La NASA augmente le financement du développement de fusées à plasma

Un nouveau moteur à gaz plasma pourrait réduire le temps de transit Terre-Mars des futurs engins spatiaux d'environ six mois à seulement 39 jours . Dans la poursuite de cet objectif, la NASA vient d' attribuer un contrat à Ad Astra Rocket Company pour la poursuite des tests de sa dernière technologie de moteur à plasma futuriste.

L'accord de trois ans, d'une valeur d'un peu plus de 9 millions de dollars, porte sur des tests de longue durée à haute puissance du moteur à plasma VX-200SS de nouvelle génération d'Ad Astra, avec des travaux qui devraient avoir lieu dans l'installation de chambre à vide avancée de la société au Texas. Les tests dureront au moins 100 heures tout en produisant en continu 100 kW d'énergie.

La technologie de moteur VASIMR (Variable Specific Impulse Magnetoplasma Rocket) d'Ad Astra fonctionne en chauffant le gaz plasma chargé électriquement à des températures extrêmes à l'aide d'ondes radio, tout en guidant la réaction surchauffée avec des champs magnétiques. Les températures très élevées qui en résultent créent des vitesses d'échappement très élevées ainsi qu'un rendement énergétique très élevé, en particulier par rapport aux fusées chimiques traditionnelles.

Le moteur plasma VX-200SS («SS» signifie «régime permanent») est une version améliorée du moteur prototype VX-200 VASIMR de la société, avec une nouvelle conception centrale et des commandes thermiques. Le VASIMR est le moteur de fusée le plus puissant qui existe, fonctionnant à des températures de 1 800 000 ° F tout en éliminant presque entièrement le besoin d'énormes quantités de carburant pour fusée.

Si les tests s'avèrent réussis, la NASA pourrait décider d'inclure un moteur à plasma sur un futur vaisseau spatial à destination de Mars. La technologie est également envisagée pour les missions de rendez - vous et de récupération d' astéroïdes , qui seraient un précurseur des opérations d'extraction d'astéroïdes. Ad Astra développe également un vaisseau spatial «Orbital Sweeper» propulsé par le moteur VASIMR qui est conçu pour intercepter de gros débris dans l'espace avant qu'ils n'entrent en collision avec d'autres, une situation dangereuse qui pourrait provoquer une chaîne incontrôlable de collisions ultérieures.

La NASA avait auparavant l'intention de tester un moteur VX-200 à la Station spatiale internationale en 2015, bien que ce plan ait été abandonné plus tôt cette année. Le nouvel accord visant à poursuivre les efforts de recherche et développement avec le moteur plasma VASIMR d'Ad Astra montre que la confiance dans la technologie émergente reste forte.

S'il est très important de noter que VASIMR est encore loin d'être classé pour les vols spatiaux habités, son développement continu est néanmoins un signe très positif que l'avenir pourrait offrir plus d'options pour des voyages spatiaux plus rapides et plus efficaces.

Crédit photo: Ad Astra Rocket Company

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