Comment les inondations historiques dans le Midwest pourraient alimenter la `` zone morte '' du golfe du Mexique

Les réseaux byzantins de rivières et de ruisseaux qui drainent le Midwest font face à une crise d'inondation aux proportions historiques. La catastrophe de plusieurs milliards de dollars centrée dans le Nebraska se propagera ce printemps, avec des précipitations supérieures à la moyenne qui devraient causer des inondations à quelque 200 millions d'Américains vivant près des rivières. Et cela ne prendra pas nécessairement fin une fois qu'il atteindra le golfe du Mexique.

Les inondations de ce printemps façonneront la zone morte de cet été. La zone de faible teneur en oxygène est un événement annuel causé en grande partie par un ruissellement chargé de nutriments qui descend le fleuve Mississippi et ses nombreux affluents, alimentant la prolifération d'algues lorsqu'il atteint le golfe. La zone morte en 2017 était la plus grande jamais enregistrée à près de 9000 miles carrés, et bien qu'il soit beaucoup trop tôt pour dire exactement quelle sera l'ampleur de la zone morte de cet été, les inondations que nous avons vues jusqu'à présent ne sont pas de bon augure. Une autre énorme zone morte ferait pression sur la vie marine et les pêcheries du Golfe

«Les inondations que nous voyons ce mois-ci, en mars, pourraient finalement déterminer la taille de la zone morte du golfe du Mexique en août», a déclaré à Earther Kimberly Van Meter, chercheuse qui étudie l'eau et les écosystèmes à l'Université de l'Illinois à Chicago.

Et les inondations de cette année sont déjà en passe de devenir des records. Selon la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), les bassins du haut Mississippi et de la rivière Rouge du Nord ont doublé leurs totaux normaux de précipitations printanières . Cela inclut les zones qui ont été frappées par un cyclone à la bombe rare au début du mois qui a déversé de la pluie sur la neige et mis en mouvement les inondations qui ont envahi la région. Les prévisions de la NOAA indiquent que les zones le long du bassin du Mississippi pourraient faire face à des inondations majeures jusqu'en mai, car la neige continue de fondre alors que les prévisions de précipitations sont plus fortes que la normale au cours des prochains mois.

Au fur et à mesure que les eaux de crue envahissent les champs des agriculteurs, ils feront plus que des bandes de terre. Ils peuvent également ramasser des engrais et d'autres matières organiques et les transporter en aval. L'eau riche en nutriments atteindra le golfe du Mexique dans le courant du mois de juin, ce qui relancera la zone morte.

«Dans les termes les plus simples, plus il y a de nitrate transporté en aval vers le golfe, plus la taille de la zone morte est grande», a déclaré Van Meter. «Le nitrate est la nourriture des algues, et les inondations printanières fournissent essentiellement un repas copieux et délicieux dans le Golfe, au moment même où les températures commencent à augmenter et que les algues commencent à pousser. Des décennies d'application d'engrais et de production animale intensive dans le bassin du Mississippi ont créé de grandes réserves de nitrate dans le paysage, attendant juste que la prochaine inondation les transporte dans le golfe. »

À mesure que cette prolifération d'algues se développe, elle aspire tout l'oxygène dont la vie marine a besoin pour survivre. Le processus est connu sous le nom d'hypoxie et étouffe la vie marine à mort. Mais ils font aussi des ravages sur les humains. Des proliférations d'algues séparées dans le lac Érié ont souillé l'eau potable. Ceux le long des côtes de la Floride ont nui à l'industrie du tourisme . La zone morte du golfe du Mexique crée ses propres difficultés.

«Nous avons des données selon lesquelles il s'agit essentiellement d'un trou de beignet qui se forme avec les crevettes brunes où elles évitent les zones à faible teneur en oxygène et se rassemblent sur le bord», David Kidwell, chercheur au National Centers for Coastal Ocean Science de la NOAA, dit Earther.

Des recherches récentes financées par la NOAA ont montré que la zone morte peut entraîner une fluctuation des prix des petites et des grandes crevettes, les pêcheurs capturant moins de grosses crevettes de grande valeur lorsqu'une zone morte est présente. Le changement climatique est susceptible d'aggraver les proliférations en intensifiant le cycle hydrologique et en réchauffant les eaux. La question de savoir si les inondations historiques qui viennent de frapper le Midwest conduisent à une zone morte historique n'est pas gravée dans le marbre, cependant.

Kidwell a déclaré que les prévisions annuelles de la zone morte que la NOAA et le US Geological Service publient au début de l'été reposent en grande partie sur «le débit du fleuve Mississippi ainsi que les niveaux de nutriments purs dans le fleuve à ce moment-là», mais d'autres facteurs pourraient émousser leur impact. Un ouragan - qui poserait ses propres problèmes - pourrait faire remonter le Golfe et stopper la prolifération d'algues.

Indépendamment de ce qui se passe cette saison, il est clair que quelque chose doit changer dans la façon dont nous gérons les terres et les eaux de crue. Nancy Rabalais, écologiste marine au Consortium marin des universités de Louisiane, a déclaré à Earther que «cela n'a pas de sens de reconstruire dans les plaines inondables» si l'objectif final est de limiter la zone morte du Golfe (sans parler d'exposer les communautés en amont aux eaux de crue) . La réduction de la superficie des terres agricoles dans la plaine d'inondation réduirait en fin de compte les engrais et les déchets animaux entraînés dans les cours d'eau et éventuellement dans le golfe. Rabalais a dit, cependant, qu'elle savait «ce que cela signifie économiquement pour la communauté agricole» si les plaines inondables étaient interdites.

Cela illustre parfaitement les compromis et les discussions difficiles que la société sera obligée d'avoir - agriculteurs ou pêcheurs? Midwest ou côte du golfe? - plus nous tarderons à nous attaquer au changement climatique, qui devrait aggraver encore plus les averses et les inondations. Démarrer ces conversations a maintenant beaucoup plus de sens que, par exemple, tenir des votes simulés .

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