La plus grande `` zone morte '' jamais enregistrée au large des côtes de la Louisiane

Mesurant 8 776 miles carrés, la zone morte de cette année dans le golfe du Mexique est la plus grande jamais enregistrée. (Image: N. Rabalais, LSU / LUMCON)

Une récente expédition dans le golfe du Mexique a produit la plus grande «zone morte» jamais enregistrée dans la région. Mesurant 8 776 miles carrés, cette énorme parcelle d'eau appauvrie en oxygène fait des ravages sur la vie marine du Golfe - une conséquence du ruissellement agricole incontrôlé qui s'écoule du Mississippi.

Des zones mortes apparaissent dans le golfe chaque été, et la taille typique est d'environ 5 800 miles carrés. En 2002, les scientifiques ont détecté une zone morte inhabituellement grande s'étendant sur 8 497 miles carrés, mais cette nouvelle, détectée la semaine dernière, est maintenant la plus grande jamais enregistrée. D'une superficie énorme de 22730 km2, elle est 4,6 fois plus grande que la taille cible définie par le Gulf Hypoxia Task Force . Selon les termes de la National Oceanic Atmospheric Administration, cette découverte montre que «la pollution par les nutriments, principalement due à l'agriculture et au ruissellement des terres développées dans le bassin versant du fleuve Mississippi, continue d'affecter les ressources côtières et les habitats du golfe du pays».

L'hypoxie est un terme sophistiqué pour une faible teneur en oxygène, et c'est principalement un problème pour les estuaires et les eaux côtières. Ces zones mortes ont des concentrations d'oxygène dissous inférieures à deux à trois parties par million et elles sont déclenchées par divers facteurs . Dans le cas du golfe du Mexique, les nutriments en excès coulent le long du fleuve Mississippi, stimulant une croissance massive d'algues qui finit par se décomposer - un processus qui épuise l'oxygène nécessaire pour soutenir la vie marine. Les sources de ces nutriments comprennent les engrais provenant de l'agriculture, des terrains de golf et des pelouses de banlieue, l'érosion du sol rempli de nutriments et les eaux usées des usines de traitement.

Les zones mortes peuvent entraîner une perte d'habitat du poisson ou forcer les poissons à migrer vers d'autres zones pour survivre. Ils peuvent également causer des problèmes de reproduction chez les animaux marins. Des études suggèrent que les zones mortes dans le golfe conduisent à moins de grosses crevettes , par exemple. Il existe plus de 400 zones hypoxiques dans le monde, mais la zone morte du golfe du Mexique est la plus grande des États-Unis et l'une des plus importantes au monde.

Oui, c'est de l'eau hypoxique, d'accord. (Image: NOAA)

Les dernières mesures dans le golfe ont été effectuées par une équipe de scientifiques dirigée par la Louisiana State University et le Louisiana Universities Marine Consortium (LUMCON). Les données ont été enregistrées à bord du RV Pelican du 21 au 31 juillet. Malheureusement, la taille de la zone morte n'a pas été une surprise.

«Nous nous attendions à l'une des plus grandes zones jamais enregistrées car les niveaux de débit du fleuve Mississippi et les données de mai indiquaient un apport élevé de nutriments au cours de ce mois critique, ce qui stimule la zone morte au milieu de l'été», a déclaré Nancy Rabalais, scientifique du LSU, dans un communiqué.

Ces résultats suggèrent que les efforts visant à réduire la pollution par les nutriments dans le bassin du Mississippi ne fonctionnent pas. La prévision d'avis de risque de ruissellement , une initiative visant à aider les agriculteurs à appliquer des engrais à des moments optimaux, est soit inefficace, soit ignorée. Les zones mortes affectent évidemment l'industrie de la pêche, mais pas tant pour les agriculteurs.

On ne sait pas immédiatement comment les mesures volontaires pour rectifier la situation vont en fait réduire la zone morte de la zone du Golfe à une moyenne annuelle de 1 900 milles carrés, un objectif fixé par le Gulf Hypoxia Task Force . Peut-être que la zone morte record de cette année déclenchera enfin une conversation sérieuse.

[ NOAA , LUMCON ]

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