La nébuleuse du crabe est un mystère magnifique

nasa Science espace
2020-12-01 08:05.

En 1054 CE, une nouvelle lumière flambait dans le ciel nocturne, quatre fois plus brillante que Vénus. Les astronomes chinois l' appelaient une «étoile invitée», mais aujourd'hui nous l'appelons une supernova: l'explosion mourante d'une étoile massive. L'étoile qui a créé la supernova de 1054 était morte depuis 6500 ans au moment où la lumière de son explosion atteignit la Terre.

La supernova était visible à l'œil nu pendant trois semaines avant de retomber dans l'obscurité, mais en 1731, un astronome anglais découvrit une nébuleuse - un nuage brillant de gaz et de poussière - dans la constellation du Taureau, exactement là où les astronomes chinois avaient vu la brillante «guest star» 700 ans auparavant. Finalement, les astronomes ont réalisé que la nébuleuse était le vestige de la supernova 1054, un nuage de débris s'étendant dans l'espace.

Aujourd'hui, la nébuleuse du crabe mesure environ 10 années-lumière de diamètre, mais elle s'étend d'environ 1500 kilomètres par seconde. Les scientifiques sont déconcertés par sa structure, car au lieu d'un nuage assez lisse, il est composé d'un réseau complexe de filaments, qui semblent avoir moins de masse que celle qui aurait été expulsée dans la supernova. Et ces filaments s'éloignent du centre de la nébuleuse plus rapidement que les scientifiques ne s'y attendraient normalement.

En son centre se trouve une masse minuscule et dense composée principalement de neutrons, tournant très rapidement et émettant des impulsions régulières de rayonnement sur tout le spectre électromagnétique. Les pulsars comme celui-ci sont ce qui reste quand une étoile explose. Le matériau qui n'est pas éjecté par l'explosion s'effondre sur lui-même. S'il y a suffisamment de masse, l'effondrement forme un trou noir, mais les petites étoiles finissent par devenir des pulsars.

Au centre de la nébuleuse du crabe, le pulsar du crabe est aussi massif que notre Soleil, mais il n'a que 30 kilomètres de diamètre environ. Il tourne environ 30 fois par seconde, et les atronomères ont utilisé ses impulsions de rayonnement pour étudier la couronne solaire et l'atmosphère de la lune de Saturne Titan, en fonction de la façon dont les ondes radio et de rayons X ont traversé ou ont été bloquées.

Grâce aux observateurs en Chine il y a près de 1000 ans, le Crab Pulsar est le seul dont nous connaissons l'âge avec précision: il a explosé en supernova et s'est effondré en pulsar il y a 7461 ans.

Le télescope spatial Hubble a capturé cette image dramatique de la nébuleuse du crabe, mais si vous avez un télescope ou une bonne paire de jumelles, vous pouvez le voir par vous-même par une nuit claire et sombre.

[ NASA ]

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