Comment l'histoire confédérée a été armée par les guerres culturelles

Alex Wong / Getty

Si vous écriviez un film sur la deuxième guerre civile des États-Unis, il y aurait quelques trébuchements que vous feriez attention à ne pas faire: ce serait sourd, par exemple, de centrer l'action sur un spectateur blanc bien intentionné. la terreur et le gaspillage d'une bonne prémisse pour dissimuler comment, d'un point de vue logistique, le Sud moderne se relèverait.

Pendant que vous y étiez, vous feriez probablement très attention à minimiser les scènes dans lesquelles de jeunes hommes de couleur se révoltent et poignardent brutalement les personnes âgées blanches sans défense. Malheureusement, les gars derrière Bushwick , un nouveau thriller indépendant sur une armée de mercenaires de jeunes hommes du Texas et de la Louisiane envahissant Brooklyn, n'ont rien fait de tout cela. Le décor de leur film est une guerre civile telle qu'un jeu vidéo pourrait l'imaginer, avec de longs plans de suivi et de doux panoramas de bodegas en flammes - un film de guerre civile réalisé par des gens qui semblent penser que le conflit de 1861 portait sur le multiculturalisme et qui , étant des garçons américains, n'ont jamais beaucoup pensé aux autres guerres.

Dans les interviews, ses créateurs ont pris la peine de relier leur film au climat politique actuel: «[L] a façon dont le pays est devenu si séparé», a déclaré Dave Bautista au Hollywood Reporter , «c'est comme, mec, est-ce vraiment ça farfelu?"

Le passe-temps national consistant à prédire un soulèvement néo-confédéré - ou une série de sécessions - est revenu à la mode lorsque Donald Trump s'est lancé dans la campagne électorale. Il a été revigoré après Charlottesville , lorsque les suprémacistes blancs ont organisé un violent rassemblement apparemment pour protéger l'héritage de Robert E. Lee et qu'un grand sorcier du KKK a tiré une arme sur la foule. En janvier, la National Review a prédit que la «Seconde Guerre civile américaine» se déroulerait entre les libéraux et la droite; un mois plus tard, The Nation a interviewé un historien de la guerre civile qui affirmait avoir écrit «un manuel pour notre époque». La gauche a également ses personnalités préférées de la guerre civile: Redneck Revolt , de loin le groupe antiraciste armé le plus visible à assister aux manifestations depuis que Trump a pris ses fonctions, se désigne également comme le John Brown Gun Club, du nom du célèbre abolitionniste qui sillonné le pays en fauchant les racistes avec ses nombreux fils.

Pendant ce temps, la moitié des adolescents américains ne peuvent pas vous dire quand la guerre civile a commencé, et le président a une plaque sur l'un de ses terrains de golf commémorant une escarmouche Union-Confédérée entièrement inventée . Les livres sur la guerre civile sont lus à un rythme moins vorace par les jeunes, et des documentaires populaires comme la série Civil War de Ken Burns ont cédé la place à des réécritures littérales de l'histoire: quelques jours après que HBO a annoncé son émission irréfléchie «fan-fic de l'esclavage» Confederate , Amazon a répliqué avec sa propre interprétation d'après-guerre à venir, l'Amérique noire , où des esclaves libérés ont obtenu les États du Mississippi, de la Louisiane et de l'Alabama dans le cadre d'un accord de réparation.

La génération qui a dévoré l'histoire de la guerre civile vieillit. Les symboles de la Confédération sont s'appropriés par une coalition de néonazis, de partisans de Trump et de nationalistes blancs. Et la mémoire autrefois régionale d'un ethnétat blanc imaginaire a muté - et s'est étendue à tout le pays.

«La guerre civile est la nouvelle question brûlante dans les guerres culturelles», me dit Lawrence Kreiser, professeur au Stillman College, historiquement noir, en Alabama. La plupart de ses étudiants voient la guerre, catégoriquement, comme une lutte pour le «pouvoir», dit-il; ils veulent savoir que l'Union était bonne et la Confédération mauvaise. Les images complexes de la guerre ont tendance à mettre les gens «mal à l'aise», dit-il: «Par exemple, de nombreux sudistes blancs ont utilisé le christianisme pour soutenir l'esclavage, et que certains nordistes se sont davantage battus pour préserver l'Union. Il pense que les enfants tirent beaucoup de leurs informations sur la guerre d'Internet; ils ne regardent même plus Glory .

Depuis le nettoyage du KKK du scénario de Autant en emporte le vent , les représentations populaires de la guerre civile recadrent tranquillement l’histoire. (Même la série de Burns fait de Lee une figure anti-esclavagiste.) Comme Jim Cullen, rédacteur en chef de Reusable Past , un recueil d'essais sur les éphémères de la guerre civile, me l'a dit, la plupart des fictions sur la guerre depuis les années 70 - par exemple, Mercy Street , une émission de télévision de courte durée - ont mis l'accent sur l'identité personnelle plutôt que sur la politique. «C'est anti-idéologique», dit-il. «Il s'agit de la corruption des deux côtés, du paysage de la violence insensée.» Mais même au cours des dernières années, me disent les historiens, l'habitude de masquer la «politique» sous les échecs de jeu par jeu de la bataille de Gettysburg a diminué. Pour une génération plus jeune, plus susceptible de tomber sur des histoires militarisées opposant les droits des États à l'esclavage, la guerre civile est d'abord idéologique, l'histoire du conflit effacée. Même les mordus de la guerre civile, autrefois un marché démographique assez grand pour alimenter des empreintes de livres entiers, abandonnent la cause à leurs cohortes plus marginales.

Les personnages individuels et les batailles de la guerre civile ont engendré des empreintes de livres entiers pour la génération maintenant dans la quarantaine et la cinquantaine. Plus de 15 000 biographies ont été écrites sur Lincoln seul. Dans les années 90, le journaliste et historien Tony Horwitz est revenu de sa vie à l'étranger pour trouver ses pairs obsédés par Ken Burns et les reconstituteurs confédérés reconstituant des batailles par milliers. Dans les années 2000, Ta-Nehisi Coates a lu un livre de James McPherson qui , selon lui, l'a transformé en un véritable mordu de la guerre civile - une personne «qui se penche sur les livres relatant les batailles, puis se promène dans les parcs où les batailles se sont déroulées.»

Horwitz est de nouveau récemment dans le sud, à la recherche d'un nouveau livre, et depuis Charlottesville, il a contacté ses anciens sujets: le conservateur du musée confédéré à Richmond, un guide du parc noir à Fort Sumter, une femme qui joue Scarlett O'Hara à fêtes et fonctions d'entreprise. Tout est très différent, me dit-il: dans les années 90, il y avait une «masse critique de Blancs du Sud élevés avec un souvenir de la guerre civile», des personnes ayant des liens familiaux directs avec une identité confédérée. Deux décennies plus tard, la combinaison de populations d'immigrants plus élevées dans le Sud et d'un manque d'intérêt chez les jeunes a effacé une «allégeance réflexive» à ce souvenir. Même certains reconstituants, méfiants à l'égard du message, dit Horwitz, ont annulé leurs événements.

Entre les lignes, il semble que les seules personnes qui s'accrochent aux symboles confédérés sont celles qui ne sont pas si concernées par l'histoire. Le mouvement américain vocal pour un ethnétat blanc, pendant des générations concentrées autour de nationalistes du Sud comme la Ligue du Sud, s'est répandu dans tout le pays. Le nationaliste blanc Chris Cantwell, qui a déclaré à un journaliste de Vice à Charlottesville que beaucoup plus de gens allaient mourir avant que nous ayons fini ici », a grandi à Long Island, après tout.

Récemment, le New Yorker a publié une histoire largement partagée qui demandait: «L'Amérique se dirige-t-elle vers un nouveau type de guerre civile?» dans lequel il a cité un expert de la sécurité nationale qui a travaillé à l'ONU et au Département d'État. Il a calculé la probabilité de l'événement à environ 60%.

Kreiser, le professeur en Alabama, dit que parler d'une seconde guerre civile est exagéré: «C'est l'accès de certains cinglés aux médias sociaux, où ils épousent la sécession et le rétablissement d'un Sud chrétien blanc. Mais Horwitz pense que depuis Dylann Roof , le paysage méridional qu'il a passé des années à rechercher a radicalement changé; les jeunes sont moins engagés à «honorer le côté confédéré de la guerre». Et dans les années 90, alors qu'il entendait des discours terrifiants, ces gars ne «sortaient pas au rassemblement avec un bouclier anti-émeute». Et comme nos interprétations populaires de la guerre tendent vers des fictions spéculatives plutôt que semi-historiques, il est clair si cela a jamais eu à voir avec le «patrimoine», ce n'est certainement pas le cas maintenant.

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