La planète a besoin d'un nouvel Internet

Lorsque le changement climatique viendra pour notre café et notre vin , nous en gémirons sur Twitter, en lirons sur nos sites Web préférés et regarderons des vidéos divertissantes sur YouTube pour combler le trou glacial de nos cœurs. Nous ferons tout cela jusqu'à ce que les sites Web deviennent sombres et que les réseaux tombent en panne, car finalement, le changement climatique viendra également pour notre Internet.

Autrement dit, à moins que nous puissions préparer le Web pour les tempêtes à venir.

D'énormes changements seront nécessaires car à l'heure actuelle, Internet n'est pas viable. D'une part, l'élévation du niveau de la mer menace de submerger les câbles et les stations qui transmettent le Web à nos maisons; la hausse des températures pourrait rendre plus coûteuse l'exploitation des centres de données gérant un trafic Web toujours croissant; les incendies de forêt pourraient tout brûler. De l'autre, tous ces centres de données, ordinateurs, smartphones et autres appareils connectés à Internet nécessitent une quantité d'énergie prodigieuse pour se construire et pour fonctionner, contribuant ainsi au réchauffement climatique et accélérant notre disparition collective.

Pour sauver Internet et nous-mêmes, nous devrons renforcer et délocaliser l'infrastructure que nous avons construite, trouver des moyens plus propres d'alimenter le Web et repenser la façon dont nous interagissons avec le monde numérique. En fin de compte, nous devons reconnaître que notre énorme consommation de contenu en ligne n'est pas sans conséquences - si nous ne payons pas, la planète l'est.

Vous n'y pensez probablement pas lorsque vous aimez une photo ou que vous lisez un article, mais tout ce que vous faites en ligne est étayé par un labyrinthe d' infrastructures physiques à l'échelle mondiale . Il y a les centres de données hébergeant le Web et gérant d'énormes flux d'informations au quotidien. Il y a les câbles en fibre qui transmettent des données dans nos maisons et nos bureaux, et même à travers les océans. Il y a des tours cellulaires qui envoient et reçoivent d'innombrables appels et SMS quotidiennement.

Dans l'ensemble, cette infrastructure n'a pas été construite avec un climat changeant à l'esprit. Les chercheurs et les entreprises commencent seulement maintenant à explorer à quel point il est menacé, mais ce qu'ils ont découvert jusqu'à présent est alarmant.

Prenez une étude publiée l'année dernière par des chercheurs de l'Université de l'Oregon et de l'Université du Wisconsin-Madison. Les auteurs ont décidé d'examiner la vulnérabilité d'Internet à l'élévation du niveau de la mer en superposant les projections d'inondations côtières de la National Oceanic Atmospheric Administration avec les données d'infrastructure Internet compilées par Internet Atlas . Ils ont constaté que dans les 15 prochaines années, dans un scénario qui prévoit une élévation du niveau de la mer d'environ un pied d'ici là, 4 067 miles de câbles de conduits en fibre seront probablement sous l'eau en permanence. À New York, Los Angeles et Seattle, la montée des mers pourrait noyer environ 20% de tous les conduits en fibre du métro. Ce sont les lignes qui acheminent physiquement notre trafic Internet d'un endroit à l'autre. On s'attend également à ce que 1 101 autres «nœuds» - les bâtiments ou les endroits où les câbles sortent du sol, qui abritent souvent des serveurs informatiques, des routeurs et des commutateurs réseau pour déplacer nos données - devraient également être submergés.

Et ce n'est qu'aux États-Unis. À la connaissance de l'auteur principal de l'étude, Paul Barford, cette vulnérabilité n'a pas été systématiquement étudiée ailleurs. Mais il s'attend à trouver une situation similaire dans le monde.

«Il y a une énorme quantité de population humaine qui vit à proximité des côtes, et des infrastructures de communication ont été déployées pour répondre à leurs besoins», a déclaré Barford à Gizmodo.  

Barford était réticent à spéculer sur l'ampleur de la perturbation d'Internet que l'inondation du câble pourrait causer. Les conduits sont généralement gainés dans un tube en polyéthylène résistant et résistant à l'eau , et contrairement aux fils électriques, les rubans de fibres à l'intérieur peuvent gérer une certaine intrusion d'eau . Mais, comme le dit l'étude, «la plupart des conduits déployés ne sont pas conçus pour être sous l'eau en permanence». Si les molécules d'eau se frayent un chemin dans les micro-fissures de la fibre, cela pourrait entraîner la dégradation de leur signal. Les connexions électriques aux câbles à fibres pourraient être frites et si un câble immergé gelait, les fibres pourraient se casser physiquement.

Personne ne sait combien de temps il faudrait aux dommages pour se manifester. Mais Barford soupçonne qu'une grande partie de l'infrastructure à risque devra finalement être renforcée ou redéployée sur des terrains plus élevés. «Ça va être une grosse quantité de travail», dit-il.

Gizmodo a contacté les entreprises de télécommunications signalées par l'étude comme disposant de l'infrastructure la plus vulnérable pour savoir si ce problème était sur leur radar. Plusieurs n'ont pas répondu, l'un a déclaré qu'ils ne faisaient rien contre la menace et un autre a indiqué que leurs réseaux fonctionneraient bien en raison d'une «redondance et d'une diversité de routes appropriées».

Dave Schaeffer, PDG de la société de télécommunications Cogent, a exprimé sa confiance dans le courage des câbles. Mais Schaeffer a dit qu'il y avait des raisons de s'inquiéter de ces endroits où les câbles sortent du sol.

«Celles-ci seraient directement touchées si ces bâtiments tombaient sous l'eau», a-t-il déclaré, ajoutant que si la plupart des nœuds de leur réseau se situent à au moins 20 pieds au-dessus du niveau de la mer, des ondes de tempête plus puissantes pourraient constituer une menace croissante. La société a eu un avant-goût de ce qui pourrait arriver pendant la super tempête Sandy, lorsqu'un hub réseau situé au 10 Pine Street à New York a été inondé par une onde de tempête et que la société a été forcée de déplacer son générateur et un réservoir de carburant à un étage supérieur. , un processus qui a duré plusieurs mois.

Au moins une entreprise de télécommunications planifie désormais explicitement de futures perturbations climatiques. Plus tôt cette année, AT&T s'est associé à Argonne National Labs pour créer un «outil d'analyse du changement climatique», qui, selon la directrice du développement durable, Charlene Lake, permettra à l'entreprise «de visualiser les risques d'élévation du niveau de la mer - au niveau du quartier et 30 ans après l'avenir - afin que nous puissions faire les adaptations qui sont nécessaires aujourd'hui pour contribuer à garantir la résilience. Lake a ajouté qu'AT & T pilote également l'outil pour les vents violents et les ondes de tempête, et prévoit à l'avenir d'intégrer d'autres impacts climatiques, comme la sécheresse et les incendies de forêt plus graves.

Barford a également signalé la menace d'incendies de forêt et d'ondes de tempête comme deux domaines d'enquête future pour son groupe. Ensuite, il y a le fait que le changement climatique fait monter les températures, ce qui pourrait augmenter le besoin de refroidissement dans les centres de données, en particulier ceux construits dans des climats chauds.

Ironiquement, dans un monde où ces installations à forte intensité énergétique doivent consommer encore plus d' électricité pour rester au frais pendant, par exemple, une vague de chaleur, les réseaux locaux pourraient potentiellement être exposés à un plus grand risque de baisses de tension, comme celui qui a affecté 50000 clients à New York. Ville le mois dernier . Et bien que ce soit purement hypothétique, si un centre de données majeur devenait sombre, cela pourrait entraîner des interruptions de service généralisées.

Comme l'a dit Barford, «il y a des effets en cascade ici qui sont compliqués et qui méritent l'attention.»

Internet peut être menacé par le changement climatique, mais ce n'est pas une victime innocente. Notre dépendance collective au domaine numérique a un impact climatique énorme.

«La mythologie numérique est construite sur des mots comme le cloud» , a déclaré Maxime Efoui , ingénieur et chercheur au groupe de réflexion français Shift Project, à Gizmodo. «Quelque chose qui n'est pas vraiment réel. C'est comme ça que nous l'imaginons.

La réalité, cependant, est qu'il faut beaucoup d'énergie pour diffuser toutes ces vidéos à la demande et sauvegarder toutes ces photos sur le cloud. Anders Andrae, expert principal de l'analyse du cycle de vie chez Huawei, a déclaré à Gizmodo qu'Internet dans son ensemble - y compris l'énergie utilisée pour alimenter les centres de données, les réseaux et les appareils individuels, ainsi que l'énergie utilisée lors de la fabrication de ces appareils - est responsable d'environ 7% de la consommation mondiale d'électricité, la demande d'électricité augmentant d'environ 8% par an. Un rapport publié par le Shift Project en juillet a révélé que les technologies numériques représentent désormais 4% des émissions mondiales de gaz à effet de serre, plus que l'ensemble du secteur de l'aviation. Et cette empreinte pourrait doubler à 8% d'ici 2025.

Gary Cook, analyste du secteur informatique chez Greenpeace, a déclaré que cette empreinte était due à la montée en flèche de la demande de données, en particulier dans les pays plus riches. Il y a de nombreux coupables ici, y compris le passage à des réseaux de nouvelle génération comme la 5G qui permettra des flux de données plus importants, la montée de l'intelligence artificielle, la prolifération d'un Internet des objets, toutes ces transactions Bitcoin qui engloutissent l'énergie et le streaming vidéo en ligne. , qui représentait 60% du trafic Web mondial en 2018, selon le projet Shift. Du stockage des vidéos dans les centres de données au transfert vers nos ordinateurs et smartphones via des câbles et des réseaux mobiles, tout ce qui concerne le visionnage de vidéos en ligne nécessite de l'électricité, à tel point que notre streaming collectif a émis autant de carbone que toute l'Espagne l'année dernière.

Si ces chiffres vous semblent choquants, eh bien, vous n'êtes pas seul. «Chaque fois que je parle à des personnes qui travaillent dans la technologie, les gens semblent étonnés par le fait que les serveurs fonctionnent à l'électricité et que l'électricité provient souvent de combustibles fossiles», Chris Adams , directeur de la Green Web Foundation , un groupe qui aide les entreprises à passer à l'hébergement Web renouvelable, a déclaré Gizmodo.

De toute évidence, la dépendance d'Internet à l'égard des combustibles fossiles doit changer si nous voulons éviter les pires impacts du changement climatique. Un endroit évident pour commencer à verdir l'approvisionnement énergétique est dans ces centres de données, une part énorme et à croissance rapide du gâteau qui représente actuellement environ 2% de la consommation mondiale d'électricité, selon un récent livre blanc .

Fait encourageant, certaines entreprises technologiques ont commencé à le faire. Apple gère désormais tous ses centres de données avec des énergies renouvelables qu'il possède ou achète sur les marchés locaux. Google et Microsoft Azure , deux des plus grandes sociétés de cloud computing, achètent des crédits d'énergie renouvelable pour répondre à la croissance de leur centre de données. Cela signifie qu'à mesure que leur consommation d'électricité augmente, les entreprises paient pour une quantité égale d'énergie renouvelable à construire ailleurs. Bien que cette soi-disant stratégie de compensation n'élimine pas l'utilisation d'énergie fossile pour alimenter directement les centres de données, Google et Microsoft Azure affirment avoir pour objectif à long terme d'y parvenir. Google a déclaré à Gizmodo que de nombreux centres de données de l'entreprise voyaient déjà «un degré élevé de correspondance horaire avec une énergie régionale sans carbone», tandis que Microsoft Azure a déclaré qu'il prévoyait de fournir 60% des besoins en électricité de son centre de données directement à partir d'énergies renouvelables d'ici la fin de l'année.

Parce que cela améliore leurs résultats, les entreprises de technologie améliorent également constamment l'efficacité de l'utilisation de l'énergie des centres de données, et les idées ne manquent pas pour faire avancer les choses. Google utilise désormais l'IA pour automatiser le refroidissement des datacenters, tandis qu'Alibaba Cloud, un service cloud majeur en Chine, dispose d'une « technologie de refroidissement liquide par immersion » qui, selon lui, peut réduire les besoins de refroidissement des datacenters jusqu'à 90%. Certains chercheurs ont même suggéré la construction de nouveaux centres de données au Groenland , où les besoins en climatisation seraient minimes et l'énergie hydroélectrique propre est abondante.

Cependant, Anne Currie, ingénieure, auteure de science-fiction et défenseur de l'écologisation des centres de données, a averti que les améliorations d'efficacité à elles seules ne nettoieront pas Internet, car plus les choses sont efficaces, plus nous les utilisons . «Nous devons juste rendre socialement inacceptable d'héberger Internet sur les combustibles fossiles», a déclaré Currie.

Et la plupart des experts avec lesquels Gizmodo s'est entretenu ont convenu que l'industrie de la technologie n'évolue pas assez rapidement dans cette direction. Fait troublant, Amazon Web Services, le plus grand fournisseur de cloud au monde, a triplé depuis fin 2014 ses opérations de centre de données en Virginie, un État ne tirant qu'une petite partie de son énergie de l'énergie éolienne et solaire renouvelables, selon un récent rapport de Greenpeace. AWS a également été critiqué pour son manque de transparence sur les questions climatiques, notamment le fait de ne pas déclarer les chiffres de consommation d'énergie et d'émissions de carbone. (Amazon a annoncé qu'il commencerait à déclarer son empreinte carbone cette année.)

Atteint pour commentaires, Amazon Web Services a qualifié les données du rapport Greenpeace sur sa consommation d'énergie et son mix d'énergies renouvelables d '«inexactes», ajoutant que le rapport surestime «la consommation d'énergie actuelle et projetée d'AWS» et «ne met pas correctement en évidence» les investissements de l'entreprise dans les projets solaires. en Virginie. (Greenpeace affirme que la croissance du centre de données d'AWS en Virginie «dépasse de loin» ces investissements.) AWS a ajouté qu'elle restait «fermement engagée» à atteindre son objectif de 100% d'énergie renouvelable pour son infrastructure mondiale, notant qu'elle dépassait 50% d'énergie renouvelable en 2018.

AWS n'a pas indiqué quand il vise à atteindre son objectif de 100% et n'a pas proposé de date cible, ni de date à laquelle une date pourrait être annoncée, lorsque Gizmodo l'a demandé. Orion Stanger, ingénieur logiciel et membre d'Amazon Employees for Climate Justice, une organisation dirigée par des employés qui a vu le jour à la fin de l'année dernière pour pousser Amazon à prendre des mesures plus agressives contre le changement climatique, a déclaré que le fait qu'Amazon continuait de ne pas fixer de date sur cet objectif est un problème.

«Nous pourrions même revenir en arrière à 20 pour cent [énergies renouvelables], puis à une date ultérieure, atteindre 100 pour cent et cela serait toujours admissible sous l'objectif que nous nous sommes fixé», a déclaré Stanger à Gizmodo. Il aimerait que son entreprise se fixe des objectifs scientifiques en matière de réduction des émissions tout au long de son exploitation, y compris dans les centres de données.

«Nous voulons vraiment qu'Amazon soit leader en matière de climat», a poursuivi Stanger. «Il a été un adepte dans cet espace.»

Paul Johnston , ancien employé d'AWS et défenseur des centres de données écologiques, a estimé qu'à moins que les entreprises ne soient condamnées à une amende pour leur impact ou autrement incitées à passer aux énergies renouvelables, la transition énergétique ne suivra pas le rythme de ce que la science dit est nécessaire pour éviter les pires impacts. changement climatique.

«Je ne pense pas qu'il y ait un moyen de contourner cela», a-t-il déclaré lorsqu'on lui a demandé si une réglementation gouvernementale serait nécessaire pour obliger les entreprises à effectuer les changements nécessaires.

Pour certains centres de données, plus de réglementation pourrait enfin être à l'horizon. En juillet, Amsterdam, qui serait le plus grand hub de centres de données d' Europe, a imposé un moratoire temporaire sur la construction de nouveaux centres de données jusqu'à ce que certaines règles de base puissent être établies concernant leur fonctionnement. La ville veut imposer aux centres de données d'utiliser de l'énergie propre et souhaite que les installations capturent la prodigieuse chaleur résiduelle qu'ils produisent - une autre façon dont les centres de données contribuent au réchauffement - et la fournissent gratuitement aux citoyens locaux.

La décision d'Amsterdam de freiner les nouveaux centres de données intervient après que la consommation d'énergie des centres de données de la ville ait augmenté de 20% l'an dernier. Cook était heureux de voir la ville «intervenir et essayer de réinitialiser sa gestion de la croissance».

«Des choses volontaires nous ont conduits jusqu'ici», a-t-il déclaré. «En fin de compte, nous devons amener le gouvernement à intervenir et à uniformiser les règles du jeu.»

Alimenter nos centres de données, réseaux et villes avec plus d'énergie renouvelable contribuerait grandement à réduire l'impact climatique d'Internet. Mais la réalité inconfortable qu'il va être difficile de suivre dans un monde où nous passons de plus en plus de temps à regarder des vidéos et à jouer à des jeux en ligne, à naviguer sur le Web et à faire défiler nos flux de médias sociaux (quatre activités qui, ensemble, représentent près de 90% du trafic téléchargé à partir du Web, selon un rapport de 2018 de la société de réseautage Sandvine).

Certains défenseurs disent qu'il faut pomper les freins sur toute cette consommation. Dans son récent rapport sur la vidéo en ligne, le Shift Project appelle à une révolution de la «sobriété numérique», qu'Efoui a décrite comme la mise en œuvre de politiques visant à freiner la croissance d'Internet dans un monde aux ressources limitées.

«Si nous comprenons vraiment la gravité des contraintes qui viennent à nous et à nos systèmes que nous avons construits ... nous devons les prendre en compte», a-t-il déclaré.

La question de savoir comment nous pourrions réellement limiter le Web est une question ouverte. Les gouvernements devraient-ils imposer des limites d'émissions aux fermes de serveurs et aux centres de données, et imposer des amendes aux entreprises qui les dépassent? Les services de streaming comme Netflix devraient-ils nous encourager à regarder en définition standard sur HD? Des campagnes populaires de débranchement vont-elles naître dans le monde entier, à l'instar du mouvement émergent pour abandonner le vol ? Efoui pense que nous devrons rassembler «beaucoup de solutions ensemble» et que différents endroits adopteront des stratégies différentes en fonction de leurs infrastructures et des besoins de la société.

Les changements ne doivent pas tous être énormes. En fait, un domaine de recherche en plein essor connu sous le nom de conception d'interaction durable montre que de petites modifications apportées aux applications et aux sites Web peuvent avoir un impact sérieux sur la consommation. Une étude récente sur YouTube a révélé que le simple fait de permettre aux utilisateurs de désactiver le streaming vidéo lorsqu'ils écoutent de la musique pouvait réduire jusqu'à 5% l'empreinte carbone du service de 11 millions de tonnes par an. Comme le notent les chercheurs, c'est «d'une ampleur comparable» aux avantages climatiques que Google a obtenus en achetant des énergies renouvelables pour alimenter les serveurs de YouTube.

Et ce n'est qu'une intervention. Une notification qui encourage les utilisateurs de médias sociaux à interrompre le défilement du fil est une autre possibilité. Ou, les sites Web pourraient se débarrasser de toutes ces publicités à lecture automatique que personne ne demandait. Kelly Widdicks , doctorante à l'Université de Lancaster dont les études sur l'impact de l'utilisation des appareils connectés à Internet sur la société et l'environnement, a noté que la décision de Facebook de lancer des publicités en lecture automatique partout «augmentait massivement le trafic» pour de nombreux utilisateurs.

«Avant, vous deviez interagir avec la plate-forme pour regarder quelque chose», a déclaré Efoui. «Maintenant, vous devez interagir avec la plate-forme pour arrêter de regarder. C'est en fait un grand changement. »

Widdicks a estimé que les entreprises pourraient mettre en œuvre certains changements volontairement si leurs clients faisaient suffisamment de bruit sur, par exemple, les avantages pour la santé de regarder moins. Mais elle a également jugé utile de réfléchir aux types de limites et de restrictions à imposer. Mike Hazas, lecteur à l'Université de Lancaster qui étudie la relation entre la technologie et la durabilité, est d'accord, notant que les chercheurs ont estimé qu'Internet pourrait consommer plus d'un cinquième de l'électricité mondiale d'ici 2030.

«Si nous devions doubler l'industrie du transport aérien d'ici 2030, ce serait un sujet de discussion majeur», a-t-il déclaré. ( En effet, il a été , pendant des années .)

Personne ne peut dire quelle forme prendra le futur d'Internet, mais les choses ne peuvent pas continuer comme elles sont actuellement. Et si les actions individuelles ne nous permettront pas à elles seules de sortir de ce gâchis, si nous sommes suffisamment nombreux à changer de comportement, cela fera une différence. Et il y a plein de points de départ.

Nous pouvons alléger notre utilisation des médias sociaux. Nous pouvons réfléchir à deux fois avant de laisser le prochain épisode en lecture automatique, ou le lancer à l'ancienne et revenir à la diffusion, ce que Hazas a décrit comme «très efficace» par rapport au streaming. Nous pouvons nous assurer d'héberger des sites Web et d'acheter de l'espace cloud avec des entreprises qui ont démontré un réel engagement en faveur de l'énergie propre.

Surtout, a déclaré Hazas, il est important que nous «prenions une décision consciente» plutôt que de nous laisser emporter par un buffet sans fin de contenu. «Ce sont des services très bien conçus», a-t-il déclaré. «Ils nous permettent de les utiliser.»

Maddie Stone est une pigiste basée à Philadelphie.

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