L'équipe Voyager 2 publie les premières données scientifiques sur l'espace interstellaire

Vaisseau spatial Voyager 2.

La mission Voyager 2 a publié ses premières mesures scientifiques de l'espace interstellaire, selon des recherches récemment publiées.

Voyager 2 a traversé l'héliopause en novembre dernier, rejoignant Voyager 1 en tant que seul objet fabriqué par l'homme à avoir quitté l'héliosphère, la zone autour du Soleil qui est influencée par le vent solaire . Heureusement, les instruments de Voyager 2 ont suffisamment bien fonctionné pour mesurer les particules et les champs magnétiques présents dans cette région éloignée. Bien que sa transition partage des similitudes avec celle de Voyager 1 , ces premiers résultats ont révélé une zone d'interaction jusqu'alors non observée entre les particules de l'espace et les particules du Soleil.

Les sondes Voyager lancées en 1977, chacune équipée d'une suite identique d'instruments pour explorer le système solaire externe. Après plus de 40 ans, les deux fonctionnent assez bien pour mesurer les rayons cosmiques du Soleil ainsi que de l'espace interstellaire; les propriétés des particules chargées à proximité ; le champ magnétique local; et, dans le cas de Voyager 2, l'énergie du plasma local. ( Voyager 1 de pl comme m un instrument de mesure a cessé de fonctionner en 1980.) Tous les t ses données peuvent offrir un aperçu des scientifiques sur la nature du en milieu terstellar.

L'instrument à plasma cassé de Voyager 1 a rendu difficile pour les scientifiques de mesurer directement si et quand la sonde avait traversé l'héliopause en août 2012, car ils ne pouvaient pas voir la transition attendue du plasma chaud du Soleil au plasma plus froid et plus dense du milieu interstellaire. Finalement, des mesures du comportement des électrons locaux et des champs magnétiques ont confirmé qu'il avait franchi la frontière .

Voyager 2 a croisé l'année dernière avec un instrument à plasma fonctionnel, confirmant les mesures passées et offrant une première vue directe de la transition, y compris une augmentation de 20 fois de la densité du plasma, selon l'un des articles publiés aujourd'hui dans Nature Astronomy. La densité est similaire aux densités plasmatiques déduites par les scientifiques de Voyager 1, avec de petites différences probablement dues à leurs différences de localisation.

T il deux sondes passages héliopause se sont produites à des distances similaires du Soleil: Pour Voyager 1, il était à 121,6 unités astronomiques, et Voyager 2, il était de 119 unités astronomiques (une UA équivaut à la distance moyenne de la Terre au Soleil) . Le fait que les densités de plasma aient changé à une distance similaire, même si les sondes sont distantes de plus de 150 unités astronomiques , indique aux scientifiques que l'héliopause ne change pas beaucoup entre ces deux parties radicalement différentes du ciel, a déclaré le physicien du plasma Bill Kurth à Gizmodo. Kurth est l' un des auteurs de l'étude et un scientifique des missions Voyager.

Mais beaucoup de choses différaient entre les sondes. Voyager 2 a découvert un changement continu dans la direction des champs magnétiques alors qu'il traversait l'héliopause, tandis que Voyager 1 n'a pas vu de changement. Les deux missions ont vu une augmentation soudaine du nombre de rayons cosmiques à haute énergie, mais Voyager 2 a continué à voir des particules à faible énergie du Soleil . Les scientifiques du Voyager ont publié leurs résultats dans cinq articles publiés aujourd'hui dans Nature Astronomy ( 1 , 2 , 3 , 4 , 5 ) .    

Ces types de mesures peuvent être un peu dans les mauvaises herbes, mais ils sont essentiels pour la compréhension de l'espace par les astronomes en général; chaque étoile a vraisemblablement une région frontière similaire entre sa sphère d' influence et le milieu interstellaire local.

Les sondes Voyager vieillissent. Déjà, des discussions sont en cours sur la manière de rationner leur pouvoir restant, a écrit R. Du Toit Strauss, maître de conférences à l'Université du Nord-Ouest en Afrique du Sud, dans un commentaire sur Nature. Les chercheurs espèrent encore mieux comprendre les plus grandes profondeurs du milieu interstellaire, au-delà des régions où les particules solaires fuient encore hors de l'héliosphère. Ils espèrent également mieux comprendre la forme de l'héliopause - la structure est censée avoir une longue queue, comme une comète, mais aucune preuve de cette queue n'a encore été trouvée.

Pendant ce temps, les scientifiques traiteront les sondes pour tout ce qu'elles valent. Il n'y aura pas d'autre occasion de prendre des données sur cette région de l'espace pendant très longtemps - même si une nouvelle sonde était lancée aujourd'hui, le bord du système solaire se situerait à des décennies.

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