Diana Taurasi n'est pas encore terminée

Il y a quatorze ans, lorsque Diana Taurasi a commencé sa carrière WNBA avec le Phoenix Mercury, elle venait de sortir d'une carrière légendaire à UConn, où elle a aidé à mener les Huskies à trois championnats NCAA consécutifs en plus de ses récompenses individuelles. Elle était également en train de s'entraîner avec l'équipe olympique américaine, jouant aux côtés de la royauté du basket-ball féminin qui comprenait des étoiles comme Sheryl Swoopes, Dawn Staley, Lisa Leslie, Tina Thompson et Katie Smith.

"Quand je suis arrivé à UConn, je me suis dit que j'allais consacrer ma vie au basket-ball", a déclaré Taurasi à Deadspin après un entraînement dimanche après-midi à Phoenix. «Et quand vous faites quelque chose comme ça, vous aliénez beaucoup d'autres choses dans votre vie que la plupart des gens pensent être des choses normales à faire. Pour moi, c'était la meilleure décision que j'aie jamais prise, de mettre 100% de tout ce que j'avais dedans, et ça m'a vraiment bien traité.

Le dévouement inébranlable de Taurasi au basket-ball au cours de sa carrière s'est manifesté par trois championnats WNBA, plus d'équipes d'étoiles et des statistiques record. Elle est la première joueuse de l'histoire de la WNBA à amasser 7 000 points, 1 500 rebonds et 1 500 passes décisives. La saison dernière, elle a dépassé Tina Thompson en tant que meilleure buteuse de tous les temps de la WNBA. Taurasi a franchi une autre étape vendredi soir, lors de l'ouverture de la saison WNBA 2018 contre les Dallas Wings, devenant le premier joueur à atteindre 1000 trois points en carrière et l'un des quatre meilleurs joueurs les plus rapides à atteindre cette marque dans l'ensemble de la NBA / WNBA combinée.

Elle a dominé tellement de statistiques et est devenue une figure si énorme dans le sport qu'il peut être difficile d'imaginer le jeu sans elle. Taurasi dit que sa retraite ne viendra pas de sitôt mais, alors qu'elle entame sa 14e saison, cela vaut la peine de revenir sur tout. Elle a traversé les difficultés croissantes d'établir le basket-ball professionnel féminin dans son propre pays, a joué à l'étranger parce que cela la payait plus, est revenue d'une arrestation DUI et a réussi à combattre un faux positif lors d'un test de dépistage de drogue. Et pourtant, aussi dominante qu'on l'avait prédit, elle était encore plus dominante.

Taurasi n'était pas fait pour s'asseoir et jouer aux dames. Elle a été faite pour jouer au ballon. Cela est évident dans sa capacité à jeter tout son être dans le jeu. Cela fait partie de son ADN; c'est aussi inné que sa capacité à respirer. Elle a plaisanté une fois avec Sports Illustrated : «S'il y avait une cure de désintoxication pour le basketball, je serais la première à être admise.»

C'est en partie la raison pour laquelle Kobe Bryant a surnommé Taurasi le «Mamba blanc». L'autre raison? Facile. Elle est tellement bonne.

Tout au long de sa carrière, Taurasi a su marier finesse et courage, une combinaison qui confond et frustre les gens qui veulent qu'elle soit l'un ou l'autre. Elle a la capacité de faire des passes complexes sans regard dans un trafic serré, d'atteindre le cerceau comme si elle surfait sur un nuage, et de se battre pour se positionner dans le poste et bloquer la merde d'un tir si quelqu'un ose entrer dans le ruelle pendant qu'elle défend le panier. À maintes reprises, elle a fait chuchoter les fans, les entraîneurs et les joueurs avec émerveillement, comment a-t-elle fait cela?

Lorsque Geno Auriemma entraînait Taurasi à UConn, il disait souvent à propos des équipes adverses: « Nous avons Diana. «C'était plus que des vantardises ou des railleries occasionnelles. C'était vrai. En ce qui concerne les acteurs clés et les grands moments, il y a le tir d'embrayage, puis il y a Taurasi. À l'université, elle s'est bâtie la réputation d'être la joueuse qui devrait toujours avoir le ballon entre ses mains à la fin d'un match et elle l'a suivie jusqu'aux pros, où cette réputation s'est transformée en statut légendaire et l'a poussée dans le rôle inévitable de le visage du basketball féminin. Dans chaque match de championnat auquel elle a participé, elle a pris le relais. Et c'est pourquoi, en 2014, lorsqu'elle a remporté son troisième championnat WNBA avec le Mercury, elle est devenue la meilleure buteuse de tous les temps dans l'histoire des finales WNBA.

A 35 ans, Taurasi n'a pas ralenti. Elle est plus accro au jeu que jamais, remportant une autre apparition d'étoiles au cours de la saison 2017 et battant des records WNBA dans le processus, tout en réussissant des tirs incroyables, en faisant des passes à couper le souffle et en étant aussi vantardise qu'elle l'était quand elle est entré dans la ligue.

Pourtant, le Mercury n'a pas reniflé la finale de la WNBA depuis quatre ans. Il y a de nombreux facteurs à cette sécheresse, comme le fait que Taurasi a été absent  toute la saison WNBA 2015 parce que son équipe à l'étranger - UMMC Ekaterinburg en Russie - a offert de payer son salaire WNBA en plus de son salaire de base pour reposer son corps. Cette même année, la rivalité et la domination des Lynx du Minnesota et des Sparks de Los Angeles - deux équipes puissantes avec des effectifs remplis de talents de haut en bas - ont pris le contrôle de la ligue. Le Lynx a remporté le titre en 2015, puis les Sparks l'ont remporté en 2016. La saison dernière, c'était à nouveau le Lynx.

Cette année, Taurasi vous dira que le Mercury a une bonne chance de briser la rivalité Lynx-Sparks. Elle dit qu'elle est dans la meilleure forme de sa vie, que les joueurs clés sont en bonne santé et, si Brittney Griner peut retrouver la même forme avec laquelle elle avait commencé en 2017 avant de subir une blessure en fin de saison , une série éliminatoire semble tout à fait possible. Taurasi veut un autre championnat, un autre anneau. Cela ne ferait qu'ajouter à son incroyable héritage.

Cependant, dire que la carrière de Taurasi a été un triomphe serait trompeur. Elle a eu sa juste part de faux pas et de controverses, tant sur le terrain qu'en dehors. Au début de sa carrière, en 2009, elle a été arrêtée et arrêtée pour excès de vitesse et  conduite sous l'influence. Taurasi a fini par plaider coupable à un DUI et a purgé un jour en prison après qu'un juge a commué sa peine de 10 jours. Puis, à la fin de 2010, elle a été faussement accusée de prendre des drogues améliorant la performance après avoir été testée positive lors d'un test de dépistage de drogue de routine alors qu'elle jouait à l'étranger pour Fenerbahçe à Istanbul. Fenerbahçe a  résilié le contrat de Taurasi et elle a combattu les accusations aussi fort qu'elle le fait lorsqu'elle joue un match éliminatoire dans la dernière ligne droite - elle n'allait pas sortir comme ça.

Sur le terrain, Taurasi a perdu son sang-froid. En 2013 , elle a été suspendue par la WNBA pour avoir accumulé trop de techniques. Et en 2016, il ne lui a fallu que 22 matchs avant que la même chose ne se produise. La saison dernière, elle est allée jusqu'à chronométrer un joueur à l'arrière de la tête avec son avant - bras , provoquant une nouvelle suspension. Pendant la majeure partie de sa carrière, Taurasi a mené la ligue en matière de fautes techniques, et c'est quelque chose qui ne la gêne pas du tout. Une faute technique à Taurasi est juste un autre mouvement de la pièce d'échecs, un moyen d'obtenir un avantage concurrentiel, un avantage.

Taurasi appelle affectueusement le basket-ball un jeu d'erreurs. Elle dit que vous ne pouvez pas faire le même deux fois ou que cela vous coûtera. Et c'est la bataille. C'est apprendre de ces erreurs qu'elle aspire à chaque fois qu'elle entre sur le court, et peut-être même dans la vie.

Aujourd'hui, le statut de Taurasi comme l'un des plus grands joueurs de basket de tous les temps n'est même pas une question, juste un fait en évolution. Maintenant, alors qu'elle commence à revenir sur sa carrière et commence la saison 2018, Taurasi réfléchit à la façon dont elle a changé. "J'aime dire que je suis très différente à bien des égards, mais j'aime aussi dire que je suis la même à bien des égards", dit-elle. "Quand vous jouez longtemps et que vous obtenez un un peu plus âgé, vous pouvez devenir un peu sceptique et devenir un peu pessimiste, et cette expérience joue contre vous. J'avais l'impression que cette année, j'avais de petits objectifs et c'était d'être à nouveau naïf et de profiter à nouveau du moment.

À ce stade de sa carrière et de sa vie, les réalisations globales de Taurasi ont dépassé même ses attentes les plus folles, en particulier hors du terrain. L'année dernière, Taurasi a épousé son ancienne coéquipière de Mercury Penny Taylor. En mars dernier, ils ont accueilli leur fils, Leo. «En fait, je pensais que je n'allais jamais me marier et ne jamais avoir de famille, pour vous dire la vérité», dit Taurasi en riant. «J'ai toujours été une sorte d'esprit libre avec un côté sauvage, mais lorsque vous rencontrez une personne qui vous rend meilleur et vous rend meilleur dans la vie, votre état d'esprit change. Ensuite, en vieillissant, différentes choses entrent en jeu. Il y a quinze ans, j'aurais dit non. Assis ici maintenant à 35 ans, il n'y a pas d'autre moyen que je le veuille.

Taurasi réagit à un appel en leur faveur contre le Seattle Storm dans la première moitié du match de dimanche soir.

Pour Taurasi, s'ouvrir sur sa vie personnelle est un gros problème. Tout au long de sa carrière de joueur, elle a été très privée sur tout sauf le basket-ball. Mais en vieillissant, Taurasi dit qu'elle a réalisé que certaines choses méritent d'être évoquées, en particulier la naissance de son fils.

«Le jour où nous sommes allés à l'hôpital n'était qu'un jour d'inconnu. Lorsque vous montez dans cette voiture et que vous rentrez chez vous et que vous avez un petit être humain sur la banquette arrière, vous êtes comme si la vie avait complètement changé à bien des égards et que tout le reste était secondaire », dit-elle. «Tu sais, tu dois t'occuper de ce petit enfant. Et ça a été vraiment génial ces derniers mois.

«La chose la plus bouleversante pour moi est de me demander pourquoi ils n'ont pas créé une bonne table à langer fonctionnelle. Je ne comprends pas. Ou même les lingettes pour bébé, où vous en prenez une et comme 10 d'entre elles sortent. Je ne comprends pas. Cela n'a aucun sens pour moi.

Ce qui a du sens, et ce qui aura toujours du sens pour Taurasi, c'est le basket-ball.

Lors de l'entraînement avec les recrues et les joueurs vétérans, Taurasi se demande comment les joueurs continuent à devenir de plus en plus athlétiques et plus qualifiés chaque année, et que le niveau de jeu dans la WNBA est meilleur que jamais. Son seul reproche concernant la croissance et l'évolution de la ligue est d'ordre financier. «En fin de compte, la couverture médiatique et tous les discours sur l'importance de la ligue ne se sont pas transformés en quelque chose pour les joueurs. À ce stade, les entraîneurs sont toujours plus payés que les joueurs, les MJ sont toujours plus payés que les joueurs, et je ne connais pas vraiment d'autre sport que cela arrive », dit-elle. «Finalement, quelqu'un du côté commercial doit intervenir et prendre position. C'est peut-être la NBA avec ses offres télévisées de plusieurs milliards de dollars et ses offres Nike. Je ne sais pas. Nous parlons toujours d'effet de retombée dans la politique et l'économie américaines, donc je ne sais pas pourquoi cela ne nous touche pas.

Comme beaucoup d'autres basketteurs féminins de haut niveau, Taurasi a gagné de l'argent (des millions, en fait) en jouant à l'étranger. Selon Forbes , entre 2017 et 2021, le salaire maximum versé aux anciens combattants de la WNBA ne passera que de 113500 $ à 121500 $. Ainsi, depuis 14 ans, Taurasi joue toute l'année pour augmenter son potentiel de gain et gagner sa vie. Elle gagne 15 fois plus d'argent en jouant pour l'UMMC Ekaterinburg. Et lorsque Taurasi a conclu l'accord en 2015 pour ne pas gagner des millions, cela a déclenché un débat national sur les salaires de la WNBA et le bilan physique joué toute l'année prend le corps.

C'est pourquoi les joueurs de la WNBA parlent souvent de jouer par amour du jeu. Par rapport à leurs homologues masculins, ils ne sont pas payés suffisamment pour ce qu'ils y mettent.

Pourtant, Taurasi est de retour pour plus. «Je dis toujours que je sais que j'aurai fini de jouer au basket quand j'arrêterai de me battre sur le sol. Si vous ne jouez pas avec cet avantage ou cet esprit de compétition, vous n'êtes qu'un joueur parmi d'autres », dit-elle. «Je ne peux parler que pour moi, mais quand je ne joue pas avec ce combat, je suis juste ordinaire.

Le soleil de l'Arizona finira par se coucher sur la carrière de Taurasi. Et quand cela se produira, elle restera dans les mémoires comme tout sauf ordinaire. Il est difficile d'imaginer à quoi ressemblera le basket sans elle. Elle y pense parfois, se demandant ce qu'elle pourrait faire d'autre pour occuper son temps et prendre la place de son obsession du basket. Taurasi dit qu'elle a toujours été fascinée par l'architecture, les lignes épurées des choses, et c'est peut-être quelque chose qu'elle aimerait poursuivre. Mais alors le coup de sifflet retentit, la balle est basculée et la pensée retombe loin dans les coins de son esprit.

Quoi qu'elle finisse par faire une fois ses journées de jeu terminées, Taurasi est convaincue qu'elle la trouvera et non l'inverse. Elle ne peut pas imaginer que le basketball n'en fasse pas partie sous une forme ou une autre. Pour l'instant, elle est contente d'être de retour à Phoenix avec le Mercure - là où tout a commencé, où elle a grandi et où un jour, elle devra enfin dire au revoir.

«Ça va être simple et silencieux. Pas de feux d'artifice. Pas de grande cérémonie. Juste calme », dit-elle en réfléchissant à cela dans son esprit.

Pas de baisse de 60 dans un match comme Kobe l'a fait lors de sa dernière saison?

«Je n'ai pas dit que je ne ferais pas ça», interrompt rapidement Taurasi. "J'ai juste dit que ça allait être calme."

Lyndsey D'Arcangelo est un écrivain indépendant de Buffalo, New York. Elle tweete @ darcangel21

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