HAMMER: le vaisseau spatial nucléaire de la NASA dont le but est de détruire un astéroïde en 2135

Rendu d'artiste d'une explosion sur Bennu. Image: NASA

Bennu est un astéroïde de 500 mètres en orbite autour du Soleil. Pendant des millions d'années, cet énorme rocher et la Terre ont coexisté pacifiquement, mais en 2135, Bennu se rapprochera de notre planète. Assez pour que la NASA travaille sur un navire pour se défendre si nécessaire.

Il faut commencer par préciser que nous ne parlons pas du tout de certitude. Les astronomes estiment que le 21 septembre 2135, Bennu se rapprochera si près de la Terre qu'il y a une chance sur 2700 que l'astéroïde frappe notre planète. D'ici là, les calculs peuvent être révisés et il n'y a pas le moindre risque, mais une probabilité de 1 sur 2700 est suffisamment élevée pour que la NASA envisage de devoir prendre des mesures lorsque ce jour arrive à l'intérieur. plus de 100 ans.

Cette mesure s'appelle HAMMER (acronyme de Hypervelocity Asteroid Mitigation Mission for Emergency Response) et il s'agit d'un navire de 8,8 tonnes capable de dévier un astéroïde simplement en le frappant. Dans le pire des cas, HAMMER peut activer une charge nucléaire pour ralentir ou détruire l'astéroïde.

Modèle tridimensionnel de Bennu basé sur des observations. Photo: NASA

Faire exploser des armes nucléaires dans l'espace semble un peu extrême, mais pour le moment, c'est la chose la plus puissante que les humains possèdent au cas où ils auraient besoin de lancer quelque chose sur un astéroïde. Le vaisseau spatial est une collaboration de la NASA avec le ministère de l'Énergie et l'Agence américaine de sécurité nucléaire.

Recréation par un artiste de l'impact contre la comète Tempel-1 en 2005 lors de la mission Deep Impact. Image: NASA

Pour le moment, HAMMER est un concept qui sera officiellement présenté en mai prochain lors d'une conférence sur la sécurité spatiale au Japon. La NASA n'a pas reçu la permission de le construire et ne le fera probablement jamais pour une raison simple: c'est un projet très coûteux.

Nous savons que cela coûte très cher car, en fait, nous avons déjà envoyé un navire à Bennu et cela nous a coûté 800 millions de dollars. C'est la mission OSIRIS-REx . Il a décollé en septembre 2016 et atteindra son rendez-vous avec l'astéroïde en août 2018.

Rendu d'artiste de la sonde OSIRIS-REx déployant le module d'échantillonnage. Photo: NASA

La mission OSIRIS-REx est double. Il passera d'abord deux ans à étudier de près Bennu. Compte tenu de tout ce que nous avons appris sur la comète 67P / Churyumov - Gerasimenko grâce à la sonde Rosetta, la mission OSIRIS-REx promet de nous apprendre beaucoup de choses. La partie la plus excitante du projet arrive en juillet 2020. Cette année-là, la sonde déploiera un dispositif pour capturer un échantillon de la surface de Bennu et le ramener sur Terre pour étude. Si tout se passe bien, l'échantillon arrivera en 2023.

Outre l'importance scientifique de l'échantillon, la mission OSIRIS-REx est importante car elle va nous permettre d'en apprendre beaucoup sur Bennu, de savoir comment il se déplace et quelle est l'orbite d'insertion la plus adaptée au cas où ce que l'on souhaite n'est pas exactement biopsie. [ Buzzfeed via Inverse ]

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