Oui, tout le monde. Tous les conducteurs à tous les niveaux de revenu, apparemment.

Il n'est pas difficile d'imaginer ce que Lutz veut dire quand il parle de la «minorité d'individus» qui choisit d'avoir des «modules personnalisés»; nous parlons des très riches ici.

Pendant que je lisais cette histoire, j'avais une personne très particulière en tête. Appelons-la Diana.

Diana ne vit pas dans une grande ville comme New York, Chicago ou Seattle. Elle vit dans une petite ville qui ne dispose pas de transports en commun adéquats et n'y investira probablement jamais. Diana est ce que vous pouvez appeler un membre des travailleurs pauvres - elle travaille deux emplois pour soutenir deux enfants en tant que mère célibataire et compte sur l'aide gouvernementale pour joindre les deux bouts. Il ne s'agit pas de prendre de l'avance pour Diana, mais de rester en vie.

Diana n'a pas beaucoup de choses sur lesquelles elle peut compter, mais elle a sa voiture. Il n'y a rien d'extraordinaire - c'est une Honda Civic 2003. Diana est à peu près aussi loin d'être une «passionnée de voitures» que possible, mais elle prend soin de la Civic du mieux qu'elle peut. C'est une bénédiction parce que c'est payé. Elle ne pouvait pas se permettre une nouvelle voiture; une nouvelle voiture est une chimère, et une Volvo ou une Cadillac semi-autonome n'est même pas à distance sur son radar.

Plus que tout, c'est fiable et lui permet d'emmener les enfants à l'école, aux visites chez le médecin, aux quelques activités parascolaires qu'elle peut se permettre, et cela l'amène au travail à l'heure. Diana a besoin de la voiture. Elle en dépend. Pour elle, la voiture est la vie ou la mort.

Il y a beaucoup plus de gens comme Diana que les techno-futuristes de la Silicon Valley et de l'Europe (et, de plus en plus, de la réémergence de Detroit) ne le pensent probablement. L'industrie automobile dans son ensemble a moins d'estime pour les propriétaires de voitures à long terme et de deuxième et troisième main que jamais auparavant. Les ventes de voitures de luxe sont basées sur de nouveaux baux toutes les quelques années, et les marques moins chères ne sont pas beaucoup mieux.

Et pourtant, si la vision du futur de Lutz se concrétise, nous sommes censés croire qu'un jour, il y aura une date limite où Diana et tous les autres comme elle devraient vider leur voiture pour un pod autonome à la demande géré par Lyft ou Uber. .

Si nous dépendons entièrement des frais d'abonnement ou d'utilisation pour les voitures autonomes que nous ne possédons pas, serait-ce vraiment une expérience moins chère pour des personnes comme Diana? Ou aussi fiable et facilement disponible pour répondre à ses besoins? Ce module autonome sera-t-il vraiment là chaque fois que les enfants tombent malades, lorsqu'ils doivent être à l'école, lorsqu'ils doivent assister au match de football - et combien coûtent les manèges?

Rappelez-vous, pour le moment, Uber subventionne l'enfer si ses manèges . Ce que vous payez ne se rapproche pas du coût réel d'un trajet. Même si vous remplacez les pilotes humains par des logiciels, il est difficile d'imaginer que cela changera bientôt. Ce modèle ne s'est jamais avéré réellement rentable.

De plus, comment comptons-nous sur nos seigneurs de la technologie pour déployer même ces services dans la petite ville où vit Diana? Les concepts de mobilité semblent ignorer presque entièrement tous ceux qui ne vivent pas dans une grande zone urbaine.

Supposons un instant que la possession d'un véhicule personnel ne s'arrête pas; qu'au lieu de cela, les gens sont toujours propriétaires de leurs voitures, mais une date limite approche pour que toutes ces voitures soient entièrement sans conducteur. Pas de volant, pas de pédales. Est-ce que chaque propriétaire de voiture en Amérique devrait vraiment échanger sa voiture contre une voiture autonome?

Après tout, ils devront peut-être le faire. Un bon nombre d'experts estiment que pour que les voitures entièrement autonomes fonctionnent - pour établir ces objectifs de zéro accident mortel - les voitures doivent se parler . Il est difficile de comprendre où se situe l'ancienne Civic de Diana.

Au cours des dernières années, l'industrie automobile a été plus qu'heureuse de laisser derrière elle les personnes à faible revenu et de la classe ouvrière, ou probablement plus précisément, de les accabler de niveaux d'endettement record lorsqu'ils cherchent à acheter une voiture. Les revenus des travailleurs typiques n'ont pas augmenté de manière significative depuis le début des années 1970, mais le coût d'une nouvelle voiture moyenne est d'environ 34 000 $ et augmente .

Pour accéder à ces voitures plus sûres, plus propres, plus high-tech et de plus en plus autonomes, les consommateurs américains s'endettent de plus en plus profondément, où ils doivent désormais un record de 1,1 billion de dollars en prêts automobiles . Le crédit librement disponible et l'essence bon marché ont permis aux acheteurs de se lancer dans des multisegments, des camions et des VUS plus gros et plus chers, et le marché des petites voitures abordables se tarit rapidement en Amérique à mesure que les prêts augmentent. Il est difficile d'imaginer un marché quelconque pour les voitures autonomes abordables basé sur ces tendances.

Il est donc peut-être admis que les personnes à faible revenu et de la classe ouvrière devraient simplement acheter des voitures d'occasion plus abordables au lieu de nouvelles. Mais comment cela fonctionne-t-il si on nous confie tous un mandat où nous devons remplacer nos voitures par de nouvelles voitures autonomes d'ici quelques années? La réponse est encore plus floue.

Les Américains sont-ils censés s'endetter encore plus pour rejoindre la révolution autonome? Les gens auraient-ils en quelque sorte des droits acquis avec des voitures plus semi-autonomes comme celles que nous avons actuellement, à condition qu'ils aient des communications V2V? (Maintenant, l' idée de George Hotz de moderniser les vieilles voitures avec un kit qui permet des fonctions autonomes commence à avoir beaucoup de sens.)

Sinon, je me demande combien de temps il faudra pour que les fonctionnalités semi-autonomes et autonomes de ces Volvos, Cadillac, Teslas et Mercedes-Benz «se répercutent» sur les voitures que la plupart des gens peuvent se permettre. La courbe pour cela est généralement d'environ 20 à 25 ans. Des choses comme les freins antiblocage et le contrôle de traction étaient des articles de voiture de luxe à la fin des années 1980. Maintenant, ce sont des équipements standard, souvent mandatés comme tels par la réglementation. Si le ruissellement est l'objectif, alors l'autonomie prendra beaucoup plus de temps que les futuristes ne le pensent.

Si nous obligons les gens à mettre au rebut leurs voitures à propulsion humaine, je suppose que vous devrez souscrire ou encourager cet achat, soit avec des allégements fiscaux ou un programme de type Cash for Clunkers , soit en donnant carrément de l'argent aux gens pour acheter de telles voitures. C'est un cas encore pire pour Diana; c'est quelque chose qu'elle ne peut pas espérer se permettre sans prendre une terrible décision financière pour elle-même et sa famille.

Quoi qu'il en soit, la transition des voitures à propulsion humaine vers des voitures entièrement autonomes, telle que nous l'imaginons aujourd'hui, serait un processus maladroit et parfois douloureux, et cela laissera beaucoup de monde derrière.

Cela ne veut pas dire que les voitures, telles qu'elles sont actuellement, sont en quelque sorte une aubaine pour nos finances personnelles. Outre la dette de prêt record que j'ai mentionnée plus tôt, les paiements, les réparations, l'entretien et les assurances d'une voiture sont une énorme perte de richesse pour de nombreuses personnes. Diana dépense probablement beaucoup plus pour la voiture qu'elle ne le souhaiterait. Mais pour l'instant, aucun de ces plans pour un avenir sans conducteur ne semble avoir mis plus d'argent dans sa poche.

Tous les projets que nous avons pour un avenir autonome et mobile doivent également inclure des personnes en bas et au milieu de l'échelle économique, et pas seulement les dieux millionnaires portant des cols roulés au sommet de celle-ci. Ce que les constructeurs automobiles et les entreprises technologiques doivent comprendre, c'est comment cette révolution de la voiture sans conducteur affectera tous ceux dont l'existence actuelle dépend d'un véhicule, à tous les niveaux de revenus.

Je n'ai encore vu personne faire cela, et étant donné la façon dont toutes ces entreprises ont proposé leurs produits, leurs marques et leur marketing aux très riches, je ne suis pas convaincu qu'ils le feront.

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