Comment les gens médiévaux ont essayé de danser loin de la peste

C'était une chaude journée de juin 1374 dans la ville médiévale d'Aix-Ia-Chapelle, aujourd'hui Aix-la-Chapelle, en Allemagne, lorsque la danse a commencé. C'était la sainte fête de Saint-Jean-Baptiste, qui correspond à la célébration païenne de la Saint-Jean pendant le solstice d'été. Traditionnellement, la Saint-Jean était une journée de repos et de culte pour la paisible ville d'Aache n.

Ce ne fut pas le cas en 1374. Cela commença avec un petit groupe, peut-être une douzaine de personnes. Tout à coup, ils ont commencé à agiter leurs membres. Certains criaient ou hululaient. D'autres se déplaçaient comme en transe.

De plus en plus de citadins se sont joints à la danse erratique. Serfs, nobles, hommes, femmes, jeunes et vieux, tous ont participé à la «peste dansante» d'Aix-la-Chapelle. Certains ont pris des instruments comme la vielle à cordes , les tuyaux ou les tambours . Comme le note le sociologue Robert Bartholomew , les affligés employaient même parfois des musiciens pour jouer. D'autres fois, de la musique était jouée dans l'espoir de guérir les victimes de leur enfer dansant. Comme Justus Friedrich Karl Hecker le décrit dans son livre The Black Death and the Dancing Mania, les victimes prenaient des mains formant des cercles ondulants géants, tournant en rond en boucles toujours plus rapides. Ils criaient, appelaient Dieu ou Satan ou les deux. Leurs mouvements étaient aléatoires, voire épileptiques. Pendant des heures et des heures, les citadins ont dansé sans repos ni nourriture ni eau.

Une gravure de 1642 par Hendrik Hondius, basée sur le dessin de 1564 de Peter Breughel représentant des victimes d'une épidémie de danse survenant à Molenbeek, Belgique.

Puis, lorsque le ciel s'est finalement assombri, ils se sont dispersés ou se sont effondrés. Comme le note l'historien HC Erik Midelfort dans son livre, Une histoire de la folie dans l'Allemagne du seizième siècle , certains ne se relèveraient jamais, mourant de côtes cassées ou de crises cardiaques. Mais, quand le soleil a brillé le lendemain, ils ont repris leur danse. La manie de la danse a continué pendant plusieurs semaines.

Puis, tout d'un coup, la peste dansante a disparu d'Aix-la-Chapelle. Les gens sont rentrés chez eux, dans leur vie. Jusqu'à ce que la peste dansante se propage aux villes au-delà d'Aix-la-Chapelle, comme celle de Liège et de Tongres en Belgique, à Utrecht aux Pays-Bas, à Strasbourg et à Cologne en Allemagne. Tout le long du Rhin, la peste dansante tourmentait les citadins sans méfiance.

Gravure du XVIIe siècle de la peste dansante

Dans son livre A Time to Dance, a Time to Die: The Extraordinary Story of the Dancing Plague of 1518 , about the 1518 dancing peste à Strasbourg, France, l'historien John Waller cite tout, des notes des médecins aux documents du conseil municipal en passant par les sermons, tous dont se réfèrent sans équivoque à la danse des victimes de la peste. Ils ne semblaient pas souffrir d'épilepsie ou d'une autre maladie associée à des convulsions. Les mouvements des victimes étaient, comme l'affirme Waller dans son livre, rythmés et très dansants .

L'une des théories dominantes autour des fléaux dansants a à voir avec leur timing. Lorsque la peste dansante a frappé Aix-la-Chapelle, la dévastation de la peste noire était encore très fraîche dans l'esprit des gens. Au 14ème siècle, on estime que la peste noire a tué entre 25% et 50% de la population européenne . La bactérie Yersinia pestis est à l' origine des maladies associées à la peste noire. La peste septicémique, la peste pneumonique et le plus souvent la peste bubonique résultaient toutes d'une exposition à Y. pestis . Mis à part la mort, les symptômes des plaies comprenaient tout, de la peau violette aux vomissements de sang et de fièvre, entre autres symptômes beaucoup plus grotesques.

Comme vous pouvez l'imaginer, les personnes qui ont vécu l'horreur de la peste noire remettaient en question leur réalité et éprouvaient une détresse psychologique. La mort les a entourés. Des familles entières ont été décimées du jour au lendemain. Les morts bordaient les rues et étaient enterrés sans cérémonie dans des fosses communes. En effet, il y a eu de nombreuses réactions extrêmes à la peste noire.

Miniature de Pierart dou Tielt représentant des personnes enterrant des victimes de la peste noire.

L'écrivain et chroniqueur italien Giovanni Boccaccio, qui a vécu la peste noire alors qu'elle ravageait Florence, en Italie, évoque de telles réactions chez ses voisins. Certains ont choisi de «vivre avec tempérament et d'éviter tout excès… de se regrouper et, en se dissociant de tous les autres, de former des communautés dans des maisons où il n'y avait pas de malades». En d'autres termes, ils se sont isolés des autres dans leurs maisons dans une version médiévale de refuge sur place. Beaucoup ont recouru à la prière intense et au jeûne dans un effort pour apaiser Dieu. Mais Boccaccio écrit aussi des gens qui ont fait le contraire, des gens qui « buvaient librement, fréquentaient les lieux de villégiature publics, et prenaient leur plaisir à chanter et à se délecter, épargnant de ne satisfaire aucun appétit, et de rire et de se moquer de tout événement. "

Si ces deux réactions semblent se situer à des extrémités opposées du spectre, les deux peuvent être liées à la ferveur religieuse de l'époque, que la peste noire n'a fait qu'exaspérer. La religion se porte souvent très bien pendant les périodes difficiles.

Les moines et les roturiers considéraient la peste noire comme une punition divine pour leurs péchés. Un chroniqueur franciscain de Lübeck a écrit que la peste noire était le châtiment de Dieu pour le mal des humains et révélait la fin des temps. Le chroniqueur arabe as-Sulak et le moine franciscain suisse Jean de Winterthur ont soutenu les idées du franciscain de Lubeck dans leurs propres écrits au cours de cette période. Dieu était mécontent de l'humanité, alors il a décidé de fléchir un peu et de montrer qu'il était le tout-puissant.

Représentation de la mort du livre d'heures français des années 1490.

La croyance que Dieu a envoyé la peste noire comme punition commence à expliquer la gamme des réactions notées par Boccace, et même la peste dansante d'Aix-la-Chapelle en 1374. Parce que le Jugement dernier était pensé pour être si imminent, les gens avaient tendance à avoir l'un des Boccace expose deux réactions: (1) Ils sont devenus hyper-religieux et repentants pour leurs péchés, ou (2) ils ont pensé qu'ils avaient beaucoup trop de péchés à compter et qu'ils pourraient tout aussi bien vivre. Comme l'historien grec et général Thucydide d'Athènes l'a résumé dans sa plaie d'Athènes , « avant que [la peste] ne tombe, il n'était que raisonnable de profiter de la vie». Ainsi est allé la pensée des médiévaux qui ont décidé de se lancer dans une frénésie d'imprégnation et de folie. Lors d'un épisode de peste à Londres en 1625, le poète George Wither a fait écho à l'observation de Boccaccio sur les deux réactions extrêmes des gens en écrivant:

Cette vague de religiosité a amené certaines personnes à blâmer Satan et, par extension, le culte satanique pour la peste noire. Il y a eu une augmentation des accusations de sorcellerie et de l'antisémitisme au cours de cette période, alors que les gens semblaient blâmer les autres pour la dévastation de la peste.

Certains chercheurs pensent que ce même zèle religieux a déclenché les fléaux de la danse, y compris la discothèque d'une semaine en 1374 Aix-la-Chapelle. Les chercheurs Kevin Hetherington et Rolland Munro, dans leur livre Ideas of Difference , font référence au «stress partagé» de la peste noire et des guerres de l'époque. Ils théorisent que c'est ce stress communautaire qui a causé les fléaux dansants. D'autres chercheurs, comme le sociologue Robert Bartholomew, pensent que les fléaux dansants étaient une sorte de rituel extatique d'une secte religieuse hérétique. L'historien John Waller pensait que les fléaux étaient une « maladie psychogène de masse », une hystérie de masse causée par la détresse psychique de la peste noire.

Waller, avec le psychopathologiste Jan Dirk Bloom et Bartholomew, ont tous discuté de la théorie selon laquelle un agent biologique pourrait avoir été responsable des fléaux dansants. À savoir, que les victimes des divers fléaux dansants peuvent avoir souffert d'un empoisonnement à l'ergot. L'ergot, un champignon qui peut affecter le seigle pendant les périodes humides, peut provoquer des spasmes et des hallucinations lorsqu'il est ingéré. Mais, comme le soulignent tous les deux Waller et Bartholomew, l'empoisonnement par l'ergot ne peut expliquer pourquoi les victimes dansaient ou pourquoi les fléaux dansants étaient si répandus . Quelle qu'en soit la cause, de nombreux chercheurs conviennent que la peste noire et les fléaux dansants sont inextricablement liés.

Le charnier du cimetière des Saints Innocents de Paris avec l'une des premières fresques de la danse de la mort, 1424.

Mais les fléaux dansants ne sont pas la seule forme de danse inspirée par la peste noire. Suite à la dévastation de la peste noire, l'art et la littérature allégorique ont également repris le thème de la danse. Dès 1424, on retrouve des interprétations artistiques de la Danse Macabre, également connue sous le nom de Danse de la mort. Dans la Danse Macabre, la Mort, représentée comme un squelette dansant, entraîne des gens de tous horizons dans une dernière danse fatale vers la tombe. Malgré sa richesse ou son pouvoir ou son absence de l'un ou l'autre, tous doivent participer à la Danse Macabre.

La première représentation connue de la Danse Macabre se trouve, à juste titre, dans un cimetière. C'était une fresque du charnier du cimetière des Saints Innocents à Paris. Cela n'aurait pas été un cimetière très calme avec seulement du clergé et des personnes en deuil dans ses murs. Le cimetière se trouvait dans un quartier animé de la ville, à côté d'un marché. Le cimetière des Saints Innocents aurait été un endroit pour se rassembler, peut-être même grignoter une baguette. Beaucoup de gens, de tous horizons, auraient reconnu la fresque allégorique comme un rappel satirique que vous ne vivez qu'une seule fois.

Deux gravures sur bois de la danse de la mort de Hans Holbein. Sur la gauche, Adam et Eve sont chassés d'Eden. Sur la droite se trouve le jugement dernier.

L'historienne de l'art Elina Gertsman a documenté la popularité de la Danse Macabre alors que les représentations de l'allégorie se répandaient dans toute l'Europe. De France, la danse de la mort a fait son chemin dans les cimetières, les églises et diverses façades à travers la Suisse, l'Angleterre, l'Allemagne, l'Italie et dans toute l'Europe de l'Est. Le célèbre artiste Hans Holbein le Jeune a réalisé une série d'estampes sur le sujet dans les années 1520, et les squelettes dansants de la Danse Macabre peuvent encore être trouvés aujourd'hui sur tout, du Saturday Night Live aux scènes hors Broadway.

En plus de la Danse Macabre et des fléaux dansants, la peste noire a également influencé une autre forme de danse pour gagner en popularité: les danses rituelles des flagellants. Comme l'explique l'historien médiéval David Herlihy dans son livre, La peste noire et la transformation de l'Occident , pendant la peste noire, des groupes de personnes se rendaient en ville derrière un chef. Lorsqu'ils atteignaient la place centrale de la ville, leur chef prêchait le repentir à quiconque voulait les écouter. Les marcheurs chantaient des hymnes tout en exécutant une «danse rituelle». Puis, au plus fort de la représentation, ils prenaient une pose représentant une forme de péché - meurtre, adultère, parjure, etc. - après quoi, ils se déshabillaient jusqu'à la taille et se battaient avec des fouets pour se repentir. Juste là, au milieu de la ville, devant une bande d'étrangers. Ensuite, ils remettaient leurs vêtements et marchaient vers la ville voisine pour répéter leur performance.

Gravure sur bois de flagellants de la Chronique de Nuremberg de 1493.

Ces manifestations publiques de flagellation sont devenues si répandues qu'en 1348 le pape Clément VI a tenté de les interdire. Malheureusement pour Clément, le mouvement avait déjà décollé. Comme Robert Lerner le mentionne dans son article, «La peste noire et les mentalités eschatologiques d'Europe occidentale» , les flagellants ont exécuté leur rituel pour inspirer les autres à se repentir avant que la fin du monde vienne avec le jugement dernier. Beaucoup pensaient que la peste noire était le signe de la fin des jours. Bientôt, Dieu serait assis sur son trône pour décider qui serait autorisé à traîner dans sa maison dans les nuages. Les flagellants pensaient être les précurseurs de la nouvelle ère qui suivrait la peste noire. D'une certaine manière, ils avaient raison.

La fresque de Michel-Ange de 1541 du Jugement dernier.

Les fléaux dansants, la Danse Macabre et les flagellants étaient tous des réactions au bouleversement massif causé par la peste noire. La moitié de la population européenne étant anéantie, un changement était inévitable. Herlihy, dans son livre , appelle la peste noire «le grand tournant» de l'histoire de l'Europe occidentale. L'historien britannique Denys Hays relie même la dévastation de la peste noire à la naissance de la Renaissance italienne dans son livre, La Renaissance italienne dans son contexte historique . Après la peste noire, de nombreux systèmes sur lesquels s'appuyait l'Europe médiévale ont été totalement et complètement bouleversés.

Prenez la féodalité. Parce que tant de gens, en particulier les serfs les plus pauvres qui travaillaient la terre, étaient morts pendant la peste, ceux qui restaient pouvaient négocier un meilleur salaire. Ils pensaient que leur travail valait plus que la protection militaire que leur fournissait traditionnellement leur seigneur. Ils avaient raison. Comme l'écrit l'historien de l'environnement Jason W. Moore dans son article, « La crise du féodalisme », la peste noire n'a pas seulement marqué la fin du féodalisme, mais a également inauguré une nouvelle ère du capitalisme.

La restructuration massive de la société qui a suivi la peste noire est devenue plus généralement connue sous le nom de Renaissance. À ce jour, la Renaissance est considérée comme le tournant entre le «passé» et le début de notre monde moderne . Mais, avant que l'innovation et l'ingéniosité de la Renaissance ne soient possibles, les gens du 14ème siècle devaient traiter les atrocités de la peste noire.

Il y a encore beaucoup de choses que nous ignorons sur les fléaux dansants, la Danse Macabre et les flagellants. Nous ne savons finalement pas avec certitude pourquoi les habitants d'Aix-la-Chapelle ont dansé en 1374. Nous ne savons pas exactement comment les images de la Danse Macabre se sont répandues comme une traînée de poudre dans toute l'Europe au XVe siècle. Nous ne pouvons pas dire ce qui est passé dans l'esprit des flagellants alors qu'ils marchaient de ville en ville pour exécuter leur danse rituelle puis se battre avec des fouets. Nous pouvons supposer qu'ils avaient besoin d'un moyen d'incarner leur douleur. Ils avaient besoin de danser, de battre et de le peindre. Et, ce faisant, ils pourraient peut-être commencer à traiter les horreurs auxquelles ils avaient survécu. Peut-être pourraient-ils commencer à guérir.

Sarah Durn est une écrivaine, actrice et médiéviste indépendante basée à la Nouvelle-Orléans, en Louisiane. Son prochain livre, The Beginner's Guide to Alchemy , sortira le 5 mai. 

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