Comment parler à vos enfants pour décourager les stéréotypes

Image d'Annie Spratt via Unsplash.

Comment les parents modernes peuvent-ils élever la prochaine génération à se libérer des stéréotypes sexistes et raciaux corrosifs? Au moment où les enfants entrent à l'école primaire, le sexe et la race façonnent leur vie de nombreuses manières que les parents voudront peut-être éviter. Dès la première année, les filles sont moins susceptibles que les garçons de penser que les membres de leur propre sexe sont «vraiment, vraiment intelligents». Et à seulement trois ans, les enfants blancs aux États-Unis approuvent implicitement les stéréotypes selon lesquels les visages afro-américains sont plus en colère que les visages blancs .

Ce message a été initialement publié sur The Conversation .

Ces stéréotypes vont plus loin que les croyances des enfants - ils peuvent également façonner le comportement d'un enfant. À l'âge de six ans, les filles sont moins susceptibles que les garçons de choisir des activités qui semblent les obliger à être vraiment intelligentes , ce qui pourrait contribuer au développement de différences à long terme entre les sexes dans les résultats en sciences et en mathématiques .

Pourquoi les stéréotypes se développent-ils chez ces jeunes enfants? En tant que professeur de développement cognitif et social précoce, j'ai vu mes recherches révéler à quel point les caractéristiques étonnamment subtiles du langage contribuent à la tendance d'un enfant à voir le monde à travers le prisme des stéréotypes sociaux.

De nombreux parents essaient d'empêcher le développement de stéréotypes chez les enfants en évitant de dire des choses comme «les garçons sont bons en mathématiques» ou «les filles ne peuvent pas être des leaders». Au lieu de cela, les parents peuvent prendre soin de dire des choses positives, comme «les filles peuvent être tout ce qu'elles veulent».

Mais nos recherches ont montré que, pour l'esprit en développement, même ces déclarations positives peuvent avoir des conséquences négatives.

Pour les jeunes enfants, la façon dont nous parlons est souvent plus importante que ce que nous disons. Les généralisations, même s’ils ne disent que des choses positives ou neutres, telles que «Les filles peuvent être tout ce qu’elles veulent», «Les Hispaniques vivent dans le Bronx» ou «Les musulmans mangent des aliments différents», indiquent que nous pouvons dire à quoi ressemble une personne. en connaissant son sexe, son origine ethnique ou sa religion.

Dans notre recherche, publiée dans Child Development , nous avons constaté que l'audition des généralisations a conduit des enfants aussi jeunes que deux ans à supposer que les groupes marquent des différences stables et importantes entre les individus.

Dans cette étude, les enfants ont été initiés à une nouvelle manière inventée de catégoriser les gens: «Zarpies». S'ils n'entendaient que des déclarations sur des individus spécifiques (par exemple, «Ces Zarpies chuchotent quand ils parlent»), les enfants continuaient à traiter les gens comme des individus, même s'ils étaient tous marqués par la même étiquette et portaient des vêtements similaires. Mais s'ils entendaient la même information qu'une généralisation (par exemple, «les Zarpies chuchotent quand ils parlent»), ils ont commencé à penser que les «Zarpies» sont très différents des autres. Entendre des généralisations a amené les enfants à penser qu'être membre du groupe déterminait ce à quoi ressembleraient les membres.

Dans une autre étude récente , nous avons constaté qu'entendre ces types de généralisations - même si aucune n'était négative - conduisait les enfants de cinq ans à partager moins de ressources (dans ce cas, des autocollants colorés) avec des membres extérieurs à leur propre groupe social.

Ces résultats montrent qu'entendre des généralisations, même positives ou neutres, contribue à la tendance à voir le monde à travers le prisme des stéréotypes sociaux. C'est la forme de la phrase, pas exactement ce qu'elle dit, qui compte pour les jeunes enfants.

Notre recherche signifie que les généralisations sont problématiques même si les enfants ne les comprennent pas.

Si un jeune enfant surprend une généralisation offensive comme «les musulmans sont des terroristes», il se peut que l'enfant ne sache pas ce que signifie être musulman ou terroriste. Mais l'enfant peut encore apprendre quelque chose de problématique - que les musulmans, quels qu'ils soient, sont un type distinct de personne. Qu'il est possible de faire des hypothèses sur ce qu'est une personne simplement en sachant si elle est musulmane ou non.

Un langage qui utilise des détails - au lieu de faire des déclarations générales - évite ces problèmes. Des phrases comme «Sa famille est hispanique et vit dans le Bronx», «Cette famille musulmane mange des aliments différents», «Ces filles sont excellentes en maths», «Vous pouvez être ce que vous voulez», évitez toutes de faire des déclarations générales sur les groupes.

L'utilisation d'un langage spécifique peut également apprendre aux enfants à contester leurs propres généralisations et celles des autres. Mon enfant de trois ans a récemment annoncé que «les garçons jouent de la guitare», malgré la connaissance de nombreuses guitaristes. Cela m'a troublé, non pas parce que ce qu'il pense du jeu de guitare importe beaucoup, mais parce que cette façon de parler signifie qu'il commence à penser que le sexe détermine ce qu'une personne peut faire.

Mais il existe un moyen très simple et naturel de répondre à des déclarations comme celles-ci, ce qui, selon nos recherches, réduit les stéréotypes. Dites simplement: «Oh? A qui pensez-vous? Qui avez-vous vu jouer de la guitare? Les enfants ont généralement quelqu'un en tête. «Oui, cet homme du restaurant a joué de la guitare ce soir. Et oui, grand-père aussi. Cette réponse incite les enfants à penser en termes d'individus plutôt que de groupes.

Cette approche fonctionne également pour des généralisations plus délicates - des choses qu'un enfant pourrait dire, comme «Les grands garçons sont méchants» ou «Les musulmans portent des vêtements amusants». Les parents peuvent demander aux enfants à qui ils pensent et discuter de tout incident spécifique auquel ils ont à l'esprit. Parfois, les enfants parlent de cette façon parce qu'ils testent s'il est judicieux de dessiner une généralisation. En les ramenant à l'incident spécifique, nous leur communiquons que ce n'est pas le cas.

Dans quelle mesure ce petit changement de langue peut-il vraiment avoir une importance? Les parents, les enseignants et les autres adultes bienveillants ne peuvent pas contrôler tout ce que les enfants entendent, et l'exposition à des idées explicitement racistes, sexistes ou xénophobes peut également influencer la vision d'un enfant des normes et valeurs de la société.

Mais les enfants développent leur sens du monde grâce à des conversations minute par minute avec des adultes importants de leur vie. Ces adultes ont des plateformes puissantes avec leurs enfants. En tant que parents et tuteurs, nous pouvons utiliser notre langage avec soin pour aider les enfants à apprendre à se percevoir et à se percevoir comme des individus, libres de choisir leur propre chemin. Avec notre langage, nous pouvons aider les enfants à développer des habitudes d'esprit qui remettent en question, plutôt que d'approuver, les vues stéréotypées des gens qui nous entourent.

Combattre les stéréotypes: comment parler à vos enfants | La conversation

Marjorie Rhodes est professeur agrégé de psychologie à l'Université de New York.

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