Ces oursins ont une stratégie d'autodéfense terrifiante

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Les proies sont capables de se défendre de manière étonnante, mais lorsqu'il s'agit de monter une contre-attaque biologique sophistiquée, les oursins l'ont poussée à un autre niveau. Lorsqu'ils sont attaqués par des poissons prédateurs, ces humbles échinodermes libèrent un nuage hostile de minuscules mâchoires qui agissent indépendamment de l'oursin lui-même, attaquant le poisson et libérant le venin qu'il contient.

Les oursins de collection,  Tripneustes gratilla pour les nerds, se trouvent dans les eaux de l'Indo-Pacifique, d'Hawaï et de la mer Rouge, et passent leurs journées à fouiller le fond de l'océan à la recherche d'algues et d'algues. Ces créatures en forme de coussin sont intimidantes en raison de leur apparence seule, avec des pointes inquiétantes qui envoient un avertissement clair à tout prédateur potentiel.

Mais comme le montre une nouvelle étude publiée dans The American Naturalist , il y a plus dans ces pointes qu'il n'y paraît . Nichées autour des épines des oursins, se trouvent des centaines de minuscules mâchoires - appelées têtes de pédicellaires - qui, lorsqu'elles sont lancées du corps de l'animal, sont encore capables de mordre et de libérer des toxines.

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Surnommée « système de poursuite-dissuasion par voie d'eau », la technique défensive a été découverte par la biologiste marine Hannah Sheppard-Brennand et son équipe de la Southern Cross University en Australie. Les scientifiques ont déjà documenté d'autres types de défenses contre les projectiles chez les animaux, comme les piquants de porc-épic, les sprays de mouffettes et le venin de cobra crachant, mais l'action indépendante des têtes de pédicellaire de l'oursin est plutôt unique.

Au début, Sheppard-Brennand pensait que les minuscules pédicellaires étaient une sorte de parasite, mais un examen plus approfondi a montré qu'ils faisaient effectivement partie de l'oursin lui-même. Situées entre les pointes de l'oursin, ces têtes en forme de pince à trois mâchoires - dont certaines contiennent du venin - reposent sur des tiges tubulaires. Lorsque l'oursin est attaqué, un essaim d'entre eux est relâché pour rechercher le prédateur incriminé (généralement un poisson), s'accrocher et libérer son venin. Les chercheurs ont observé ce comportement à la fois sur le terrain et en laboratoire.

Il faut environ 40 à 50 jours à l'oursin pour repousser sa défense anti-poisson, mais ils n'utilisent qu'une petite quantité de leurs munitions lors d'une attaque. Fait intéressant, lorsque les chercheurs ont offert de la nourriture pour poissons contenant des pédicellaires, ils l'ont rejetée, suggérant que certains prédateurs ont développé une aversion pour cette substance nocive et mordante. La découverte ajoute à notre compréhension des oursins et de la façon dont ils sont capables d'atteindre des densités de population élevées dans de nombreux habitats de récifs. De plus, la nature est terrifiante.

[ The American Naturalist via New Scientist ]

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