L'origine du symbole zéro a des siècles de plus qu'on ne le pensait auparavant

Dans cette image en gros plan, vous pouvez voir l'utilisation d'un point comme espace réservé dans la ligne du bas. Ce point a évolué vers l'utilisation de zéro comme nombre à part entière. (Image: Bibliothèques Bodleian, Université d'Oxford)

Le nombre zéro est quelque chose que nous tenons tous pour acquis, mais son origine conceptuelle a échappé aux archéologues et aux historiens. Une analyse mise à jour d'un ancien manuscrit indien jette un nouvel éclairage sur ce mystère de longue date, montrant que le symbole qui finirait par évoluer vers le chiffre zéro est apparu au moins 500 ans plus tôt que prévu.

La datation au carbone du manuscrit de Bakhshali, seule copie survivante d'un texte mathématique, a repoussé le temps d'origine entre 224 et 383 après JC, plutôt qu'aux 9e et 12e siècles comme l'avaient suggéré des recherches antérieures. Le manuscrit de Bakhshali est jonché d'un symbole pour zéro, comme indiqué par un point noir plein, ce qui en fait le plus ancien exemple connu du symbole qui évoluera plus tard en un nombre à part entière.

Le document a été découvert enterré dans un champ par un agriculteur local en 1881 près du village de Bakhshali dans l'actuel Pakistan. Il a été envoyé à la Bodleian Library de l'Université d'Oxford en 1902 et y est resté depuis. Une première analyse du texte a identifié la langue comme étant un sanscrit hybride bouddhiste; le manuscrit contenait des centaines de symboles zéro et était probablement utilisé par les marchands qui avaient besoin d'une référence pour leurs activités commerciales quotidiennes. Mais l'âge précis du document restait insaisissable, c'est pourquoi début 2017, des chercheurs des bibliothèques Bodleian de l'Université d'Oxford et de l'Oxford Radiocarbon Accelerator Unit ont collaboré à un projet visant à dater enfin le document en carbone.

La datation au carbone montre que le manuscrit de Bakhshali date de 224 à 383 après JC, ce qui en fait l'un des premiers exemples connus de l'utilisation de zéro (écrit sous forme de point) a comme espace réservé, c'est-à-dire l'utilisation de zéro pour indiquer des ordres de grandeur dans un système numérique. (Image: Bibliothèques Bodleian, Université d'Oxford)

Des recherches antérieures sur l'âge et l'origine de l'écriture Bakhshali suggéraient qu'elle avait été écrite entre le 8e et le 12e siècle, mais cette analyse était basée sur le style d'écriture, le contenu littéraire et mathématique et d'autres facteurs. La nouvelle datation au carbone montre pourquoi une date d'origine était si difficile à déterminer; le manuscrit se compose de 70 feuilles cassantes d'écorce de bouleau, composées de matériaux d'au moins trois périodes historiques différentes.

Il convient de souligner que cette analyse n'a pas encore été examinée par des pairs et publiée dans une revue scientifique. «Bien que nous nous référions à cela comme un document de recherche, il n'a pas encore été soumis en tant que document de recherche à une revue / publication», a expliqué un porte-parole des bibliothèques Bodleian à Gizmodo. «Nous le fournissons afin que les auteurs puissent voir les résultats de la recherche sur la datation au carbone plus en détail.»

Les 70 feuilles d'écorce de bouleau qui composent le manuscrit de Bakhshali sont incroyablement fragiles et sont stockées dans ce livre spécialement conçu. Les chercheurs peuvent voir les deux côtés de l'écorce de bouleau à travers les «fenêtres» du livre. (Image: Bibliothèques Bodleian, Université d'Oxford)

Le concept de zéro semble intuitif, mais c'est parce que nous le connaissons déjà. Il y a un grand saut conceptuel entre le fait de dire "il n'y a pas de pomme sur cet arbre" et celui de dire "cet arbre n'a aucune pomme dessus". Historiquement, le concept d'exiger d'un espace réservé pour désigner «rien» a émergé dans plusieurs cultures anciennes différentes, y compris les anciennes sociétés mayas et babyloniennes, mais l'utilisation de zéro dans le manuscrit de Bakhshali est significative pour deux raisons.

Premièrement, le point noir qui apparaît dans le texte de Bakhshali évoluerait plus tard dans le cercle évidé qui symbolise maintenant le nombre zéro. Deuxièmement, c'est le seul exemple connu d'un espace réservé zéro qui serait plus tard transformé en un nombre à part entière. Dans une discussion d'accompagnement du document de recherche, Marcus du Sautoy, professeur de mathématiques à l'Université d'Oxford, l'a expliqué comme suit:

Ainsi, le point noir utilisé dans le texte de Bakhshali n'est pas la première utilisation du zéro comme moyen de construire de plus grands nombres, mais c'est la graine à partir de laquelle le concept de zéro a émergé à part entière, dit du Sautoy.

«La détermination de la date du manuscrit de Bakhshali est d'une importance vitale pour l'histoire des mathématiques et l'étude de la culture sud-asiatique primitive et ces résultats de recherche surprenants témoignent de la riche et longue tradition scientifique du sous-continent», a noté Richard Ovenden, bibliothécaire Bodley, dans une déclaration.

Le travail sur ce manuscrit est loin d'être achevé, dit Ovenden, mais maintenant que les chercheurs connaissent son époque d'origine, ils ont de meilleures chances de reconstruire la structure originale des textes et de faire une évaluation plus éclairée des différentes couches textuelles.

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