Comment utiliser correctement un point-virgule

Le point-virgule peut avoir la réputation d'être le plus distant et le plus intimidant de tous les signes de ponctuation. C'est plus fort qu'une virgule mais n'a pas la finalité d'un point. Dans tous les cas où vous voudrez peut-être l'utiliser, vous n'êtes pas obligé de l'utiliser. Alors pourquoi s'embêter? C'est simple; les points-virgules rendent l'écriture plus intéressante.

Imaginez qu'une virgule, comme celle-ci, donne au lecteur une légère pause et un point donne au lecteur un souffle. Le point-virgule se situe entre les deux; une pause un peu plus longue, mais pas tout à fait un souffle plein. Il peut injecter un rythme différent dans votre écriture où vous souhaitez souligner un lien entre deux pensées.

Le but principal d'un point-virgule est de relier deux clauses indépendantes. Ce sont tous deux des énoncés entièrement formés qui pourraient chacun être autonomes avec leurs propres périodes. Et c'est parfaitement bien; allez-y et faites-le si vous le souhaitez. Cependant, si les deux clauses sont étroitement liées et que vous souhaitez souligner leur lien, vous pouvez les relier par un point-virgule.

Correct : mon fils mange des hot-dogs pour le dîner tous les soirs. Il va en devenir un très bientôt.

Aussi correct : mon fils mange des hot-dogs pour le dîner tous les soirs; il va en devenir un très bientôt.

Vous pouvez également utiliser un point-virgule comme une sorte de virgule extra-forte pour séparer les éléments d'une liste contenant d'autres virgules. Dans ce cas, les points-virgules sont là pour éviter toute confusion.

Exemple 1 : Lors de notre voyage, nous allons visiter Savannah, Géorgie; Charleston, Caroline du Sud; et Myrtle Beach.

Exemple 2 : Cet été, je ne mangerai que du maïs en épi, bouilli à la perfection; sandwichs à la mozzarella, aux tomates et au basilic; et des bols interminables de fraises fraîches, de bleuets et de cantaloup.

N'utilisez jamais de point-virgule lorsque vos deux clauses indépendantes sont jointes par une conjonction (mais, et, ou, encore, donc, pour, ni). Les conjonctions connectent déjà les mots eux-mêmes, donc en utiliser un avec un point-virgule serait redondant. Utilisez plutôt une virgule dans ces cas.

Incorrect : j'ai envisagé de suivre cinq cours ce semestre; mais ensuite j'ai réalisé que je n'aurais pas de vie sociale.

Correct : j'ai envisagé de suivre cinq cours ce semestre, mais j'ai réalisé que je n'aurais pas de vie sociale.

Vous pouvez, cependant, utiliser le point-virgule avant d'autres mots ou phrases de transition sans conjonction, comme néanmoins, d'ailleurs, en outre, en outre, ou par exemple. (Je lui ai dit qu'il allait se transformer en un putain de hot-dog; néanmoins, il en a mangé un autre.)

Vous voyez, il n'y a aucune raison d'être intimidé par le point-virgule; quand vous savez comment vous en servir, c'est simplement un outil de plus dans votre arsenal d'écriture.

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