Kingdom of Frost explore comment les paysages gelés ont façonné l'humanité

Ayant grandi dans l'Arctique norvégien - l'un des endroits les plus froids de la planète - le journaliste Bjørn Vassnes est devenu fasciné par les sciences naturelles. Aujourd'hui, il rédige une chronique scientifique pour l'un des quotidiens les plus populaires de Norvège et anime l'émission scientifique télévisée Schrödingers katt (le chat de Schrödinger) sur la Norwegian Broadcasting Corporation. Mais ce n'est que lorsqu'il a commencé à faire des reportages depuis l'Asie du Sud - une région au climat presque opposé à celui de son pays d'origine - qu'il a appris à quel point la neige et la glace sont importantes pour tous les êtres vivants sur Terre. En Asie du Sud, par exemple, près d'un milliard de personnes dépendent des rivières de la région, qui coulent des eaux de fonte des glaciers .

La découverte a inspiré son dernier livre, Kingdom of Frost: How the Cryosphere Shapes Life on Earth , qui trouve d'autres connexions similaires partout sur la planète. Passant de l'Asie du Sud à l'Europe du Nord, en Amérique du Sud, en Californie et au Groenland, Vassnes montre comment la cryosphère de la Terre - la glace et la neige collectives de la planète sur terre et dans l'eau - apporte de l'eau douce dans des zones très peuplées, stabilise les terres pour l'agriculture et les voyages, et conserve les plantes et les écosystèmes animaux en équilibre délicat.

Il revient également dans le temps pour montrer comment la cryosphère était en grande partie responsable de l'évolution humaine ainsi que de l'invention de l'agriculture. En bref, dit-il, «la cryosphère nous a créés».

Mais à l'ère du réchauffement climatique, la cryosphère fond avec des conséquences catastrophiques: l'eau et la nourriture se raréfient, les écosystèmes sont perturbés et les peuples autochtones constatent que leurs modes de vie traditionnels sont difficiles à maintenir dans un monde avec moins de neige et la glace. Earther a parlé avec Vassnes de son livre. L'interview a été légèrement modifiée pour plus de clarté et de longueur.

Earther: Qu'est - ce qui vous a attiré sur le sujet de la cryosphère?

Bjørn Vassnes: Le Royaume de Frost est composé de nombreux sujets en un seul. Mon intérêt a commencé il y a quelques années alors que je faisais des reportages télévisés sur les rivières glaciaires d'Asie du Sud, comment les eaux de fonte de ces glaciers maintenaient les rivières de cette région en vie. À l'époque, je ne savais pas que les glaciers diminuaient. Mais une fois que j'ai découvert cela, la question est devenue ce qui arrivera aux centaines de millions de personnes dans le nord de l'Inde, de la Chine, du Pakistan et du Bangladesh, qui dépendent toutes de cette eau. Je me suis demandé pourquoi plus de gens n'en parlaient pas et j'ai pensé que c'était parce que les conséquences étaient trop énormes et ahurissantes. Cette prise de conscience m'a incité à réfléchir à l'importance du monde gelé plus généralement. Non seulement les glaciers de montagne, mais aussi la couverture de neige et la glace de mer et comment ils sont connectés au reste de la planète.

Earther: Plongeons- nous dans ces connexions. Je n'associe pas souvent les zones chaudes à la glace. Qu'est-ce que la cryosphère a à voir avec, disons, l'Inde et le Bangladesh?

Vassnes: La cryosphère de cette région sert en quelque sorte de réserve d'eau. Les rivières là-bas - comme le Gange et l'Indus - proviennent de glaciers, et ce sont ces rivières qui apportent de l'eau au milliard de personnes qui y vivent. Plusieurs mois de l'année, il n'y a pas de pluie, donc s'il n'y avait pas de glaciers, ces zones deviendraient très sèches et ne seraient pas en mesure de soutenir l'agriculture. Les gens ne pouvaient pas y vivre.

Earther: Il existe un lien similaire entre la cryosphère et des endroits aux États-Unis, comme la Californie, non?

Vassnes: Oui! La Californie est aux prises avec la sécheresse et les incendies de forêt, qui sont tous deux liés au problème de l'État avec l'eau de montagne. La plupart des précipitations qui sont arrivées dans la chaîne de montagnes de la Sierra Nevada sont venues sous forme de neige. Mais à mesure que les températures augmentent, de plus en plus de ces précipitations se produisent sous forme de pluie et la pluie s'échappe, provoquant des inondations plus intenses. Et puis il sèche rapidement. La neige, par contre, stocke l'eau.

Earther: Que prévoient les scientifiques pour l'avenir des endroits qui dépendent si intensément de la neige et de la glace?

Vassnes: Il y a de nombreuses conséquences. Pour les habitants de l'Inde, la prédiction est désastreuse: il y a déjà plus d'inondations, mais dans quelques décennies, peut-être au milieu de ce siècle, les glaciers auront tellement diminué que les systèmes d'eau là-bas ne fonctionneront plus du tout, et l'eau deviendra rare. Les conséquences de cela impliquent plus d'un milliard de personnes et sont presque trop difficiles à penser.

À plus petite échelle, une situation similaire se produira autour des Andes, affectant le Chili et l'Argentine. Nous verrons également des pénuries d'eau en Californie et peut-être dans les régions immédiatement à l'est des montagnes Rocheuses, car ces gens sont également extrêmement dépendants de l'eau de fonte. Ailleurs, comme dans les Alpes, les conséquences sont différentes: la terre elle-même devient plus dangereuse. À mesure que la température se réchauffe, le pergélisol fond. Le pergélisol a maintenu la stabilité du sol et, à mesure qu'il fond, de nouveaux glissements de terrain se produisent.

Earther: Qu'en est-il des conséquences de la fonte des glaces dans l'Arctique?

Vassnes: Les conséquences de la fonte de l'Arctique sont très difficiles à prévoir. Une grande question est de savoir si l'eau de fonte fraîche provenant de la calotte glaciaire du Groenland coulera et couvrira l'eau salée, un phénomène qui pourrait faire arrêter le Gulf Stream. Cela s'est produit à plusieurs reprises au cours de l'histoire et a entraîné des périodes glaciaires.

Earther: Parlons davantage des périodes glaciaires. Vous écrivez dans votre livre sur la façon dont les périodes glaciaires ont affecté non seulement l'évolution biologique chez les humains, mais aussi les évolutions sociales et culturelles.

Vassnes: On pourrait dire que la cryosphère nous a créés. Lorsque la période glaciaire a commencé il y a environ 2,5 millions d'années, le climat en Afrique, qui ressemblait autrefois à une forêt tropicale, est devenu plus sec et plus herbeux. Cela a déclenché un changement dans les écosystèmes animaux, permettant à une créature particulièrement étrange d'évoluer: nous. Des périodes glaciaires supplémentaires se sont avérées très bonnes pour des créatures comme nous avec un gros cerveau, car nous avons pu nous adapter à de nouveaux modes de vie. Par exemple, la courte période glaciaire de 1 000 ans qui a eu lieu il y a 11 000 à 12 000 ans a lancé l'agriculture. Le Gulf Stream s'est arrêté et la terre est devenue plus froide et plus sèche. L'agriculture nous a aidés à survivre.

Earther: Et puis vint le petit âge glaciaire du Moyen Âge, qui affecta non seulement la population mondiale, mais sa géopolitique.

Vassnes: Oui, ce que nous appelons le petit âge glaciaire a peut-être commencé vers les années 1300, bien que certains disent qu'il a commencé dans les années 1700. Mais il s'est terminé au milieu des années 1800. Pour nous, dans le nord de la Norvège, la période a eu d'énormes conséquences. Par exemple, les Norvégiens avaient à cette époque colonisé une partie du Groenland - peut-être 5 000 personnes y vivaient. Mais ils se sont éteints à cause du changement climatique. La même chose s'est produite en Islande et dans de nombreuses régions d'Europe du Nord. En Norvège, la population n'a pratiquement pas augmenté pendant cette période.

Le petit âge glaciaire a également eu des conséquences politiques. À l'époque, la Norvège était sous la domination du Danemark et la Suède avait une armée puissante. Le Danemark, cependant, avait une marine puissante qui protégeait la mer entre lui et la Suède. Mais dans les années 1650, lorsque le climat est devenu si froid que la mer s'est gelée, l'armée suédoise a marché sur l'eau et a conquis la capitale danoise, Copenhague. Le siège a finalement façonné les frontières entre ces pays en ce qu'elles sont aujourd'hui.

Earther: En tant que Norvégien, comment voyez-vous la réduction de la cryosphère affectant votre pays d'origine en 2020?

Vassnes: J'ai grandi dans la partie la plus froide de la Norvège et j'ai vécu près des Sami, un peuple indigène qui dépend beaucoup de la neige. Leurs modes de vie sont en train de changer complètement. Notre économie a également été affectée. Ici, en Norvège, les sports de neige sont très populaires, et hier encore, j'ai lu que la plus grande chaîne de sports de Norvège avait fermé ses portes parce que les gens n'achetaient plus d'équipement de sports d'hiver. Alors, oui, je vois beaucoup de changements. La cryosphère continue d'affecter les économies et les cultures du monde entier.

Amy Brady est l'éditeur adjoint du magazine Guernica et rédacteur en chef de la Chicago Review of Books.

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