Apollo 13 est un rappel dramatique pourquoi se précipiter sur la Lune est une erreur

Vue d'artiste d'une mission Artemis, avec un atterrisseur lunaire hypothétique.

Le programme Apollo était une prouesse technologique époustouflante, mais à l'occasion du 50e anniversaire d'Apollo 13, nous nous souvenons des risques énormes encourus et des raisons pour lesquelles les États-Unis ne devraient pas renvoyer les humains sur la Lune à la hâte.

Le pas de géant de Neil Armstrong pour l'humanité reste un accomplissement suprême, mais il a eu un coût. Le 27 janvier 1967, un incendie dans une cabine lors d'une répétition de lancement a entraîné la mort des astronautes de la NASA Gus Grissom, Ed White et Roger Chaffee. La séance d'essais ratée a été surnommée à titre posthume Apollo 1, dans ce qui était un début effroyable pour le programme lunaire.

Avec le recul, ce n'est pas un miracle que ces trois morts aient été les seules directement attribuées au programme Apollo, mais la NASA a dansé sur le fil d'un rasoir perpétuel.

Apollo 11 - la première des six missions réussies sur la Lune - a failli se terminer en catastrophe lorsque le module lunaire Eagle de l'équipage a failli manquer de carburant pendant sa descente. Lors du lancement d'Apollo 12, la fusée Saturn V a été frappée par la foudre , non pas une mais deux fois, provoquant la mise hors ligne temporaire du système de guidage, de navigation et de contrôle embarqué.

Et bien sûr, il y a Apollo 13.

Le 13 avril 1970, alors que les membres de l'équipage d'Apollo 13 Jim Lovell, Fred Haise et Jack Swigert se sont aventurés vers la Lune, un réservoir d'oxygène dans leur module de service a explosé. C'était un «problème», comme Lovell l'a souligné nonchalamment, et il est rapidement devenu évident que la mission avait perdu sa principale source d'oxygène, d'eau et d'électricité. Grâce à l' improvisation héroïque de l'équipage , au soutien des équipes au sol et à une bonne dose de chance, les astronautes sont revenus sur Terre en toute sécurité le 17 avril.

Les missions Apollo avaient pour elles un aspect aile et prière bien défini, mais la mentalité était différente à l'époque, bien sûr, car les États-Unis étaient impliqués dans une course spatiale avec l'Union soviétique. Il y avait un réel sentiment d'urgence dans le programme Apollo, car la prochaine frontière importante était soudainement devenue accessible.

L'équipage d'Apollo 13 est de retour sur Terre.

Ce qui nous amène à aujourd'hui. La course spatiale n'est certainement plus ce qu'elle était, avec des entreprises privées maintenant dans le mélange et des robots effectuant une grande partie de nos voyages dans l'espace pour nous, mais la NASA doit actuellement faire face à un calendrier déraisonnablement agressif pour le retour des humains sur la Lune. En mars 2019, le vice-président Mike Pence, au nom du président Donald Trump, a déclaré à l'agence spatiale qu'elle devait déposer des astronautes américains sur le régolithe lunaire d'ici 2024, et non 2028 comme initialement prévu.

Artemis, comme on appelle ce programme, sera très certainement un travail urgent si l'administration actuelle réussit (pour des raisons qui semblent tout à fait égoïstes: Trump veut du crédit pour un atterrissage sur la Lune). Bien que les voyages dans l'espace soient une entreprise intrinsèquement risquée, Artemis ne devrait pas subir la perte de vies qu'Apollo a subie. Une date limite de 2028 permettrait à la NASA de rendre Artemis aussi sûr - et utile - que possible.

La pseudo-urgence de Trump mettra des vies en danger. Les critiques peuvent affirmer qu'une mission lunaire prépare le terrain pour un voyage en équipage sur Mars, ce qu'elle ferait très certainement, mais nous devons aussi nous demander sérieusement pourquoi nous devons envoyer des humains sur Mars en premier lieu.

Il ne fait aucun doute qu'Artemis sera plus en sécurité qu'Apollo, mais cela ne signifie pas que notre prochain séjour sur la Lune ne sera pas dangereux. De nombreuses technologies prévues pour la prochaine mission, dont une grande partie n'existe pas encore, seront utilisées pour la première fois. Idem pour les protocoles de mission, les procédures et autres. D'une certaine manière, les États-Unis doivent réinventer leur chemin vers la Lune, car aucun humain n'y est allé depuis Apollo 17 en 1972.

Image conceptuelle du vaisseau spatial Orion, qui livrera des astronautes sur la Lune.

Heureusement, il semble que la NASA et ses partenaires du secteur privé aient acquis une faible tolérance au risque.

En mai 2019, par exemple, un test de parachute pour la capsule SpaceX Crew Dragon (qui sera utilisée pour livrer des astronautes à l'ISS, et non à la Lune) a abouti à une maquette du véhicule s'écraser dans le sol à « un vitesse attendue . » La chose intéressante à propos de cet exercice raté est qu'il a été conçu pour tester un scénario déjà non idéal, dans lequel l'un des quatre parachutes n'a pas pu se déployer. Ces tolérances au risque étaient inconnues à l'époque d'Apollo et sont l'une des principales raisons pour lesquelles il faut maintenant si longtemps pour développer des systèmes destinés à l'espace.

Orion, le vaisseau spatial qui transportera les astronautes sur la Lune, subit également de nombreux tests. Plus récemment, le vaisseau spatial a été placé à l'intérieur d'une chambre à vide et soumis à toutes sortes d'indignités, y compris une exposition à des températures extrêmement basses oscillant entre -250 et -200 degrés Fahrenheit, ainsi que des rafales d'interférences électromagnétiques. Orion en tant que concept existe depuis 2004, et diverses versions ont été testées pendant environ une décennie, donc ce n'est pas un atout impulsif.

Les astronautes et les développeurs technologiques ont également accès à des outils dont les équipes Apollo ne pouvaient que rêver. L'Agence spatiale européenne, par exemple, utilise des simulations très détaillées de la mission Apollo 15 à des fins de formation et pour fournir une plate-forme d'essai pour les technologies nouvellement développées. Dans le même temps, les données collectées par Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA et d'autres satellites sont utilisées pour créer des cartes détaillées de la surface lunaire. Cela permettra des systèmes autonomes capables d'éviter les terrains dangereux lors de la recherche de points d'atterrissage appropriés, par exemple.

Ce qui soulève un problème intéressant: notre dépendance croissante aux systèmes autonomes gérés par ordinateur. Comme l'a récemment souligné le journaliste scientifique du New York Times, Kenneth Chang :

En plus de l'accident de Boeing Starliner, il y a l'atterrisseur ExoMars Schiaparelli à considérer, qui s'est écrasé sur la surface martienne en 2016 à cause d'un problème logiciel . La technologie informatique est vitale mais aussi fragile.

Artemis impliquera deux composants clés, le vaisseau spatial Orion susmentionné, qui existe, et le système de lancement spatial (SLS) de la NASA, qui n'existe pas. Il est juste de dire que ne pas avoir la fusée qui vous mènera sur la Lune est une limitation assez importante. Le premier test de SLS n'aura pas lieu avant la moitié arrière de 2021, ce qui est assez proche pour un atterrissage sur la Lune 2024. Cette fusée devait être prête en 2017, et ses nombreux retards représentent un sérieux embarras pour l'agence spatiale américaine.

En passant, les États-Unis n'ont pas été en mesure de lancer indépendamment des astronautes depuis le sol américain depuis le retrait du programme de la navette spatiale en 2011. Pourtant, nous y sommes, à moins de quatre ans d'une mission apparente sur la Lune.

Représentation de l'artiste du lancement de SLS.

Orion et SLS représentent les pièces connues d'Artemis, mais nous ne connaissons pas encore les autres composants importants, notamment l'atterrisseur lunaire Artemis, que la NASA sous-traite à des partenaires privés. Boeing et Blue Origin travaillent actuellement sur leurs conceptions, mais toute solution pour un atterrisseur lunaire à ce stade la réduira de près.

Ressens ça? C'est le travail urgent qu'Apollo nous mordillait les talons - et sans raison valable. Le calendrier accéléré rend plus probable que des solutions plus simples et pas nécessairement plus sûres seront élaborées pour Artemis, avec une fenêtre limitée pour les tests et l'amélioration.

Oh, au cas où vous vous interrogeriez sur le système Lunar Gateway, il a été reporté , il ne sera donc pas disponible pour la première mission Artemis. Un avant-poste permanent en orbite autour de la Lune aurait été pratique, mais le concept présentait une foule de complications et de risques pour la mission, y compris des scénarios d'amarrage et de déploiement délicats et dangereux.

L'une des raisons pour lesquelles la passerelle lunaire a été reportée était liée au coût, ce qui soulève un autre problème majeur, sinon le problème majeur: l'argent.

L'année dernière, la NASA a déclaré qu'elle aurait besoin de 25 milliards de dollars supplémentaires au cours des 5 prochaines années pour réaliser Artemis d'ici 2024, ce qui représente 4 à 5 milliards de dollars supplémentaires à son budget annuel. Il n'est pas immédiatement clair si le Congrès cédera ces fonds, surtout sans raison rationnelle pour l'accélération du calendrier.

Et c'était avant la pandémie de covid-19, qui est sur le point de plonger le monde dans une récession majeure, sinon une dépression. Quoi qu'il en soit, le Congrès a déjà déclaré qu'il préférerait voir Artémis se produire en 2028 et atterrir des humains sur Mars d'ici 2033.

Une mission sur la Lune d'ici 2024 semble de plus en plus improbable chaque jour qui passe. Si cela devait arriver à cette date prévue, la NASA foulera à nouveau le territoire d'Apollo 13.

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