Dans le plan de préparation du nord-ouest du Pacifique à un tremblement de terre catastrophique

En 1700, un tremblement de terre a secoué le nord-ouest du Pacifique, envoyant des vagues de tsunami non seulement vers la côte locale, mais tout au long de l'océan jusqu'au Japon. Légendes inspirantes à l'époque, les scientifiques savent maintenant que le séisme a été déclenché par une secousse catastrophique sur la zone de subduction de Cascadia , où la plaque tectonique Juan de Fuca se rencontre et descend sous la plaque nord-américaine.

Il n'y a pas eu de soi-disant tremblement de terre de méga-tremblement de terre dans la région depuis, mais comme le stress sur la frontière continue de s'accumuler, un autre dans le futur est inévitable . Les géoscientifiques réclament depuis longtemps un système d'alerte précoce pour se préparer à une telle éventualité, qui pourrait facilement devenir l'une des pires catastrophes de l'histoire des États-Unis, tuant des dizaines de milliers de personnes et en déplaçant beaucoup plus, tout en infligeant des dizaines de milliards de dollars de dégâts. Maintenant, le Congrès commence enfin à écouter.

Un nouveau projet de loi - HR 876 , le Pacific Northwest Earthquake Preparedness Act of 2019 - est le dernier signe que l'idée d'un système d'alerte précoce pour la version du Pacifique Nord-Ouest du «Big One» gagne du terrain. Parrainé par le membre du Congrès démocrate Peter DeFazio , représentant le 4e district du Congrès de l'Oregon, HR 876 a adopté la Chambre le 6 février avec un vote vocal, et est maintenant à la recherche d'un projet de loi complémentaire au Sénat.

Le principal objectif du projet de loi est d'amener l'Agence fédérale de gestion des urgences (FEMA) à étudier la meilleure façon d'acheter et de mettre en place un système d'alerte rapide pour le nord-ouest du Pacifique. Cela obligerait le Président à créer une équipe spéciale sur les tremblements de terre et les tsunamis pour la région. Dirigé par la FEMA, un tel groupe de travail rassemblerait plusieurs agences, institutions et parties prenantes pour développer une stratégie de planification, d'atténuation, de réponse et de récupération après un séisme et un tsunami majeurs dans la zone de subduction de Cascadia.

Avant de plonger dans les détails, il est important de noter que la côte ouest a récemment commencé à déployer un prototype de système d'alerte précoce: ShakeAlert .

Dirigé par le United States Geological Survey (USGS) et construit au-dessus de trois réseaux sismiques régionaux - en Californie du Sud , en Californie du Nord et dans le nord-ouest du Pacifique -, il vise à alerter les habitants de la côte ouest des tremblements de terre majeurs plusieurs secondes avant le début des secousses. ShakeAlert est actuellement au stade expérimental, avec de nombreux tests toujours en cours. À partir de 2019, les habitants de Los Angeles recevront désormais des alertes publiques via une application chaque fois qu'un séisme de magnitude 5,0 ou plus se produira.

Paul Bodin , le gestionnaire de réseau du Pacific Northwest Seismic Network (PNSN), a expliqué que ce système est loin d'être achevé. La Californie, en particulier le sud, a développé ce système bien plus que le nord-ouest du Pacifique, dont il estime qu'il n'est achevé qu'à 40 à 50%.

«Le système n'est pas aussi sensible ni aussi robuste que nécessaire pour qu'il soit pleinement opérationnel dès maintenant», a-t-il déclaré.

Surtout, ShakeAlert est actuellement un système d'alerte à terre. Alors que les postes d'écoute sismique onshore peuvent garder un œil sur la zone de subduction de Cascadia dans une certaine mesure et qu'il existe également une poignée de postes d'écoute au large, la côte ouest n'a pas vraiment de système d'alerte précoce en mer dédié.

C'est un problème, car c'est précisément au large que peuvent se produire ces tremblements de terre très dévastateurs et générateurs de tsunami. «Il y a des activités que nous ne sommes pas capables de voir avec les capteurs terrestres», a déclaré à Earther Douglas Toomey , professeur de géophysique à l'Université de l'Oregon - qui fait partie du chapitre Oregon du PNSN.

Le projet de loi de DeFazio vise à combler cette lacune en examinant un système qui fournit des alertes spécifiquement pour ces tremblements de terre en mer, a déclaré Bodin.

C'est le début: HR 876 est une loi d'autorisation, pas un projet de loi de crédits. S'il est signé dans la loi, le groupe de travail de la FEMA travaillera avec des agences telles que l'USGS, les académies nationales et divers autres groupes d'État et communautés locales pour voir ce qui doit être fait pour mettre en place un système d'alerte offshore, ainsi que comment l'intégrer. avec le système onshore actuel. Aucun argent ne sera commandé à ce stade.

«C'est un ouvre-porte» , a déclaré Harold Tobin , le directeur du PNSN, à Earther. «Cela place ce danger important, potentiellement la catastrophe nationale la plus coûteuse et la plus dévastatrice que nous pourrions avoir aux États-Unis, sur la scène nationale.»

Une grande partie de l'inspiration pour le groupe de travail proviendrait probablement de l'image miroir du Pacifique Nord-Ouest, à la fois dans un sens tectonique et sociétal: le Japon. DeFazio a déclaré à Earther qu'il avait été impressionné par leur système d'alerte à terre lors d'une récente visite dans le pays. Un point culminant particulier: lorsqu'un tremblement de terre majeur se produit, le shinkansen - le train à grande vitesse familièrement connu sous le nom de «train à grande vitesse» - ainsi que d'autres grands services publics s'arrêtent avec un avertissement d'une minute seulement.

DeFazio a estimé qu'une fonctionnalité similaire pourrait être adoptée dans les grandes villes du nord-ouest du Pacifique comme Portland, ce qui aiderait à sauver des vies et des infrastructures qui seraient aujourd'hui inévitablement perdues. À l'heure actuelle, «nous sommes tellement mal préparés par rapport aux Japonais», a-t-il déclaré.

Tobin convient que le système japonais est le meilleur du monde. Déjà étouffé par des stations d'écoute sismique à terre câblées aux agences scientifiques et gouvernementales du pays, le pays était en train de développer sa composante offshore lorsque le tremblement de terre cataclysmique de Tōhoku en 2011 et le tsunami ont frappé.

Après cela, a-t-il dit, le Japon a consacré près de 1 milliard de dollars à de nouvelles instruments offshore. Un vaste réseau de capteurs de pointe fournissant des données en temps réel a rapidement commencé à couvrir les principales zones de subduction du pays .

«Si toutes les choses dont nous parlons maintenant étaient autorisées et financées dans une décennie, je doute que nous ayons encore le niveau d'instrumentation à Cascadia comme ils le font au Japon aujourd'hui», a-t-il expliqué. «Mais nous serions certainement beaucoup mieux lotis que maintenant.»

Un financement adéquat sera essentiel. Les réseaux sismiques offshore sont plus chers que leurs équivalents onshore «d'un ordre de grandeur», a déclaré Tobin, et une version de la côte ouest coûtera des centaines de millions de dollars si le réseau offshore du Japon est quelque chose à faire.

Cela peut sembler beaucoup, mais tout est relatif. DeFazio a noté que par rapport au "montant d'argent qui est sur le point d'être gaspillé sur un mur, l'ensemble du système en coûterait moins de quelques kilomètres."

Il ne s'agit pas simplement d'utiliser le plan directeur du Japon. Cascadia est une bête tectonique différente et en tant que telle, elle nécessitera un système sur mesure. Mais s'il existe de nombreuses options technologiques parmi lesquelles choisir, les spécificités sont une question d'avenir. Ce qui compte maintenant, c'est que si le projet de loi est adopté, «cela déclenchera cette conversation et mettra en lumière tout cela», a déclaré Tobin.

Le projet de loi, cependant, a encore un long chemin à parcourir. Le Sénat doit encore produire un projet de loi d'accompagnement, ce qui n'est pas garanti. Un projet de loi de 2017 pas trop différent de HR 876 n'a pas été promulgué il n'y a pas si longtemps, bien que certains de ses termes - en particulier, qui permettent de mettre des fonds d'atténuation avant les catastrophes dans un système d'alerte précoce - en ont fait partie de la reprise après sinistre. Loi de réforme de 2018 .

DeFazio a déclaré à Earther qu'il continuerait à pousser ce plan jusqu'à ce qu'il se concrétise. Jason Ballmann , responsable des communications pour le Southern California Earthquake Center, a également exprimé son optimisme pour le projet de loi, qu'il a qualifié de «simple évidence».

«Nous devrions prendre un moment pour vraiment louer le fait qu'à tant de niveaux, du niveau fédéral au niveau local, cette question retient tellement l'attention», a-t-il déclaré.

En effet, le développement de ShakeAlert a été motivé par un large soutien bipartisan. Et les préoccupations concernant les risques sismiques dans le nord-ouest du Pacifique, en particulier, semblent augmenter. Tobin et Bodin ont tous deux cité l'article de Kathryn Schulz dans le New Yorker de 2015 sur la menace Cascadia comme provoquant un réel coup de pouce dans la prise de conscience du grand public du danger.

C'est un bon début, mais Maximilian Dixon , le superviseur du programme sur les dangers et la sensibilisation à la Division de la gestion des urgences de l'État de Washington , a  déclaré que si un groupe de travail axé sur la zone de subduction de Cascadia devenait réalité, il lui faudrait encore une sensibilisation substantielle.

«Environ 50 millions de personnes vont utiliser ce système», a-t-il déclaré. «Ils ont besoin de savoir ce que c'est, comment l'obtenir, comment réagir lorsqu'ils reçoivent une alerte. Et cela a besoin de financement.

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