D'énormes fissures dans la calotte glaciaire de l'Antarctique occidental pourraient signaler son effondrement

Une nouvelle faille dans le glacier Pine Island de l'Antarctique occidental, photographiée lors d'un survol de l'opération IceBridge de la NASA le 4 novembre 2016. Image: NASA / Nathan Kurtz

L'année dernière, un morceau de 225 milles carrés du glacier de Pine Island, dans l'ouest de l'Antarctique, s'est rompu et est tombé dans la mer. Maintenant, les scientifiques de la Terre de l'Université d'État de l'Ohio ont identifié la cause profonde de l'événement de vêlage de l'iceberg: une fissure qui a commencé profondément sous le sol et à 20 miles à l'intérieur des terres.

Cela ne ressemble à rien des scientifiques en Antarctique occidental auparavant, et cela n'augure rien de bon pour l'avenir de la calotte glaciaire.

Une forteresse gelée contenant suffisamment d'eau pour élever le niveau mondial de la mer de plusieurs mètres si elle fondait, la calotte glaciaire de l'Antarctique occidental est séparée de l'océan par une série de grands glaciers. Pour l'instant, ces glaciers agissent comme des bouchons dans des bouteilles de vin pour tenir la glace à distance, mais ce ne sera peut-être pas le cas bien plus longtemps. Des recherches récentes ont montré que Pine Island, Thwaites et d'autres glaciers le long de la mer d'Amundsen reculent rapidement , alors que les eaux chaudes de l'océan glissent contre leurs marges. À ce stade, dit la NASA, l'effondrement de l'ensemble du secteur maritime d'Amundsen semble être «imparable».

La plus grande question qui préoccupe tout le monde est de savoir à quelle vitesse toute cette glace ira, et pour le savoir, nous devons identifier les mécanismes responsables de l'effondrement de la calotte glaciaire. À cette fin, une étude publiée aujourd'hui dans Geophysical Research Letters se penche en profondeur sur un événement de vêlage d'iceberg à l'été 2015. Elle arrive à une conclusion surprenante.

Vue à vol d'oiseau de la baie d'Amundsen, où les principaux glaciers de la calotte glaciaire de l'Antarctique occidental se jettent dans l'océan. Les glaciers Pope, Smith et Kohler ont fait l'objet de cette étude. Image: NASA / GSFC / SVS

«L'événement de vêlage en lui-même n'était pas un gros problème», a déclaré l' auteur principal de l'étude Ian Howat de l'Université d'État de l'Ohio à Gizmodo, notant que des ruptures d'icebergs de cette taille se produisent tous les 5 à 6 ans à Pine Island. «Ce qui a rendu celui-ci différent, c'est comment il a commencé.»

À l'île Pine et ailleurs le long de la baie d'Amundsen, le vêlage a lieu à la marge extérieure du glacier, là où la banquise est détachée du substrat rocheux. «C'est un peu comme un plongeoir qui dépasse au-dessus d'une piscine», a déclaré Howat. Normalement, des fissures commenceront à se former dans les zones soumises à un cisaillement extrême dû à la glace s'écoulant du continent. Ils se propageront latéralement à travers l'étagère, provoquant finalement la rupture du plongeoir entier.

Ce n'est pas le cas avec l'événement de vêlage de Pine Island l'année dernière. En analysant plusieurs années d'images prises par le satellite Sentinel-1A, Howat et ses collègues ont retracé la rupture jusqu'à une fissure qui s'est formée à la base de la banquise à près de 20 milles à l'intérieur des terres, en 2013. Au cours de deux ans, le La faille s'est propagée de bas en haut, jusqu'à ce qu'elle crache finalement un iceberg dix fois plus grand que Manhattan.

Qu'est-ce qui aurait pu faire éclater autant de glace de cette manière inhabituelle? Selon toute vraisemblance, la fonte qui a commencé au point de contact entre la glace et le substrat rocheux est à blâmer. Cela expliquerait pourquoi la faille se chevauchait avec une vallée topographique - un endroit où la glace semblait s'être éclaircie - dans les images satellites prises avant le vêlage.

«Je pense que ce que nous voyons est l'expression de surface d'une vallée beaucoup plus grande à la base de la banquise», a déclaré Howat. «Cela nous indique que la banquise présente des faiblesses qui sont exploitées par l'augmentation des températures océaniques.»

Fait troublant, alors que les eaux autour de l'Antarctique occidental se réchauffent, ces faiblesses pourraient être exploitées de plus en plus souvent. «Si la calotte glaciaire devait reculer très lentement sur de longues échelles de temps, nous nous attendrions simplement à voir le vêlage habituel», a déclaré Howat. «Cet événement nous donne un nouveau mécanisme pour les calottes glaciaires qui se désagrègent rapidement. Cela s'inscrit dans cette image d'une retraite rapide.

Howat a noté qu'une deuxième faille intérieure de la plate-forme de glace (photo ci-dessus) a été repérée lors d'un relevé de l'opération Ice Bridge de la NASA au début du mois. Et il existe de nombreuses autres vallées topographiques - sites possibles de futurs vêlages - plus en amont du glacier, mais notre capacité à les étudier est entravée par un manque de bonnes données.

On ne peut s'empêcher de noter que le programme des sciences de la Terre de la NASA , qui met ces données à la disposition des scientifiques et du public, est confronté à la possibilité de coupes majeures sous l'administration Trump. Ces coupes interviendraient au moment précis où notre planète évolue de manière rapide et difficile à prévoir, c'est-à-dire lorsque la recherche en sciences de la Terre est le plus nécessaire. Comme des fissures dans une calotte glaciaire, l'ironie est profonde.

[ Lettres de recherche géophysique via OSU News ]

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