#BlackGirlsSwimFast: sur Simone Manuel et nager vers la liberté

La médaillée d'or Simone Manuel agite son drapeau national lors de la cérémonie de remise des médailles de la finale du 100 mètres libre féminin aux Jeux olympiques de Rio 2016 à Rio de Janeiro le 11 août 2016. ODD ANDERSEN / AFP / Getty Images

Après leur classement 1-2-3 lors de la finale de natation NCAA 100 2015 , Mark Anthony Neal a tweeté #BlackGirlsSwimFast pour célébrer la magnificence de Lia Neal, Simone Manuel et Natalie Hinds.

Jeudi soir, aux Jeux olympiques de Rio de Janeiro 2016 , il a fallu 52 secondes à Manuel pour nager le plus vite. Et quand elle a touché la première fois à égalité, remportant une médaille d'or olympique avec Penny Oleksiak du Canada dans les finales de natation du 100 mètres, elle a remporté la victoire non seulement pour elle-même, mais pour toute une communauté.

«Cette médaille n'est pas que pour moi», a noté Manuel en larmes . «C'est pour certains des Afro-Américains qui sont venus avant moi. Cette médaille est pour les gens qui viennent derrière moi et qui se lancent dans le sport et, espérons-le, trouvent l'amour et la motivation pour en arriver là.

L'importance de la victoire de Simone Manuel ne repose pas seulement sur une autre médaille d'or pour les États-Unis en natation ou une autre marque dans le décompte des médailles. Son importance transcende même le fait qu'elle est devenue la première - oui, en 2016 - nageuse afro-américaine à remporter une médaille olympique individuelle.

Sa joie et l'importance de sa victoire ne peuvent être comprises en dehors des archives de Jim Crow tachées de sang. Le simple fait de se tenir debout sur les blocs et de sauter à l'eau était un défi en soi pour «l'institution la plus raciste d'Amérique»:  la piscine. Et alors qu'elle écrivait physiquement l'histoire à Rio, elle a nagé symboliquement en amont contre la longue histoire d'exclusion et de violence dans les « eaux contestées » d'Amérique .

Plutôt que d'intégrer des piscines, plutôt que d'ouvrir des espaces de loisirs et de plaisir aux Afro-Américains (et aux Latinos , aux Américains d'origine asiatique et aux Amérindiens), l'Amérique blanche a fermé les piscines publiques dans toute l'Amérique, protégeant un avenir séparé et inégal qui se poursuit aujourd'hui. Le résultat: en 2010, 7 enfants noirs sur 10 ne savaient pas nager . Les enfants noirs sont trois fois plus susceptibles de se noyer que leurs pairs.

La victoire de Manuel n'était pas seulement un triomphe sur cette histoire violente et les inégalités persistantes qui sont à la fois ignorées et normalisées par des arguments racistes sur le  manque de dynamisme des noirs . C'est une victoire pour ceux qui se sont livrés à des sit-in, ceux qui se sont vu refuser l'accès aux piscines, ceux qui ont trouvé la police appelée lorsqu'ils assistaient à des pool parties, et ceux qui se sont battus et ont persévéré dans la natation de compétition.

C'est une victoire pour ces nageurs noirs de compétition à qui on a dit qu'ils ne l'avaient pas, à qui on doutait, à se voir refuser l'accès à des entraîneurs spécialisés et à dire que leurs rêves et leurs passions étaient irréalistes.

C'est une victoire pour Maritza Correia McClendon , qui a été la première femme afro-américaine à faire partie d'une équipe olympique de natation, remportant une médaille d'argent au sein de l'équipe de relais du 400 mètres. C'est pour Lia Neal et la prochaine génération de nageurs noirs.

C'est une victoire pour les nombreuses filles noires qui ont enduré d'être stéréotypées et ridiculisées, qui ont été ridiculisées et critiquées pour être trop préoccupées par leurs cheveux - des facteurs tels que l'accès à la piscine, les finances et les normes de beauté de la suprématie blanche ont été effacés afin de perpétuer le racisme et récits malhonnêtes.

C'est une victoire pour une fille de l'Ohio, qui, en 2010, a appris que les produits chimiques qu'elle utilisait dans ses cheveux rendaient la piscine trouble. Lorsqu'elle est arrivée pour nager pendant le Memorial Day, elle a été confrontée à un panneau portant les mots « Piscine publique, blanche uniquement » accroché à la porte de la piscine du duplex.

C'est une victoire pour les 60 enfants du nord-est de Philadelphie qui en 2009 ont été expulsés du Valley Swim Club parce qu'ils « changeraient le teint… et l'atmosphère du club ».

C'est une victoire pour Takeitha Warner, 13 ans, JaMarcus Warner, 14 ans, JaTavious Warner, 17 ans, Litrelle Stewart, 18 ans, LaDarius Stewart, 17 ans, et Latevin Stewart, 15 ans,  qui s'est noyé en 2010 dans la rivière Rouge en Louisiane . C'est une victoire pour d'innombrables autres jeunes afro-américains qui se noient, et leurs familles, victimes du racisme américain. C'est une victoire pour ces enfants sans nom dont la vie sera sauvée, trouvant l'inspiration et l'opportunité de sauter dans la piscine à la lumière de la victoire de Manuel.

C'est un triomphe pour les jeunes noirs qui, en 2015, ont reçu l'ordre de « retourner dans un logement de la section 8 » après avoir tenté d'assister à une fête à la piscine dans un quartier de McKinney, au Texas. C'est une victoire pour Dajerria Becton , qui a été plaqué et jeté au sol par le policier Eric Casebolt pour avoir simplement essayé de nager.

C'est une médaille d'or partagée par ces militants des droits civiques qui ont risqué leur vie lors de baignades dans les piscines et les plages au cours des années 1960. Dans les années 1960, Robert Hayling , un leader du mouvement des droits civiques de St. Augustine, en Floride, ainsi que des membres du Conseil des jeunes de la NAACP, se sont engagés dans des pataugeoires et des baignades pour protester contre les piscines et les plages réservées aux blancs. Parmi les manifestants se trouvaient JT Johnson, qui est noir, et Al Lingo, qui était blanc , qui ont tous deux sauté dans la piscine du Monson Motor Lodge réservée aux blancs en 1964. James Brock, son propriétaire, a répondu en jetant de l'acide dans la piscine, et la police a répondu en arrêtant les manifestants.

Jeudi soir a été une victoire pour eux et pour d'innombrables autres militants des droits civiques, qui ont exigé la liberté de nager, qui se sont battus pour la liberté de la natation.

La victoire de Simone Manuel est pour tous les parents noirs qui ont appris à nager à leurs enfants, qui ont passé d'innombrables heures et des milliers de dollars au milieu d'une culture du regard et des regards, de l'exclusion et des microagressions. Mark Anthony Neal a écrit à propos de ces sacrifices dans The Undefeated : «Même en tant que parents de la classe moyenne, ma femme et moi avons dû réévaluer nos propres priorités en raison des coûts financiers et sociaux du sport.

C'est une victoire pour tant d'athlètes noires dont les contributions dans l'arène sportive ne sont qu'une note de bas de page dans certains livres d'histoire. Simone Manuel, comme les membres de l'équipe olympique féminine de basket-ball des États-Unis, comme Wyomia Tyus et Serena Williams, ne domine pas seulement sur le terrain de jeu, mais dit aussi: «Les Noirs vivent, c'est important » en dehors de l'arène.

C'est une victoire non seulement sur le passé et la persistance de l'inégalité raciale dans les bassins américains, mais aussi pour l'avenir des filles et des garçons noirs, pour toute une communauté.

C'est une victoire pour la joie noire.

Mais au cœur de cette histoire se trouve juste une fille. Une fille au dynamisme et à la vision intenses. Une fille qui a excellé quand le monde lui a dit qu'elle ne pouvait pas et lui a dit qu'elle ne devrait pas. Une fille qui, même à son heure de gloire, a mis son peuple sur son dos - comme tant de femmes et de filles noires l'ont fait avant elle et le feront après elle.

Donc, si la victoire historique de Manuel a du poids, c'est notre victoire parce que c'est sa victoire.

C'est une victoire pour la liberté.

L'Américaine Simone Manuel célèbre sa médaille d'or lors de la finale du 100 mètres nage libre féminin au jour 6 des Jeux Olympiques de Rio 2016 au Stade olympique de natation le 11 août 2016 à Rio de Janeiro. Adam Pretty / Getty Images

David J. Leonard est professeur agrégé au département d'études critiques sur la culture, le genre et la race à l'Université de l'État de Washington, Pullman. 

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