Cette mission privée sur la Lune est bien plus compliquée qu'il n'y paraît

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Le Wall Street Journal a rapporté cette semaine qu'une start-up privée d'exploration spatiale, Moon Express, est sur le point d'obtenir l'approbation du gouvernement américain pour une mission sans pilote sur la Lune en 2017. C'était une nouvelle étonnante car si Moon Express réussissait à obtenir les permis nécessaires, cela ouvrirait la voie à l'exploitation de l'espace à des fins commerciales par  l'exploitation minière de la Lune .

Moon Express est une start-up basée à San Francisco qui a obtenu un financement d'investisseurs privés et de la  NASA  pour atteindre ses objectifs "pour que l'humanité devienne une espèce multi-monde". remportent également le prix Lunar X de 30 millions de dollars de Google. Son site Web indique que "notre monde frère, la Lune, est un huitième continent détenant de vastes ressources qui peuvent nous aider à enrichir et à sécuriser notre avenir". Ses trois co-fondateurs comprennent un entrepreneur en série, un expert en traitement du langage des moteurs de recherche et un futuriste qui a co-fondé Singularity University, le groupe de réflexion de la Silicon Valley dédié à l'idée que les humains et les ordinateurs ne feront plus qu'un.

Cependant, nous devons mettre un peu de bémol au rapport du WSJ : les membres de la communauté internationale du droit spatial et de la réglementation ne s'attendent pas à ce que Moon Express atterrisse sur le corps céleste l'année prochaine. La Lune et son arrivée sont encore très loin, non seulement parce que se rendre dans l'espace est un exploit d'ingénierie incroyablement difficile, mais parce que nous n'avons pas encore de procédure légale en place pour donner l'approbation à une entreprise privée qui souhaite s'y rendre. Le gouvernement américain élabore actuellement un processus pour rendre cela possible à l'avenir, mais ce ne sera pas un processus rapide.

Le problème est que la régulation de l'espace est extrêmement compliquée . Plus d'une douzaine d'agences couvrant la sécurité nationale, le renseignement, l'espace aérien et la protection de l'environnement doivent travailler ensemble pour assurer la sécurité de chaque étape d'une mission et s'assurer qu'elle ne viole pas de nombreux traités et lois internationaux. Il existe peu de  mécanismes diplomatiques plus compliqués que ceux nécessaires pour s'assurer que tout se passe bien avec un lancement spatial.

Dans un effort pour rationaliser ces processus pour les entreprises spatiales commerciales américaines, y compris Moon Express, le bureau des sciences et technologies de la Maison Blanche a  proposé  en avril que la Federal Aviation Authority (FAA) devienne l'autorité ultime pour l'octroi d'autorisations de missions privées. Au-delà de la supervision de l'industrie aéronautique, la FAA est actuellement chargée d'accorder les autorisations de lancement et de rentrée pour les missions spatiales. Mais il n'a aucune compétence sur ce qui se passe dans l'espace lui-même – c'est là qu'un grand nombre d'autres agences gouvernementales s'impliquent. C'est cette complexité qui a jusqu'à présent fait qu'il est difficile de savoir où et comment les missions privées doivent être réglementées.

Un porte-parole de la FAA a confirmé que ces processus sont en cours. "La FAA travaille actuellement à travers le processus interagences pour s'assurer qu'un mécanisme est en place qui permet les opérations spatiales commerciales émergentes, comme celle que Moon Express a commentée publiquement", a-t-il écrit par courrier électronique. « Une fois ce processus terminé, la FAA se fera un plaisir de répondre à des questions supplémentaires sur toutes les décisions qui ont été prises. »

C'est donc au moins un début.

Mais une fois que les entreprises seront dans l'espace, il y aura de sérieuses questions sur leurs plans pour commencer à exploiter et à vendre des ressources spatiales. L'espace a été, depuis la ratification d'un traité international de 1967 sur  l'exploration spatiale , expressément le domaine de toute l'humanité, à explorer uniquement à des fins pacifiques et non commerciales. "L'espace extra-atmosphérique n'est pas soumis à l'appropriation nationale par revendication de souveraineté, au moyen d'un usage ou d'une occupation, ou par tout autre moyen", selon le traité. En d'autres termes, aucune entité souveraine ne peut revendiquer la propriété d'un espace ou d'un corps étranger qui le traverse.

Les entreprises, cependant, ont coutume de dire qu'elles ne sont pas des États souverains mais des acteurs solo qui devraient pouvoir mener leurs affaires où bon leur semble, même dans le domaine universel de toute l'humanité.

La Terre est un système fermé avec une quantité finie de ressources. Les entreprises privées intéressées par l'exploitation minière de l'espace extra-atmosphérique veulent trouver des moyens d'exploiter les quantités théoriquement illimitées de minéraux sur les astéroïdes et sur la Lune et de les ramener sur Terre, afin que nous puissions continuer à fabriquer tout ce dont nous dépendons de ressources non renouvelables pour produire . Comme toute entreprise d'exploration spatiale, l'exploitation minière dans l'espace présente un ensemble de problèmes d'ingénierie byzantine à résoudre, dont le moindre n'est pas, à ce stade précoce, celui du rapport coût/bénéfice : s'il en coûte des milliards de dollars pour aller dans l'espace et extraire des minéraux et les apporter de retour sur Terre, cela n'éliminerait- il pas les profits qui seraient tirés de leur vente ?

Mis à part les fusées, les discussions interagences actuelles visant à établir un cadre pour l'utilisation commerciale de l'espace n'en sont qu'au début de ce qui pourrait être un très long processus. Cependant, les législateurs essaient définitivement d'accélérer le processus. En novembre, les États-Unis ont adopté le Space Act de 2015, qui autorise explicitement « les citoyens américains à s'engager dans l'exploration et l'exploitation commerciales des « ressources spatiales » » (tant qu'ils ne sont pas en vie).

Le Space Act est extrêmement controversé. Il est rédigé de manière à ne pas violer les traités internationaux, affirmant que les droits d'exploitation minière ne se traduiront pas par "des droits souverains et exclusifs, la propriété ou la juridiction sur un corps céleste". Cette position a été fortement repoussée par la communauté juridique internationale, dont certains soutiennent que l'octroi de droits miniers est la même chose que les droits de propriété, ce qui constituerait un acte de souveraineté et qui rendrait l'acte illégal en vertu des traités des Nations Unies .

Tout cela nous ramène à la vérité fondamentale de l'exploration spatiale : c'est très, très dur.

Alors que l'espace pourrait être la dernière frontière, légalement, c'est toujours le Far West en ce qui concerne les entités privées qui cherchent à y revendiquer leurs droits. Perturber le côté technologique de l'exploration spatiale pourrait s'avérer beaucoup plus facile que de perturber les lois sur la sécurité nationale et les traités internationaux qui obligent toujours le monde à rendre des comptes. L'issue de ces discussions réglementaires fédérales américaines sera suivie de très près par la communauté spatiale internationale dans son ensemble. Reste à savoir s'il s'agit ou non d'une entreprise privée qui ramènera éventuellement les humains sur la Lune.

Elmo est un écrivain avec Real Future.

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