Ce que c'était que d'être couvert par Champ Bailey

Je jouais dans la NFL Europe au printemps 2004, mangeant du schnitzel à Düsseldorf pour le Rhein Fire, quand j'ai appris que nous avions échangé contre Champ Bailey. Je venais de passer l'année dans l'équipe d'entraînement des Broncos et Clinton Portis était mon coéquipier. Maintenant, Clinton était parti et nous avons fait venir Champ en ville.

Après avoir terminé la saison NFL Europe en attrapant des passes contre de nombreux coins qui ne joueraient jamais un autre match de football professionnel, je suis retourné à Denver et directement dans l'orbite de Champ. La première chose que j'ai découverte en faisant la queue devant Champ Bailey, c'est qu'il était sûr de lui et sûr de tout le reste. Avec toutes les combinaisons de couverture et les jeux offensifs potentiels, les coins se coincent entre les couvertures ou regardent la mauvaise chose. Cela n'est jamais arrivé à Champ. Chaque fois que je me suis mis à prendre position, je pensais: "Putain, il le sait déjà."

Qu'il soit en couverture homme ou zone, il connaissait déjà mon plan. Que faisais-je pour le prévenir? Était-ce sur mon visage? Mon langage corporel? Ou était-il simplement psychique? Avec sa visière couvrant ses yeux, je ne pouvais pas dire où il regardait, et sa posture était détendue, comme s'il attendait que sa voiture soit amenée du parking avec voiturier. Je ne me souviens pas qu'il ait jamais respiré fort ou transpiré. C'était déconcertant pour un récepteur. La plupart des virages sont en position de combat, en posture agressive: enroulés et prêts à frapper. C'est à cela que nous sommes habitués. Ce que je n'ai pas compris alors à propos de Champ, c'est que cette posture détendue lui permettait de frapper à tout moment, de n'importe où, et vous ne l'avez jamais vu venir.

Tout cela était pré-snap. La collecte d'informations. Il a tout pris en compte et l'a appliqué à la phase suivante.

Une fois la balle cassée, ma première secousse en tant que receveur l'a enfermé sur ma route, et peu importe à quel point je pensais déguiser ce que je faisais, il me lisait comme un polygraphe. Mes yeux, mon visage, mes épaules, mes hanches - tous trahissent mes véritables intentions. Si j'avais ce que nous appelions un parcours «aigu», qui est un retour de 12 verges, j'aurais besoin de prendre un effet de levier extérieur, de lui faire croire que j'allais en profondeur, puis de m'arrêter sur un sou et descendre vers la ligne de touche: aigu . Mais contre Champ, ce plan serait foutu dès le début, car il savait après mon tout premier pas que j'essayais d'obtenir un effet de levier extérieur, même si je commençais à l'intérieur, parce que cette sortie intérieure était un mensonge évident. Je ne l'ai pas «vendu» assez bien. Pour les autres coins, oui. Mais pas Champ. Il ne l'achetait pas. Alors il n'a pas pris l'appât. Il n'a jamais pris l'appât. S'il était un poisson-chat, il vivrait jusqu'à 230 ans.

J'ai donc pris un relâchement intérieur et il a gardé son effet de levier extérieur, ce qui m'a forcé à monter sur le terrain et à lui faire croire que j'allais en profondeur, en espérant qu'il commencerait à sprinter avec moi. Si je pouvais obtenir son élan sur le terrain, je pourrais le saper et être ouvert sur la ligne de touche à 10 mètres. Mais encore une fois, je vends une route profonde vers Champ avait de pires chances de succès qu'un prince nigérian vous envoyant un e-mail à propos d'une réserve d'or. Je l'ai presque entendu rire pendant que je creusais dans mes foulées et «faisais semblant» de courir sur le terrain. Parce qu'à ce moment-là, il était trop tard - je lui avais déjà montré ma main. Si j'allais vraiment en profondeur, je n'aurais jamais sorti comme ça; et si j'avais eu une voie de rupture intérieure, j'aurais d'abord défié son effet de levier extérieur au lieu d'essayer de l'appâter à l'intérieur. Donc, il savait ce que je faisais et où je finirais, et j'ai été obligé de suivre ma route condamnée de toute façon, et quand j'ai fait ma coupe à 12 mètres, Champ m'attendait à ma place, et si la balle arrivait à ma façon, c'était tout ce que je pouvais faire pour essayer de briser l'interception.

C'était Champ dans la couverture d'homme à homme. Impossible de tromper. Calme. Imperturbable. Instinctif. Mais ce truc de «Shutdown Corner» n'était qu'une partie de son jeu. Ce qui le rendait spécial, c'était ce qu'il était capable de faire dans la couverture de zone. Quand un cornerback est dans la zone, il doit voir tout le terrain, pas seulement le receveur sur lequel il se trouve. Il doit couvrir une zone. Il doit s'attaquer. Certains de nos virages d'arrêt les plus célèbres préféreraient se retirer plutôt que de faire face à un porteur de ballon en plein champ. Mais Champ n'a pas hésité à affronter les parties les plus difficiles du match. En plus de ses 52 interceptions et 203 ruptures de passes, il a réussi 908 plaqués en carrière, dont 42 sont venus derrière la ligne de mêlée . Une fois qu'il a vu ce qui se passait - et il était généralement le premier à le voir - il l'a attaqué. Je ne pense pas l'avoir jamais vu rater un tacle.

Oh, et il a également joué à l'offensive et aux équipes spéciales.

Il n'a jamais parlé de merde non plus, ce que j'ai apprécié. Peu importe à quel point il nous faisait paraître stupides, il était humble à ce sujet. Et il était incroyablement durable. Alors que nous étions tous aux prises avec des blessures persistantes et des matchs manqués, Champ mettait rarement les pieds dans la salle d'entraînement. La seule saison où il s'est blessé, c'est lorsqu'il a décidé de suivre le programme d'haltérophilie hors saison comme le reste d'entre nous. Son talent était plus grand que le protocole, en d'autres termes, et quand il est venu le rencontrer, cela l'a rendu vulnérable.

En dehors du terrain, il était calme, mais jamais isolé. Ses coéquipiers gravitaient vers lui, de jeunes DB sautant toujours pour essayer de l'impressionner et le faire rire. Comme le parrain, si Champ approuvait, c'était la bénédiction ultime.

Pendant le camp d'entraînement de 2005, Jerry Rice, peut-être le meilleur joueur de football de l'histoire de la NFL, était à son dernier arrêt, essayant de faire de notre équipe de 53 joueurs un receveur de 43 ans. Le concert de Jerry était terminé mais il ne le savait pas encore. Pas avant d'avoir rencontré Champ Bailey. Il n'a fallu que quelques clichés de Champ contre Jerry pour voir que la garde avait changé. Champ étant Champ, il s'assurait de ne pas se frotter. S'assurait de respecter la légende qu'il finirait par rencontrer à Canton, même s'il savait exactement sur quelle route cette légende courait.

Nate Jackson a joué six ans dans la NFL et a écrit deux livres, Slow Getting Up   et  Fantasy Man . Il a cofondé Athletes for CARE , une organisation à but non lucratif qui défend la santé et le bien-être des athlètes. Il vit à LA

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