L'immunité des troupeaux ne nous sauvera pas

Si nous ne pouvons pas arrêter le COVID-19, pouvons-nous au moins attendre avec impatience le moment où nous serons tous survivants de la maladie et vraisemblablement immunisés? C'est une idée alléchante, mais fatalement imparfaite. L'immunité collective peut protéger les individus, mais elle ne gardera pas une population à l'abri d'une maladie qui n'a pas de vaccin.

Cela semble-t-il contre-intuitif? Faisons un petit tour d'horizon de ce qu'est réellement l'immunité collective, de la manière dont nous y parviendrons et du résultat.

Alors qu'une maladie contagieuse et mortelle déchire une population, elle laisse deux choses dans son sillage: des cadavres et des survivants. Pour de nombreuses maladies, y compris (nous pensons) le COVID-19, les survivants sont immunisés et ne peuvent plus contracter la maladie.

Pour une personne individuelle, l'immunité est protectrice. Si je suis immunisé contre le COVID-19, je peux sortir sans m'inquiéter d'être malade. Si tout le monde dans le monde est immunisé contre le COVID-19, je suis toujours en sécurité même si je ne suis pas moi-même immunisé.

L'idée d'être protégé par l'immunité de ceux qui vous entourent est l'immunité collective. C'est une bonne chose quand on parle de vaccination. Disons que 95% des habitants de votre ville sont vaccinés contre la rougeole. Si un voyageur atteint de rougeole vient en visite, la maladie n'aura pas beaucoup d'occasions de se propager à une autre personne. Les vaccins protègent la plupart des habitants de la ville, et les quelques personnes qui n'ont pas été vaccinées sont protégées par le simple fait que la maladie n'a pas de moyen de les atteindre.

L'immunité collective ne garantit pas que tout le monde sera en sécurité, mais cela signifie qu'en moyenne, les épidémies disparaîtront rapidement.

Le pourcentage de personnes qui doivent être immunisées pour obtenir une immunité collective dépend de la maladie. La rougeole est très contagieuse: chaque personne infectée pourrait la transmettre à 12 à 18 autres personnes dans une population où personne n'est immunisé. COVID-19 ne se propage pas aussi facilement. Le nombre exact, ou R 0 , est toujours en cours de détermination , bien qu'il soit estimé entre 2 et 3. Cela signifie que nous pourrions être en mesure d'obtenir l'immunité collective avec seulement, disons, 60% de la population immunisée.

Pas si vite. «Toutes ces discussions sur« Oh une fois que nous sommes arrivés à l'immunité collective »ne reconnaissent pas que la façon dont nous obtenons l'immunité collective est que tout le monde tombe malade », déclare Ellie Murray , professeure adjointe d'épidémiologie à la Boston University School of Public Health.

Il est peut-être possible d'être infecté par le coronavirus sans devenir très malade, et Murray le note rapidement, mais elle a également souligné que de nombreuses personnes infectées tombent très malades. Même ceux qui survivent peuvent passer des semaines gravement malades, avoir besoin de soins hospitaliers et subir des dommages aux organes ou d'autres conséquences à long terme. Nous ne savons même pas quelles pourraient être toutes ces conséquences, car les premières personnes de l'histoire à souffrir de la maladie ne sont que quelques mois après leur rétablissement.

Et les gens mourraient. Aux États-Unis, 2,7% des personnes atteintes du COVID-19 en meurent. Ce chiffre est encore provisoire et varie selon les pays et les groupes d'âge, mais lorsque vous l'appliquez à l'ensemble des États-Unis, vous obtenez des millions de décès.

L'immunité collective nous protège contre la rougeole car, grâce au vaccin, nous n'avons pas besoin d'attraper la rougeole pour devenir immunisés. Pour une maladie comme le COVID-19 qui n'a pas de vaccin, le seul moyen de devenir immunisé est d'être infecté.

En bref, «rendons tout le monde malade» n'est pas une solution au problème de «comment éviter de rendre tout le monde malade?»

La Suède a choisi une approche d'immunité collective, que certains politiciens américains considèrent comme une stratégie efficace. Mais la Suède a subi beaucoup plus de décès que les pays voisins , presque autant par habitant que les États-Unis. et ils présentaient également un certain nombre d'avantages que les États-Unis n'ont pas. Alors que certains qualifient la stratégie de succès, d'autres peuvent dire à juste titre qu'elle ressemble à une « catastrophe ».

Le rédacteur en chef du BMJ , une revue médicale, écrit que la Suède a peut-être évité une deuxième vague, non pas parce que sa stratégie d'immunité collective a fonctionné, mais peut-être parce que «les Suédois ont suivi les règles plus scrupuleusement que dans d'autres pays - peut-être parce qu'ils font confiance au public. les responsables de la santé, comprennent ce qu’ils doivent faire et pourquoi, et ont évité la confusion qui frappe la Grande-Bretagne et d’autres pays. »

L'approche de la Suède n'était pas d'ignorer complètement le virus. Ils ont interdit tous les rassemblements de plus de 50 personnes dans tout le pays. Les lieux de travail et les transports en commun étaient nécessaires pour fournir un espace supplémentaire pour la distance. Les événements sportifs se sont déroulés sans spectateurs. Les personnes avec un diagnostic de COVID étaient fortement découragées de voyager.

La Suède a également une politique selon laquelle les personnes qui restent à la maison du travail parce qu'elles sont malades reçoivent 80% de leur salaire . Cela fait une énorme différence dans la probabilité qu'un travailleur malade reste à la maison. Aux États-Unis, non seulement nous sommes nombreux à aller travailler malades par crainte de manquer de revenus, mais il existe souvent des incitations financières supplémentaires à se présenter au travail, que vous soyez malade ou non .

Le plan d'immunité des troupeaux actuellement débattu par l'administration Trump (rebaptisé «protection ciblée») ne semble pas impliquer de congés maladie payés ou une réglementation stricte de distanciation sociale.

Eh bien, peut-être. Pour un peu de temps. N'oubliez pas que nous ne savons pas combien de temps l'immunité au COVID-19 durerait. Sur la base de ce que les scientifiques savent des autres coronavirus, l'immunité au COVID-19 pourrait ne durer qu'un an environ .

Même s'il s'est avéré que les survivants sont immunisés à vie, il y a un autre problème. Aucune communauté ne serait composée d'une majorité de survivants pendant très longtemps. Les voyageurs viennent visiter; les bébés naissent. Avant la vaccination contre la rougeole, des épidémies de rougeole se produisaient toutes les quelques années . C'est parce qu'il n'a fallu que quelques milliers de bébés pour ajouter suffisamment de personnes sensibles à la population pour permettre à des épidémies de se reproduire. Les chiffres seraient différents avec COVID-19, mais le principe demeure.

Le premier problème de cette question est le mot «nous». Qui fait l'infection? Qui recrute des gens pour cette expérience qui aura certainement un taux de mortalité? Ce n'est pas du tout éthique.

Mais bien sûr, supposons que nous sommes d'accord avec un groupe de personnes qui meurent inutilement. (Pour mémoire, je ne le suis pas.) Existe-t-il un moyen d'infecter uniquement les personnes les plus susceptibles de survivre à un cas de COVID-19? C'est l'idée qui sous-tend les propositions de réouverture des écoles , ou de permettre aux jeunes de retourner au travail tout en gardant les personnes âgées sous séquestre.

Le problème avec cela , dit Murray, c'est que l'immunité collective ne s'applique pas à l'ensemble de la population. Il n'a de sens qu'au sein de réseaux de contacts. Si votre grand-père interagit principalement avec les gens de sa résidence avec assistance et qu'aucun d'entre eux n'est immunisé contre le virus, il suffit alors d'un seul visiteur infecté - vous? - pour déclencher une épidémie qui se propage dans tout le bâtiment.

Il y a un autre problème. Ce n'est pas parce que nous voulons infecter 60% (ou quel que soit le seuil d'immunité du troupeau) de la population que nous pouvons en quelque sorte contrôler l'épidémie et l'arrêter lorsqu'elle atteint 60% . Les épidémies prennent de l'ampleur et une épidémie qui a déjà infecté plus de la moitié de la population va simplement continuer. Après tout, si nous sommes prêts et capables d'arrêter l'épidémie, pourquoi ne l'aurions-nous pas arrêtée à zéro pour cent, avant qu'elle ne tue qui que ce soit?

Et il y a encore ce «nous». Il est profondément contraire à l'éthique d'envoyer des pans entiers de la population à la mort, même si statistiquement nous ne savons pas qui ils sont. Le fait de contraindre ou de demander des volontaires n'évite pas vraiment ce problème, et l'idée de créer une structure sociale basée sur l'immunité a une histoire terrible et injuste .

Si nous établissons l'immunité des troupeaux, cela coûtera très cher en vies humaines. Cela ne sera probablement pas efficace pendant longtemps. Et ce ne sera pas un moyen de gagner cette épreuve contre le virus; ce sera une confirmation que nous avons perdue.

Cet article a été initialement publié en avril 2020 et a été mis à jour le 14 octobre 2020 avec de nouveaux chiffres sur le taux de létalité et une section sur ce que nous avons appris de l'approche suédoise.

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