Combien de temps faudra-t-il pour développer un vaccin contre le virus de Wuhan?

Cette photo prise le 26 janvier 2020 montre des membres du personnel médical portant des vêtements de protection pour aider à arrêter la propagation d'un virus mortel qui a commencé à Wuhan dans la province centrale du Hubei en Chine.

Alors qu'un virus nouvellement découvert causant une pneumonie menace d'engloutir la Chine et de se propager bien au-delà de ses frontières, les gouvernements et les chercheurs s'efforcent de créer un vaccin préventif. Mais arrivera-t-il trop tard pour aider les gens? Et est-il possible que nous ayons manqué d'avoir une longueur d'avance sur son développement?

Le bilan rapporté de 2019-nCoV - plus connu sous le nom de virus de Wuhan, après la ville où il a été découvert pour la première fois en décembre dernier - continue de grimper. Au début du 27 janvier, près de 3000 cas de virus ont été signalés , ainsi que 81 décès, principalement en Chine. Mais certains épidémiologistes ont estimé que le nombre réel de cas dans le pays pourrait atteindre 100 000.

Jusqu'à présent, l'épicentre reste en Chine, où plusieurs villes ont été essentiellement mises en quarantaine pour empêcher toute nouvelle transmission. Des cas ont également été identifiés dans plus d'une douzaine de régions en dehors de la Chine continentale, dont cinq aux États-Unis. tard pour contenir l'épidémie en Chine.

Alors que les gouvernements prennent des mesures pour empêcher physiquement le virus de se propager davantage, par exemple par le biais de contrôles dans les aéroports, les États-Unis et la Chine ont également annoncé leur intention de développer un vaccin, tout comme des équipes de recherche dans d' autres pays .

Ce n'est pas la première fois ces dernières années que des scientifiques sont chargés de créer un vaccin contre une maladie émergente qui s'est transformée  en une épidémie massive; L'année 2014 a été marquée par la plus grande épidémie de virus Ebola de l'histoire, tandis que le virus Zika s'est largement répandu dans les Amériques en 2016. Ces efforts n'ont pas été assez rapides pour porter leurs fruits pendant la crise actuelle. Il existe maintenant un vaccin approuvé et très efficace contre Ebola, qui a aidé pendant l'épidémie en cours qui a commencé l'année dernière, mais qui a vu une action limitée pendant l'épidémie de 2014. Les vaccins potentiels contre le Zika restent expérimentaux .

Ce type de retard pourrait ne pas se répéter pour 2019-nCoV, cependant.

«Nous y travaillons déjà. Et j'espère que dans une période d'environ trois mois, nous pourrons commencer un essai de phase I chez l'homme », a déclaré Anthony Fauci, directeur de l'Institut national des allergies et des maladies infectieuses aux National Institutes of Health, à Bloomberg News la semaine dernière. . Dès cet été, en supposant que tout se passe bien, nous pourrions commencer à voir des candidats-vaccins retenus déployés à titre expérimental dans le monde réel.

Si quelqu'un est capable de réussir un tel exploit, ce serait sans aucun doute le temps le plus rapide entre la découverte d'une nouvelle maladie et la recherche d'un moyen de se vacciner contre elle. Et cela refléterait la rapidité avec laquelle la communauté mondiale de la recherche s'est regroupée contre un ennemi commun.

Cette photo prise le 26 janvier 2020 montre des membres du personnel médical portant des vêtements de protection pour aider à arrêter la propagation d'un virus mortel qui a commencé dans la ville, accompagnant un patient (2e L) alors qu'il entre dans un hôpital de Wuhan dans la province centrale du Hubei en Chine .

Quelques jours après le premier cas de 2019-nCoV documenté en Chine, des chercheurs du pays ont déballé le schéma génétique du virus et, plus important encore, l'ont partagé avec le reste du monde. Cette transparence a permis aux chercheurs du monde entier d'étudier rapidement les tenants et les aboutissants du virus et de commencer à essayer de créer un vaccin contre lui.

À la deuxième semaine de janvier, a rapporté lundi Science Magazine , les NIH avaient conclu un contrat avec la société de biotechnologie Moderna pour commencer à travailler sur un vaccin contre le coronavirus de Wuhan. La semaine dernière, la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations a annoncé qu'elle finançait trois équipes, dont Moderna, pour créer leurs versions d'un vaccin.

Dans le même temps, la course est un exemple de la nature souvent réactive du développement de vaccins, selon Peter Hotez, doyen de la National School of Tropical Medicine du Baylor College of Medicine au Texas.

«Nous avons un système défectueux pour deux types de vaccins. L'un sont des vaccins contre des maladies potentiellement pandémiques comme Ebola ou le SRAS, et l'autre sont des vaccins contre des maladies tropicales négligées », a-t-il déclaré à Gizmodo. «Et c'est parce qu'aucun de ces vaccins n'a tendance à rapporter de l'argent.»

Hotez et son équipe travaillent depuis des années sur un vaccin contre un virus étroitement lié au 2019-nCoV: le virus qui cause le SRAS.

Lors d'essais sur des souris, le vaccin de l'équipe s'est révélé très efficace pour prévenir tout signe d'infection durable ou de maladie due au SRAS. En 2017, ils ont publié des recherches montrant qu'ils pouvaient facilement et en toute sécurité produire en masse le vaccin, en utilisant la levure pour le cultiver. Mais cela s'est avéré être leur crescendo. Leur travail avait été en grande partie financé par le gouvernement américain par le biais des National Institutes of Health (NIH), et le gouvernement a refusé de leur donner l'argent dont ils auraient besoin pour poursuivre des études chez l'homme.

En pratique, un vaccin contre le SRAS aurait pu sembler inutile à l'époque. En 2002, le SRAS est entré en éruption sur la scène mondiale car il a rendu malade plus de 8 000 personnes et tué près de 800 personnes, principalement en Chine, sur une période de six mois. Mais le SRAS n'a pas été observé chez l'homme depuis juillet 2003, et cette souche du virus a probablement disparu.

Comme cette épidémie actuelle l'a montré, cependant, il existe de nombreux autres coronavirus capables de franchir la barrière des espèces pour les humains, comme l'a fait le SRAS. Dans un monde qui a donné la priorité au développement proactif des vaccins, a déclaré Hotez, nous aurions peut-être été beaucoup mieux préparés pour Wuhan.

«C'était l'une de nos principales frustrations. Une fois le SRAS disparu, personne ne voulait investir dans un vaccin contre le SRAS. Donc, depuis trois, quatre ans, il est resté là dans un congélateur », a déclaré Hotez. «Si nous avions eu un système plus anticipatif, ce vaccin aurait subi tous les tests de sécurité nécessaires et aurait été potentiellement prêt à être lancé dans des essais sur l'homme dès le début.»

Pourtant, le travail de Hotez et de son équipe n'a peut-être pas été gaspillé. Les scientifiques ont montré que le virus de Wuhan est très génétiquement similaire au SRAS. Cette proximité devrait, espérons-le, rendre tout vaccin destiné au SRAS relativement facile à modifier pour Wuhan. Hotez a déclaré qu'il était en pourparlers avec le NIH et d'autres agences fédérales pour redémarrer les recherches de son équipe, et il pense qu'ils pourraient commencer à travailler immédiatement s'ils obtiennent le feu vert, avec des résultats pratiques, comme savoir à quel point leur vaccin est sûr à utiliser. chez les gens, pas trop loin derrière.

«Potentiellement, si nous avançons maintenant et que les étoiles s'alignent, nous parlons de semaines et de mois jusqu'à ce que la recherche clinique puisse avancer au point où nous recueillons des informations sur la sécurité des patients», a-t-il déclaré.

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