La Chine débarque un avion sur une base aérienne d'une île artificielle en pleine croissance dans la mer de Chine méridionale; Maintenant quoi?

La campagne chinoise de construction d'îles dans la mer de Chine méridionale s'est déroulée à une vitesse vertigineuse. À Fiery Cross Reef, la construction d'une piste de 10 000 pieds capable de supporter des chasseurs et des transports militaires a finalement été prouvée opérationnelle après que la Chine a posé un avion dessus. . Voici pourquoi cela préoccupe grandement les pays asiatiques voisins et ce qui pourrait être fait à ce sujet.

Reuters rapporte qu'un porte-parole chinois du ministère des Affaires étrangères a déclaré que le vol d'essai avait été exécuté pour tester la capacité de la piste à répondre aux normes de l'aviation civile et qu'elle «relevait totalement de la souveraineté de la Chine».

Cette révélation est venue au grand dam du Vietnam et d'autres puissances locales qui ont également des revendications sur des zones de la mer de Chine méridionale , et toute la situation reste un sujet brûlant à Capitol Hill. Mais le fait est que ce n'était vraiment qu'une question de temps avant que cela n'arrive.

Les Chinois ont utilisé un avion non militaire pour faire l'atterrissage inaugural; c'est logique. La Chine revendique depuis longtemps divers objectifs pacifiques pour ses îles artificielles, bien que la recherche scientifique et les études sur la population de poissons ne prennent certainement pas une campagne massive de construction d'îles qui a causé de graves dommages écologiques, et non l'inverse.

La vérité est que ces îles pourraient être des avant-postes militaires endurcis capables de projeter de la puissance de manière persistante loin du continent chinois et sur l'une des artères de navigation les plus importantes au monde. Tout cela fait partie d'une stratégie militaire évolutive anti-accès / déni de zone que la Chine poursuit avec une grande ferveur au cours de la dernière décennie.

Alors que se passe-t-il ensuite? Probablement rien. L'administration Obama n'a commencé à aborder sérieusement le programme de construction d'îles de la Chine dans la mer de Chine méridionale qu'assez récemment, et bien qu'il y ait eu des appels directs de hauts responsables de l'administration pour que la Chine mette fin à ses opérations de construction d'îles et résolve leurs différends territoriaux dans la mer de Chine méridionale avec leurs voisins. diplomatiquement, il y a très peu de chances que cela se produise maintenant.

De plus, à la fin de l'année dernière, la marine américaine a effectué ses premiers passages de «liberté de navigation» par certaines îles , et les avions militaires américains ont défié sporadiquement la zone d'identification aérienne branlante de la Chine autour d'elles au cours de l'année dernière .

Aucune de ces mesures n'a fait autre chose que créer un précédent, ce qui est un objectif pertinent, mais elles ont également mis en colère l'appareil de puissance de plus en plus belliqueux de la Chine et ont donné à la presse chinoise du fourrage anti-américain dans le processus.

Le sénateur américain John McCain a appelé à une plus grande liberté d'exercices de navigation autour des îles artificielles de la Chine, même s'il serait difficile de soutenir que le simple fait d'exécuter ces opérations l'une après l'autre représente tout type de stratégie claire.

La Chine déploiera des avions de combat, de patrouille maritime et de surveillance, ainsi que des hélicoptères anti-sous-marins et de guerre de surface sur Fiery Cross Reef une fois qu'il sera pleinement opérationnel. D'autres îles auront également des hélicoptères et / ou des installations aéronautiques majeures ainsi que de multiples installations et des pistes de différentes tailles sont en construction. La Chine a déjà déployé des dérivés du J-11 Flanker sur l'île Woody, dans la partie nord de la mer du Sud Sud .

Fiery Cross Reef en particulier, qui possède la plus grande piste, deviendra probablement également un point de ravitaillement et une base opérationnelle avancée pour les bombardiers à long rayon d'action de Chine qui ont poussé de plus en plus loin du continent chinois ces derniers mois. Toutes ces îles soutiendront également l' armada de plus en plus puissante des garde-côtes et de la marine de la Chine, qui a déjà une présence notoire dans la région.

Des systèmes de missiles antinavires et sol-air à longue portée apparaîtront également sur ces îles dans un avenir pas si lointain. Une fois opérationnelle, la Chine peut créer un auvent anti-accès sur une partie massive de l'une des voies de navigation les plus vitales au monde. La pêche et les réserves d'énergie sont également des motivations majeures pour la revendication de la Chine sur ce territoire et une très bonne raison de l'appliquer avec une forte puissance militaire.

À chaque mouvement effectué par la Chine dans la mer de Chine méridionale, les pays voisins réagissent. Une accumulation d'armes se produit déjà dans la région. Cela ne fera qu'augmenter une fois que les capacités de la Chine seront réalisées de manière opérationnelle, mais que peuvent faire les États-Unis?

Tenter simplement d'augmenter les patrouilles navales dans la région serait une faible solution. On pourrait soutenir que la présence doit être assortie d'une présence et que les États-Unis devraient déployer une base maritime dans la région pour contrebalancer la Chine. Le Pentagone a la technologie et la capacité de le faire, en fait, ils l'ont depuis des décennies. Mais maintenant, les bases maritimes sont devenues des systèmes d'armes à part entière, loin des versions improvisées qui ont vu l'action au Vietnam, dans le golfe Persique pendant les «guerres de pétroliers» des années 1980 et dans le golfe Persique aujourd'hui.

Aujourd'hui, cette capacité est réalisée grâce à un certain nombre de technologies et de systèmes d'armes. L'USS Ponce gériatrique a été réaménagé pour devenir une base maritime pour les opérations minières, les opérations spéciales et d'autres besoins dans le golfe Persique, mais maintenant la marine met en ligne ses nouvelles plates-formes d'atterrissage mobiles (la Chine développe également des systèmes similaires ), et une configuration , qui est maintenant surnommée la base mobile expéditionnaire, est configurée précisément pour ce type de mission. L'USNS Lewis B. Puller est le premier de ces navires, et bien qu'il soit prévu de prendre le contrôle de l'USS Ponce dans le golfe Persique cette année, il pourrait être détourné vers la mer de Chine méridionale. Le deuxième navire de la même configuration est en cours de construction et il sera livré à la 7e flotte du Pacifique bien avant la fin de la décennie.

La mise en place d'une base maritime dans la mer de Chine méridionale serait probablement considérée comme extrêmement provocante par la Chine. Cela placerait également l'Amérique plus loin entre un désaccord désagréable entre une superpuissance émergente et les petits pays de la région. Pourtant, en même temps, cela créerait un précédent pour la présence dans la région, ce qui pourrait être considéré comme un objectif en soi. Cela ne peut pas être réalisé par la flotte de porte-avions américaine; les États-Unis n'en ont pas assez et les opérations temporaires dans la région n'envoient pas le même message stratégique qu'une base maritime.

Une telle opération aurait également un coût. Bien qu'il ne soit pas aussi écrasant financièrement qu'une grande campagne aérienne ou une opération au sol, financer une présence permanente n'importe où n'est pas bon marché, même si c'est sur un bateau. Mais si nous avons la capacité spécialement conçue pour ce type d’opération, et plus de capacités périphériques qui le rendront encore plus efficace en cours de route , l’utiliser dans un «mouvement d’échecs» stratégique à ce moment critique peut rendre un peu réel. sens. En outre, d'autres pays de la région qui ont tout intérêt à garder les ambitions de la Chine dans la mer de Chine méridionale sous contrôle pourraient intervenir. Pas seulement avec de l'argent, mais aussi avec du carburant, des navires et des détachements d'hélicoptères.

Alternativement, les États-Unis pourraient continuer ce qu'ils font actuellement: naviguer sporadiquement avec un groupe d'attaque de porte-avions dans la région, s'entraîner avec les nations alliées proches et exécuter des exercices de liberté de navigation de temps en temps. Le seul problème est qu'une fois que la Chine militarise ses îles, elle pourrait interrompre le trafic aérien et maritime dans la région sur un coup de tête. À moins que les États-Unis ne soient disposés à envoyer une force pour contester une situation aussi instable, la balle sera profondément dans le camp de la Chine.

Les États-Unis pourraient également augmenter leurs forces déployées vers l'avant dans la région. Aujourd'hui, les États-Unis ont un navire de combat littoral déployé à Singapour et la marine espère porter ce nombre à quatre d'ici 2018. Le seul problème est que le LCS ne fournit ni la persistance d'une base maritime, ni la capacité de combat d'un destroyer. La présence du LCS à elle seule ressemble plus à une force symbolique qu’à un sérieux dissuasif.

La base navale de Subic Bay aux Philippines, une icône de la guerre froide, pourrait être rouverte aux navires de la marine américaine basés à l'avant dans les années à venir . Cela offrirait un accès considérablement amélioré à la mer de Chine méridionale par rapport à Singapour, et le déploiement en avant d'une partie de la flotte de navires de combat du littoral à destination de Singapour à Subic Bay renforcerait la présence américaine dans la région. Avoir quelques destroyers stationnés à la base, comme les États-Unis l'ont fait en Espagne, serait idéal, bien qu'une telle décision soit peu probable en raison de la demande de ces navires ailleurs et du coût associé à leur mise en place à long terme. . Et encore une fois, ce n'est qu'une possibilité à ce stade.

L'effet synergique des navires de combat Littoral combiné à une base maritime et à des exercices de la marine sporadiques plus importants dans la région pourrait être un cocktail gagnant qui pourrait vraiment garder la Chine sur ses talons et donner aux États-Unis un ensemble de capacités flexibles et rapidement évolutives là où cela compte le plus. . Ce serait également relativement rentable.

La vraie question est de savoir combien la mer de Chine méridionale et ses principaux canaux de navigation, ainsi que le soutien des alliés américains dans la région, valent-ils pour les États-Unis? Vaut-il la peine de mettre les Américains en danger dans un autre pays lointain, même en petit nombre? Si la réponse est oui, une base maritime est probablement la manière la plus efficiente, efficace et politiquement bénigne de le faire.

Peu importe si ou quand une application militaire est mise en œuvre en réponse aux ambitions de la mer de Chine méridionale de la Chine, un engagement diplomatique intense est maintenant nécessaire. L'économie chinoise ralentit de plus en plus. Prendre au sérieux l'instauration de sanctions commerciales s'ils procèdent à l'équipement militaire de ces îles serait une option, mais il semble y avoir peu de volonté à Washington de poursuivre une telle politique. En fait, une base maritime est probablement plus susceptible d'intervenir dans l'écosystème commercial «unique» entre les États-Unis et la Chine.

Pourtant, plus le problème sera négligé diplomatiquement par les États-Unis, plus il sera difficile de le résoudre sur toute la ligne, militairement ou autrement.

Photo de l'USNS Lewis B. Puller via Nassco . Toutes les autres photos via AP

Contactez l'auteur à [email protected] .

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