Des chercheurs disent qu'ils ont trouvé les anciennes tanières de vers carnivores géants

Les vers anciens se précipiteraient probablement hors du terrier à la recherche de proies.

Il y a vingt millions d'années, les rives du nord de Taiwan étaient des sédiments de grès au fond de la mer, où des vers de 1,80 mètre de long se cachaient dans leurs terriers, attendant que des proies sans méfiance passent au-dessus de la mer . Maintenant, une équipe de géoscientifiques a fait la chronique de 319 traces de fossiles de ces vers marins carnivores, dont les tanières se sont fossilisées dans la boue du Miocène.

«Au début, nous étions fermement convaincus qu'il s'agissait d'un terrier de crevettes très sophistiqué», a déclaré Ludvig Löwemark, sédimentologue à l'Université nationale de Taiwan, lors d'un appel vidéo. «Et puis, après avoir discuté avec d'autres experts, nous nous sommes penchés vers cette hypothèse bivalve. Mais à la fin, nous sommes devenus de plus en plus convaincus que c'est en fait un ver bobbit qui a fait cette trace.

Les traces de fossiles sont des vestiges des créatures qui les ont fabriquées - des empreintes de pas et autres restes durcis des mouvements des animaux dans la vie, plutôt que les restes fossiles des créatures elles-mêmes. Les vers que les chercheurs suggèrent une fois habités dans ces terriers ont disparu depuis longtemps, étant vraisemblablement composés de tissus mous qui se sont détériorés peu de temps après la mort. Une analyse des fossiles est publiée aujourd'hui dans la revue Scientific Reports.

L'équipe de Löwemark, dirigée par Yu-Yen Pan de l'Université nationale de Taiwan, a découvert des centaines de pockmarks sur le littoral rocheux de Taiwan. Ils ont trouvé que les trous viraient horizontalement à mesure qu'ils s'enfonçaient, formant un terrier en forme de boomerang d'environ 1 pouce de large et 6 pieds de profondeur. La courbure effilée du terrier a suggéré à l'équipe que la terre sous la créature était soit devenue plus difficile à creuser à une certaine profondeur, soit devenue plus anoxique. (Les vers respirent à travers leur peau, donc si le sol dans lequel ils sont immergés ne contient pas assez d'oxygène, cela peut être mortel).

Pour l'œil inconnu, les traces de fossiles peuvent ne pas ressembler à beaucoup.

Là où les terriers s'ouvraient sur le fond marin d'alors, il y avait un motif de «plumage» que l'équipe a identifié, ce qui suggérait que le fond de la mer limoneuse s'était effondré autour de la structure en forme d'entonnoir, ce qui indique un vide laissé par une créature se repliant dans son repaire. Ils ont conclu que les animaux qui ont fait les terriers sont des parents proches des vers tueur d'aujourd'hui, qui mesurent encore jusqu'à 10 pieds de long et ont été nommés pour une affaire criminelle infâme des années 1990 impliquant un pénis coupé (bien qu'il soit peut-être temps de changer ce nom. ). Les traces de fossiles à Taiwan sont appelées Pennichnus formosae , ce qui signifie «belle trace de plumes», ce dernier nom dérivant du nom portugais de Taiwan, Formosa.

«Peu importe qui l'a fabriqué, c'est la forme et la fonction de la trace fossile qui porte un nom», a déclaré Löwemark. «Donc, vous avez un genre pour des traits similaires, des fossiles qui ont été produits d'une manière spécifique, en raison du comportement alimentaire ou de la locomotion ou autre… et puis vous avez un nom d'espèce.»

Après avoir éliminé les autres coupables - les crevettes auraient laissé des chambres de ramification «à demi-tour» dans leurs tanières, tandis que les vers sont plutôt une opération à sens unique, et un bivalve suspect aurait eu un cul-de-sac à la fin de le terrier marquant où il faisait de la place pour sa coquille - un ver d'embuscade prédateur semblait correspondre au profil. Aujourd'hui, le ver bobbit chasse par sensation: lorsqu'il détecte une perturbation à l'extérieur de son antre, le ver se précipite sur l'organisme encore non identifié à la vitesse de l'éclair, armé de pinces durcies. Quand il a une bonne prise, le ver tire la proie dans son terrier et le sable s'effondre au-dessus de l'entrée, cachant la scène macabre. Si vous cligniez des yeux, vous ne sauriez jamais que c'est arrivé

«C'est une procédure très brutale», a expliqué Löwemark.

Quand on y pense à grande échelle - l'équipe a trouvé des centaines de ces terriers sur deux sites le long de la côte - cela ressemble à un jeu terrifiant et inversé de whack-a-mole.

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