L'avion spatial robotique de l'armée de l'air revient après près de 800 jours en orbite

OTV-5 après son atterrissage en Floride, le 27 octobre 2019.

Le X-37B de l'US Air Force est revenu sur Terre cette semaine après plus de deux ans en orbite. L'avion spatial sans pilote continue de battre des records, passant cette fois 780 jours à faire le tour de la planète avant de s'arrêter au centre spatial Kennedy de la NASA en Floride. Le vaisseau spatial est un élément clé des plans du Pentagone pour l'espace à un moment où l'OTAN est sur le point de déclarer l'espace un «domaine de la guerre».

OTV-5, ou Orbital Test Vehicle Mission 5, lancé depuis Cap Canaveral au sommet d'une fusée SpaceX Falcon 9 le 9 juillet 2017. La navette robotique a atterri au centre d'atterrissage de la navette Kennedy Space Center de la NASA le 27 octobre 2019 à 3 h 51. OTV-5 a battu le record précédent du X-37B et de presque tous les engins spatiaux réutilisables de deux jours.

L'armée de l'air est généralement discrète sur ce que le X-37B, un avion spatial de la taille d'un bus urbain, fait «là-haut». Cela a encouragé beaucoup de spéculations sauvages, de la pratique à la capture de satellites ennemis (et les ramener chez eux en Floride) et au déploiement d'armes spatiales.

Équipé d'une soute de la taille d'une camionnette et d'un bras robotisé, le X-37B est un vaisseau spatial très performant. Il est facile de l'imaginer faire des choses au niveau de James Bond.

Cet été, Space.com a annoncé que l'une des missions de l'OTV-5 était le test de l'expérience Advanced Structurally Embedded Thermal Spreader (ASETS-II), qui «mesure les performances de l'électronique et des caloducs oscillants dans l'environnement spatial». Si cela semble assez ennuyeux pour vous faire perdre tout intérêt, c'est peut-être là le but.

En fait, ce n'était pas la seule chose que faisait OTV-5 là-haut. À l'atterrissage, l'armée de l'air a annoncé que la mission «a accueilli avec succès des expériences du Laboratoire de recherche de l'Armée de l'air, entre autres, et a permis de transporter de petits satellites. Le service n'a pas fourni de détails sur la nature et les capacités des petits satellites.

Pourquoi garder ça secret? L'armée de l'air ne voulait probablement pas attirer un examen supplémentaire de la mission, à la fois de la part d'acteurs étatiques et non étatiques (AKA un gars au sol avec un télescope). Des observateurs spatiaux amateurs ont en fait repéré le X-37B en orbite .

Si le X-37B est observé en train de libérer des satellites, cela pourrait donner aux observateurs une longueur d'avance sur leur poursuite et leur identification. De plus, plus le X-37B reste longtemps là-haut, plus une partie intéressée doit le garder longtemps sous surveillance pour l'attraper en train de faire quelque chose d'intéressant. À l'heure actuelle, nous n'avons aucune idée de la date à laquelle les satellites ont été lancés, de l'endroit où ils l'ont été et de ce qu'ils font.

Bien joué, Air Force. W ELL joué.

Le X-37B sur le point d'entrer dans la capsule qui roulera au-dessus de la fusée SpaceX, 2017.

Pendant ce temps, sur Terre, l'Organisation du Traité de l'Atlantique Nord (OTAN) se prépare à déclarer l'espace un «domaine de la guerre» , semblable à l'air, à la terre, à la mer et à Internet. C'était un développement inévitable mais toujours décourageant qui reconnaît que les futurs conflits de grandes puissances - comme une guerre entre les États-Unis et la Chine - verront probablement l'espace comme un champ de bataille. Toutes les grandes puissances militaires, y compris les États-Unis, la Russie, la Chine, la France et le Japon, sont fortement tributaires des satellites pour relayer les communications, aider à la navigation et mener des espionnages spatiaux. Il est certain qu'à ce stade, toutes les puissances spatiales développeront leurs capacités pour attaquer les satellites ennemis, défendre leur propre vaisseau spatial et acquérir la capacité de remplacer rapidement les satellites.

Les missions X-37B durent si longtemps que les normes d'utilisation de l'espace changent pendant que les avions spatiaux sont absents. L'avion spatial de l'armée de l'air pourrait-il évoluer en quelque chose de plus menaçant pour les satellites d'adversaires potentiels? Peut-être pas le X-37B, mais peut-être le X-38, ou tout ce qui va suivre.

L'aube se lève sur l'ère de la guerre spatiale - et nous ne pouvons rien faire pour l'arrêter.

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