L'avenir diminué d'ESPN est devenu son présent

Crédit photo: Damian Dovarganes / AP

ESPN a licencié des dizaines de journalistes, d'écrivains, d'analystes, de têtes parlantes et de gens des coulisses hier. Si les noms étaient surprenants - certaines de ces personnes avaient travaillé chez ESPN pendant des décennies, d'autres étaient pratiquement synonymes du réseau - les licenciements eux-mêmes ne l'étaient pas. Ils viennent depuis des mois , et vraiment ils viennent depuis des années .

ESPN fait des coupes relativement invisibles depuis longtemps. Des centaines de personnes dans les coulisses - essentielles au fonctionnement d'ESPN mais invisibles et inconnues des téléspectateurs - ont été licenciées en octobre 2015 . Des milliers de jeux en direct diffusés sur ESPN et ses réseaux sœurs, peut-être la majorité d'entre eux, sont désormais diffusés à distance , avec aussi peu de personnel que nécessaire sur place. Ce n'était qu'une question de temps avant que la hache ne s'abat également sur les employés exposés au public, même si le montant d'argent que cela permet d'économiser est relativement insignifiant .

Les causes des licenciements sont claires. Alors que la base d'abonnés d'ESPN et le tarif que ces abonnés payaient mensuellement, augmentaient à la fin des années 2010 et au début des années 2010, Bristol a dépensé de manière flagrante. Ils ont créé les réseaux Longhorn et SEC, construit un tout nouveau studio SportsCenter , embauché des centaines d'écrivains pour couvrir des équipes spécifiques et, surtout, dépensé des milliards de dollars en droits sportifs en direct. Ils ont fait de gros paris. Ils ont fait de mauvais paris.

Juste au moment où l'encre a séché sur un accord de 15,2 milliards de dollars pour diffuser la NFL , les abonnés ont commencé à fuir la télévision par câble en masse - non pas à cause de tout ce que le leader mondial a fait de mal, mais à cause de changements séculaires dans la façon dont la diffusion et la vidéo fonctionnent. Les téléphones, Twitter et YouTube ont commencé à diffuser instantanément des moments forts et des jeux entiers aux fans, évitant à quiconque de regarder SportsCenter , ou toute autre émission d'actualités, de se tenir au courant de ce qui se passait dans le sport ou même, dans certains cas, de regarder en direct Jeux. Les revenus publicitaires terrestres n'ont jamais migré en ligne, et les revenus qui y sont trouvés ont été largement absorbés par Facebook et Google, laissant peu de choses à payer pour ces nouveaux journalistes d'ESPN.com.

ESPN est toujours extrêmement rentable - le bénéfice d'exploitation des réseaux de médias de Disney (dont ESPN joue le rôle le plus important) était de 1,36 milliard de dollars au quatrième trimestre 2016 - mais il est moins rentable qu'auparavant, et les projets le sont beaucoup moins dans le futur. Avec ses dernières coupes, ESPN n'essaie pas seulement d'endiguer l'hémorragie et / ou d'être considéré par les investisseurs comme une tentative de le faire: ils expliquent également à quoi ressemblera le réseau au cours des cinq prochaines années et au-delà.

La dernière fois qu'ESPN a changé si brusquement et consciemment, il a fait tapis dans les émissions de cri. First Take et SportsNation ont été placés à l'avant et au centre, et dans une moindre mesure, le PTI à front supérieur , Around the Horn et Highly Questionable , ancrant le bloc de l'après-midi. Fox Sports 1 a singularisé cette stratégie et l'a conduite à sa conclusion logique, avec peu d'effet sur leurs notes anémiques.

Au cours des 18 derniers mois environ, ESPN a peaufiné la formule. Tout en gardant en place l'offre des émissions de cri - en fait, même un premier tirage réduit finance encore beaucoup de journalisme moins rentable - ils réorganisent des émissions de nouvelles plus traditionnelles autour des compétences et de la personnalité spécifiques des animateurs. Il n'est pas surprenant que les mémos d'ESPN annonçant les licenciements aient utilisé à plusieurs reprises le mot «personnalité».

Scott Van Pelt accueille le centre sportif de minuit , où il se place devant la caméra et parle directement au spectateur, et présente des segments reflétant ses intérêts personnels, comme le jeu. Le SportsCenter de 18 h a été rebaptisé «The Six» lorsque Jemele Hill et Michael Smith ont pris la relève en février; C'est un va-et-vient motivé par l'opinion avec des segments que le duo a rendus populaires pour la première fois sur His & Hers . Il n'y a eu aucune annonce, mais tous les signes indiquent que Mike Greenberg a quitté Mike et Mike pour accueillir une sorte de Milquetoast SportsCenter et Mike & Mike hybride le matin. Et plus tôt ce mois-ci, Michelle Beadle a été brusquement promue animatrice à plein temps de NBA Countdown , tandis que Sage Steele - un diffuseur compétent qui ne se connecte pas aussi bien avec les téléspectateurs - a été rétrogradé.

On ne sait pas exactement dans quelle mesure cette stratégie est ou sera réussie, mais elle n'a certainement pas aggravé les choses. Les notes du SportsCenter de  minuit sont en hausse d'une année sur l'autre , tandis que celles du nouveau SportsCenter de 18 h sont globalement en ligne avec la baisse globale des notes d'ESPN.

Le même jour, ESPN a annoncé des changements à NBA Countdown , ils ont également publié de nouvelles directives sur les «questions politiques et sociales». Les directives antérieures de l'entreprise revenaient, en fait, à se coincer les doigts dans les oreilles et à prétendre que les médias sociaux n'existaient pas, ne permettant pas aux employés de commenter la politique. Bien sûr, laissant de côté l'impossibilité de définir ce qui constitue un «éditorialisation politique», des dizaines d'employés d'ESPN s'y engagent quotidiennement et confrontés à l'impossibilité de discipliner les gens pour avoir enfreint une politique absurde, ESPN l'a la plupart du temps laissé tranquille, punissant parfois les employés pour avoir dit des choses tellement stupides qu'elles ne pouvaient être ignorées.

Les nouvelles directives ont beaucoup plus de sens. Ils disent que «les commentaires liés aux questions politiques ou sociales, aux candidats ou aux titulaires de charge sont appropriés sur les plateformes ESPN», ce qui est évident et a toujours été vrai. La différence est que c'est désormais officiellement autorisé.

Bien que les directives n'autorisent pas explicitement tous les commentaires politiques, elles disent que «les commentaires liés à des questions politiques ou sociales, à des candidats ou à des titulaires de charge sont appropriés», en supposant qu'ils sont «liés à un problème actuel ayant un impact sur le sport». Considérant que fondamentalement chaque question politique touche au sport - Voulez-vous parler de l'interdiction musulmane? Voici quelques tweets d'athlètes à ce sujet! - il ne sera pas difficile pour les ESPNers de trouver un moyen de parler de ce dont ils veulent parler.

Enfin, les directives indiquent qu'ESPN devrait "offrir un équilibre ou reconnaître les points de vue opposés, le cas échéant". Le comme justifié est la clé, ici; une autre façon de le dire serait que la politique officielle d'ESPN est que ses employés n'ont pas à effectuer le genre de journalisme «il faut entendre les deux côtés» qui nécessite d'obtenir une prise opposée pour équilibrer une vision héliocentrique, ce qui les place sur de nombreux Points de vente américains.

Les derniers mois d'ESPN ont donc une certaine logique interne. Par exemple, au moins cinq présentateurs du SportsCenter du matin et de midi ont été licenciés, car la narration par cœur des faits saillants n'est plus aussi précieuse qu'elle l'était autrefois. Il y avait des tendances claires dans les licenciements - ESPN désaccentue la couverture régionale en général et la couverture du hockey et du baseball en particulier. Ses anciennes ambitions d'être la page sportive locale de toutes les grandes villes du pays ont été abandonnées. Pendant ce temps, les «personnalités» qui n'ont pas été licenciées ont une plus grande liberté pour exprimer leur politique et, enfin, leur personnalité.

Une maxime ESPN est que les quatre lettres sont plus grandes que n'importe quel individu. C'est une leçon que Bill Simmons a apprise à ses dépens , et que Dan Le Batard prend toujours à cœur. Michael Smith et Jemele Hill ne sont pas des noms familiers qui transcendent le public qu'ils ont construit sur His & Hers , par exemple, mais par dieu, ESPN les fera bientôt.

Ces licenciements ont été précédés d'une période au cours de laquelle un certain nombre de grands noms d'ESPN - Skip Bayless, Colin Cowherd, Mike Tirico, Jason Whitlock, Bill Simmons, Chris Broussard, Brent Musberger, Keith Olbermann, Curt Schilling - ont également quitté le vaisseau mère. Certains ont été licenciés, certains avaient des contrats qui pouvaient expirer, certains ont été perdus après des guerres d'enchères, mais ils sont tous partis. Collectivement, ces départs ont souligné qu'ESPN pense qu'il peut encore créer des étoiles par pure volonté, et que ces nouvelles étoiles seront différentes des anciennes.

Regardez à qui ESPN confie le réseau. Si vous prenez Van Pelt, Smith, Hill, Greenberg, Beadle, Dan LeBatard, et Bomani Jones et Pablo Torre (qui ont probablement un prochain spectacle ) comme, globalement, représentant le nouveau noyau du réseau, ESPN a l'air moins blanc et moins masculin. chaque jour, une tendance qui va certainement se poursuivre. Et, de manière générale, ces gens sont libéraux.

Ce dernier point est un point que beaucoup des critiques les plus stupides du réseau ont souligné comme une raison du déclin d'ESPN, et même perçu comme une sorte de charge. C'est vrai, bien sûr, si ce n'est nécessairement pour les raisons que pensent ceux qui le font croire. L'ancien rédacteur en chef du New York Times , Daniel Okrent, a un jour intitulé une colonne «Le New York Times est-il un journal libéral?» Et a répondu à la question de la première ligne: «Bien sûr que oui.» Il regretterait plus tard sa désinvolture, mais l'argument de base était valable: le point de vue du Times était (et est) urbain, nord-est et instruit, et les membres de ces groupes sont généralement libéraux.

Il en va de même pour les ESPNers les plus éminents et les plus talentueux, et si le réseau veut créer des émissions autour de leur personnalité, cela doit au moins être reconnu, sinon adopté. Si ESPN veut que Bomani Jones, un véritable talent de superstar, soit Bomani Jones, ils doivent être à l'aise avec lui pour libérer ses prises à la télévision et sur Twitter. Disney ne commande pas de prises de gauche - ils seraient ravis si Jones pouvait se connecter au public de la même manière tout en proposant des prises conservatrices - mais il ne serait pas Bomani Jones s'il faisait cela. Permettre à leurs meilleurs talents d'être eux-mêmes est une stratégie qui a du sens pour ESPN. Il est également tempéré par le conservatisme inhérent au fait d'être, encore, non seulement l'opération médiatique la plus puissante dans sa sphère (sinon carrément) sur la planète, mais une partie d'une société encore plus vaste qui fonctionne selon les diktats d'une industrie capitaliste.

Les licenciements d'hier étaient la dernière étape qu'ESPN pouvait franchir avant que les choses ne deviennent exceptionnellement sinistres. Grim fermerait le réseau Longhorn défaillant , annulerait le réseau ACC prévu et réduirait ESPNU (qui a été durement touché) et ESPN Classic. La renégociation des contrats de diffusion avec les ligues, la résiliation anticipée des contrats de diffusion ou la vente de portions de contrats de diffusion à d'autres réseaux serait exceptionnellement sinistre.

Si ESPN tente de réduire considérablement les coûts, les choses vont devenir sombres, car réduire les salaires des rédacteurs en ligne ne va pas le faire. Et donc la question fondamentale est de savoir combien de temps ESPN - ou Disney, ou les actionnaires de Disney - peuvent se contenter de la diminution des bénéfices, et à quel point ils admettent que surenchérir de manière agressive sur les concurrents pour les droits en direct au sommet de ce qui était à l'époque clairement une bulle était une erreur. S'ils le font, les répercussions sur les ligues qui comptent sur leur argent pour payer les salaires et financer les opérations seront immenses.

Ils ne sont pas encore là, ce qui explique en partie pourquoi il est si déroutant qu'ESPN se soit lobotomisé hier. Il n'y avait aucune bonne raison financière pour licencier Jayson Stark, ou Ethan Sherwood Strauss, ou Melissa Isaacson, ce qui est peut-être le point: Disney fait savoir à ESPN qu'il n'a plus libre cours, tout en rassurant les investisseurs inquiets qu'il jure fidélité au profit par-dessus tout.

Les problèmes les plus profonds demeurent, cependant, et ils sont incontournables. Pour l'instant, les diffusions en direct sont intouchables, tandis que tout le reste est soumis à une comptabilité stricte. C'est pourquoi, hier, 100 personnes ont été mises au chômage et la reconnaissance d'un changement fondamental dans la programmation. ESPN espère et prie pour que des mesures à court terme comme celles-ci permettront au réseau de se sortir de ses fardeaux fondamentaux sans avoir à faire des changements presque impensables dans ce qu'il est et ce qu'il fait. Tout ce que nous avons appris sur les médias à l'ère numérique suggère que non.

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