Hammerin 'Hank Aaron, autrefois roi du home run du baseball, décède à 86 ans

Hank Aaron assiste à la cérémonie d'intronisation du Hall of Fame au National Baseball Hall of Fame le 26 juillet 2015 à Cooperstown, New York. Craig Biggio, Pedro Martinez, Randy Johnson et John Smoltz ont été intronisés dans la classe de cette année.

Universellement considéré comme l'un des plus grands joueurs de baseball, Hank Aaron est devenu le roi des home run de tous les temps, un titre qu'il détiendrait pendant plus de 30 ans. Aaron, qui était aussi le dernier des joueurs de la Ligue nègre de se déplacer vers la Major League Baseball, est décédé vendredi à l' âge de 86. Sa fille a confirmé sa mort avec Atlanta poste WSB-TV . Aucune cause de décès n'a été donnée.

Henry Louis Aaron est né le 5 février 1934 dans la section noire à faible revenu de Mobile, en Alabama, connue sous le nom de «Down the Bay», bien qu'il ait grandi dans le quartier bourgeois de Toulminville. Aaron, l'un des huit enfants, pratiquait le baseball en frappant des capsules de bouteilles avec des bâtons.

Au cours de ses deux premières années au lycée, il a joué l'arrêt-court et le troisième but, menant son équipe au championnat Mobile Negro High School les deux années. Quand il avait 14 ans, son père l'a emmené voir Jackie Robinson jouer pendant que les Dodgers de Brooklyn s'entraînaient à Mobile, et ils ont entendu Robinson prononcer un discours en ville. Aaron dira plus tard que l'expérience l'a rendu déterminé à devenir lui-même un joueur des ligues majeures.

Il a assez bien réussi dans le football pour recevoir plusieurs bourses de football, mais il a poursuivi son premier amour, le baseball, et à 15 ans, il a essayé les Brooklyn Dodgers. Il n'a pas fait partie de l'équipe, mais il s'est joint à une équipe de Negro Leagues pendant sa première année au lycée. En 1951, il quitte l'école pour jouer pour les Clowns d'Indianapolis des Negro Leagues, qui remportent la Série mondiale de 1952.

Aaron a attiré l'attention des dépisteurs de la MLB et a reçu des offres de contrat de deux équipes: les Giants de New York et les Braves de Milwaukee. Il dira plus tard: «J'avais le contrat des Giants en main. Mais les Braves ont offert 50 $ de plus par mois. C'est la seule chose qui a empêché Willie Mays et moi d'être coéquipiers - 50 $. " Il a été affecté à l'une des équipes agricoles des Braves, l'Eau Claire Bears, gagnant 10 000 $ par année.

Aaron a brillé chez les mineurs. Il a été nommé recrue de l'année de la Ligue du Nord et a fait partie de l'équipe All-Star. En 1953, il est promu aux Jacksonville Tars, une filiale de classe A de la South Atlantic League. (Il a été l'un des premiers hommes noirs à jouer dans cette ligue.) Les Tars ont remporté le championnat et il a été nommé joueur le plus utile.

Ses succès sur le terrain n'ont pas protégé Aaron du racisme. Tout au long de sa carrière dans la ligue mineure, il a souvent été séparé de son équipe en raison des lois Jim Crow et a dû prendre ses propres dispositions pour le logement et les repas. Ben Geraghty, le manager blanc des Tars, a exigé à plusieurs reprises dans les meilleurs restaurants que tous ses joueurs, noirs et blancs, soient traités de la même manière. Lorsqu'on leur refusait le service, l'équipe se rendait dans le meilleur restaurant suivant, et ainsi de suite, jusqu'à ce qu'ils en trouvent un qui conviendrait à tout le monde.

Aaron a rencontré et épousé Barbara Lewis en 1953, avec qui il aurait cinq enfants. Il a passé l'hiver de cette année-là à Porto Rico, travaillant sur sa position au bâton avec le manager des Braves, Mickey Owen. Aaron a finalement fait ses débuts avec les Braves en 1954. Pour rendre Aaron plus accessible au public, le directeur des relations publiques de l'équipe a commencé à l'appeler «Hank». D'autres surnoms se sont développés à partir de là, dont celui que lui ont conféré ses coéquipiers: Hammerin 'Hank.

Aaron atteindra un certain nombre de jalons au cours des prochaines années. En 1957, il remporte sa première MLB World Series avec les Braves contre les Yankees de New York. Il a remporté son premier Rawlings Gold Glove Award en 1958, et en 1963, il a mené la ligue en nombre de circuits et de courses au bâton ainsi qu'en moyenne au bâton.

Mais l'exploit pour lequel on se souviendra le mieux d'Aaron est de briser le record de 714 coups de circuit de Babe Ruth en carrière. Plus d'une décennie et demie, Aaron avait frappé jusqu'à 40 circuits par saison. À la fin de la saison 1973, Aaron n'était qu'à un circuit derrière Ruth. À ce moment-là, les Braves avaient déménagé de Milwaukee à Atlanta.

Les fans de baseball avaient des opinions fortes et variées sur la poursuite d'Aaron pour battre le record de Ruth. Parmi les lettres qui se déversaient dans les bureaux des Braves - jusqu'à 3 000 par jour - se trouvaient celles qui félicitaient Aaron. Mais la majorité était horrifiée qu'un homme noir soit sur le point de battre un record établi par une légende du baseball blanc. Aaron, sa famille et les journalistes sportifs qui ont couvert l'histoire ont reçu des menaces de mort.

Cela n'a pas arrêté Aaron. Tout en restant discret sur la course-poursuite en lui-même, il s'est prononcé contre la réticence de la ligue à offrir des opportunités aux minorités dans la gestion. «Sur le terrain, les Noirs ont pu être des super géants», a-t-il déclaré. «Mais une fois que nos jours de jeu sont terminés, c'est la fin, et nous retournons à l'arrière du bus.»

En 1974, Aaron égalisa le record de Ruth lors de la première journée contre les Reds de Cincinnati. Il a retardé un autre coup de circuit jusqu'à ce que l'équipe revienne sur son terrain. Le 8 avril 1974, lors d'un match contre les Dodgers de Los Angeles, et avec plus de 50000 fans dans le stade, Aaron a frappé son 715e circuit. La foule a explosé alors qu'il contournait les buts, et ses parents l'ont salué quand il a traversé le marbre.

Aaron, âgé de 40 ans, a été échangé aux Milwaukee Brewers en 1974. Au cours de sa première saison là-bas, il a battu le record absolu de RBI du baseball, qui avait également été détenu par Ruth. Il a terminé sa carrière en 1976 avec 755 circuits. Récemment, la Major League Baseball a décidé de reclasser les ligues noires comme ligue majeure. Après un examen, le total des circuits d'Aaron pourrait augmenter, mais pas suffisamment pour récupérer le titre de Barry Bonds, qui l'a dépassé en 2007.

Aaron a aidé à briser une autre barrière raciale en devenant vice-président senior des Braves - et l'un des premiers membres noirs de la direction du baseball. En 1982, il a été élu au Temple de la renommée du baseball . Aaron a publié son autobiographie, I Had a Hammer , en 1990. En 2002, il a reçu la médaille présidentielle de la liberté. Il était également membre de la fraternité professionnelle noire Sigma Pi Phi. Pour marquer le 25e anniversaire du démantèlement par Aaron du record de Ruth, la MLB a dévoilé le Hank Aaron Award en 1999, à décerner au meilleur joueur offensif du jeu.

Aaron est resté actif jusqu'à 70 ans. Il était un entrepreneur prospère, avec plusieurs concessionnaires automobiles et franchises de restauration rapide, et a siégé au conseil d'administration de Turner Broadcasting System. Il a également créé Chasing the Dream pour aider les jeunes défavorisés à poursuivre leurs études. La deuxième épouse d'Aaron, Billye Williams, qu'il a épousée en 1973, est la présidente et cofondatrice de la fondation.

Depuis ce soir de printemps 1974, Barry Bonds est devenu le nouveau leader des circuits. Quand il a frappé son 756e circuit record le 7 août 2007, Aaron a fait une apparition surprise sur l' écran vidéo :

«Je voudrais offrir mes félicitations à Barry Bonds pour être devenu le leader de la carrière des home run au baseball. C'est une belle réalisation, qui a demandé compétence, longévité et détermination. Tout au long du siècle dernier, le home run a occupé une place particulière dans le baseball, et j'ai eu le privilège de détenir ce record pendant 33 de ces années. Je déménage maintenant et j'offre mes meilleurs vœux à Barry et à sa famille pour cette réalisation historique. J'espère aujourd'hui, comme ce soir-là d'avril 1974, que la réalisation de ce record inspirera les autres à poursuivre leurs propres rêves.

Monée Fields-White est une rédactrice et éditrice indépendante basée à Los Angeles.

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