Des chercheurs creusent dans le mystérieux `` tsunami de mélasse '' de Boston

Photo: AP

En 1919, un réservoir rempli de 2,3 millions de gallons de mélasse s'est rompu et a envoyé une énorme vague de goop dans les rues de Boston. Il a enveloppé et détruit tout sur son passage, faisant 21 morts et environ 150 blessés. Jusqu'à présent, personne ne savait vraiment pourquoi c'était si meurtrier, mais une équipe de scientifiques et d'étudiants pense avoir trouvé une solution.

Le New York Times explique:

Les étudiants de Harvard ont utilisé nos connaissances modernes de la dynamique des fluides pour analyser ce cas centenaire. Ils ont commencé par effectuer des expériences sur le sirop de maïs dans un réfrigérateur de plain-pied. Cet environnement leur a permis de simuler le comportement de la mélasse pendant un hiver à Boston. Les étudiants ont pu appliquer les données qu'ils ont recueillies à des modèles d'inondation dans le nord de Boston. Ils ont constaté que les résultats correspondaient étroitement aux récits historiques de ce qui s'est passé lors de la grande inondation de mélasse.

Une chose que les données scientifiques confirment est la vitesse à laquelle la mélasse se déplaçait. Les gens ont affirmé que la vague initiale se précipitait à 35 miles par heure. Cela a conduit beaucoup à croire qu'il avait été propulsé par une explosion. Mais les calculs de l'équipe de Harvard ont montré que la vitesse serait possible seule.

Nicole Sharp est une ingénieure en aérospatiale et une experte en communication scientifique qui a agi à titre de conseillère sur le projet. Elle dit au Times : «C'est un résultat intéressant et c'est quelque chose qui n'était pas possible à l'époque. Personne n'avait élaboré ces équations réelles jusqu'à des décennies après l'accident.

Lorsque la mélasse a été livrée deux jours avant le déversement, elle a été chauffée afin de faciliter le transfert. Sharp dit que la mélasse était probablement encore quatre ou cinq degrés plus chaude que l'air extérieur lorsque la catastrophe s'est produite. Les élèves ont déterminé que lorsque la mélasse coulait autour des victimes, elle les emprisonnait rapidement alors que sa viscosité augmentait dans l'air frais.

L'enquête de l'étudiant est née de la classe Introduction à la dynamique des fluides du professeur Shmuel M. Rubinstein. Il dit qu'il a demandé aux étudiants de «choisir un projet intéressant et de créer une vidéo attrayante». Vous pouvez voir la vidéo sur l' histoire complète du Times , je le recommande vivement. La vidéo montre une simulation d'inondation au ralenti réalisée avec de minuscules modèles. Il a une qualité de foire scientifique à l'ancienne.

Rubinstein et Sharp envisagent maintenant de construire un parcours complet autour de ce cas particulier. Il pourrait s'agir d'une sorte de cours de physique médico-légale dans lequel de nombreux domaines d'étude sont appliqués à divers facteurs qui ont contribué à ce jour tragique. Par exemple, il n'y a toujours pas de réponse définitive à la raison pour laquelle le réservoir a éclaté ce jour-là. Rubinstein dit que c'est «une belle histoire pour l'enseignement».

Je recommanderais également de consulter le clip vintage de la couverture du New York Times ce jour-là. Il contient cette incroyable prose de journaliste que vous ne voyez plus.

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