La quantité stupéfiante de plastique que nous avons produite et ce que nous en avons fait

Image: David Lofink / Flickr

Les scientifiques ont calculé la quantité totale de plastique jamais fabriquée. Alerte spoiler: c'est beaucoup. Mais ce qui est encore plus dérangeant, c'est la destination de tout ce plastique.

Depuis le début de la production à grande échelle de plastiques dans les années 1950, notre civilisation en a produit 8,3 milliards de tonnes. Sur ce total, 6,3 milliards de tonnes - environ 76 pour cent - ont déjà été gaspillées. Telle est la conclusion d'une équipe de chercheurs de l'Université de Géorgie, de l'Université de Californie à Santa Barbara et de la Sea Education Association. Maintenant publié dans Science Advances , il s'agit de la première analyse mondiale de la production, de l'utilisation et du sort de tous les plastiques que notre espèce a jamais produits - et cela montre à quel point nous devons repenser le plastique et pourquoi nous en utilisons autant il.

Pour l'étude, les chercheurs ont compilé des statistiques de production mondiale de résines, de fibres et d'additifs provenant de diverses sources industrielles, en les ventilant selon le type et le secteur de consommation. Ils ont constaté que la production mondiale annuelle de plastiques avait explosé, passant de deux millions de tonnes métriques en 1950 à 400 millions de tonnes métriques en 2015. C'est un niveau de croissance que l'on ne voit dans aucun autre matériau, à l'exception de la construction où le béton et l'acier sont Roi. Mais contrairement au béton et à l'acier, des matériaux qui maintiennent notre infrastructure ensemble, le plastique a tendance à être jeté après une seule utilisation. C'est parce qu'une grande partie de celui-ci est utilisée pour l'emballage.

«Environ la moitié de tout l'acier que nous fabriquons est destiné à la construction, il aura donc des décennies d'utilisation - le plastique est le contraire», a déclaré l'auteur principal Roland Geyer, professeur associé à la Bren School of Environmental Science and Management de l'UCSB, dans un communiqué. «La moitié de tous les plastiques deviennent des déchets après quatre ans ou moins d'utilisation.»

La nouvelle recherche montre également que la production de plastique est toujours en croissance. Environ la moitié de tout le plastique existant a été fabriqué au cours des 13 dernières années.

Comme indiqué, 76 pour cent de tout le plastique jamais produit sont désormais des déchets. Sur ce total, à peine neuf pour cent ont été recyclés et 12 pour cent ont été incinérés. Près de 80 pour cent de tous les déchets plastiques se sont accumulés dans les décharges ou dans l'environnement naturel. En 2015, la même équipe de chercheurs a estimé qu'environ huit millions de tonnes de plastique se sont déversées dans l'océan en 2010 . Les chercheurs prédisent que, si les choses continuent comme elles le sont actuellement, environ 12 milliards de tonnes de déchets plastiques auront pénétré dans les décharges ou dans l'environnement d'ici 2050.

C'est vrai - 12 milliards de tonnes. Ce nombre est pratiquement impossible à comprendre. C'est environ 35 000 fois plus lourd que l'Empire State Building, et environ un dixième du poids de toute la biomasse sur Terre. Nous, les humains, introduisons régulièrement un nouveau matériau dans le tissu de la planète - un composé synthétique qui peut durer de 500 à 1 000 ans selon le type de plastique. C'est une preuve supplémentaire que nous sommes entrés dans une nouvelle ère planétaire, surnommée l'Anthropocène.

«La plupart des plastiques ne se biodégradent pas de manière significative, de sorte que les déchets plastiques que les humains ont générés pourraient être avec nous pendant des centaines, voire des milliers d'années», a noté Jenna Jambeck, co-auteur de l'étude. «Nos estimations soulignent la nécessité de réfléchir de manière critique aux matériaux que nous utilisons et à nos pratiques de gestion des déchets.»

Image: Wikimedia

Absolument. En plus d'encombrer nos voies navigables, nos océans et nos rampes de sortie d'autoroute, les plastiques représentent un danger pour les animaux et la santé humaine . Les bouteilles en plastique sont particulièrement problématiques; environ 50 millions de bouteilles sont jetées chaque jour rien qu'aux États-Unis . D'un point de vue environnemental, environ 17 millions de barils de pétrole sont nécessaires chaque année pour produire des bouteilles d'eau (suffisamment d'énergie pour alimenter plus d'un million de véhicules aux États-Unis pendant un an), sans parler du pétrole brûlé lors de leur transport.

Geyer et Jambeck ne disent pas que nous devons arrêter de fabriquer du plastique. Ils demandent plutôt aux fabricants de réévaluer les raisons de l'utilisation des plastiques en premier lieu et de proposer des alternatives. Les scientifiques devraient également concevoir de nouvelles méthodes de haute technologie pour dégrader le plastique et éventuellement le convertir en carburant liquide ou en énergie utile . Dans le même temps, nous devons être plus intelligents dans la manière dont nous éliminons le plastique, à la fois au niveau de la gestion des déchets (la Suède, par exemple, fait agir son recyclage ) et dans nos maisons.

Souvenez-vous de cette étude la prochaine fois que vous chercherez cette bouteille d'eau en plastique plutôt pratique.

[ Progrès scientifiques ]

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