À quel point les chiens sont-ils stupides, vraiment?

Nous avons tendance à nous émerveiller des capacités de nos compagnons canins, mais avouons-le: les chiens sont des bêtes de base qui dépendent des humains pour à peu près tout. Donc, au lieu de célébrer sans critique ces bons garçons et filles pendant la semaine du chien de Gizmodo, explorons toutes les choses qu'ils craignent.

Je suis en fait une personne énorme de chien, donc cela ne me procure aucune joie de faire cela - d'exposer les chiens pour les créatures idiotes qu'ils sont vraiment. Tous ceux qui ont côtoyé des chiens savent qu'ils peuvent être brillants à un moment et complètement stupides le lendemain.

Bien sûr, comme je déprécie l'intelligence des chiens, ce que je fais vraiment, c'est comparer les chiens aux humains en termes de capacités cognitives, ce qui est évidemment une chose très intéressante à faire. Les scientifiques ont tendance à éviter cette erreur et à comparer plutôt les chiens domestiques à des créatures similaires, telles que les loups ou les dingos. Si des comparaisons avec les humains doivent être faites, les scientifiques limiteront cela aux nourrissons et aux tout-petits, ce qui sert de sorte de bâton de mesure pour évaluer le développement humain, comme l'a expliqué Stephen Lea, professeur de psychologie à l'Université d'Exeter et spécialiste des chiens. à Gizmodo.

«Le processus de domestication a radicalement modifié l'intelligence des chiens, ce que nous appelons« l'hypothèse de la domestication »», a déclaré Lea à Gizmodo. Les comparaisons de différents types de chiens - tels que les chiens de travail, de compagnie, de rue et de refuge - aux loups et créatures similaires ont tendance à être plus utiles pour les scientifiques, a-t-il déclaré.

En effet, il existe des variations considérables parmi les chiens, car leur comportement peut être influencé par la race, la socialisation, les expériences de vie, etc. Surtout, cependant, les chiens sont vraiment bons pour être des chiens, y compris des trucs comme jouer à la recherche, aboyer contre les voisins, garder des moutons, moucher pour des collations et, surtout, fournir de la compagnie. Il n'y a littéralement aucune raison pour eux d'être plus humains en ce qui concerne leur intelligence, même si nous projetons parfois à tort plus d'intelligence sur eux qu'ils ne le méritent.

«Les chiens sont très bons dans ce pour quoi ils sont élevés - ils sont excellents pour faire ces choses et, dans certains cas, même meilleurs que d'autres espèces que nous pensons intelligentes, comme les chimpanzés et les bonobos», Zachary Silver, doctorant du Comparative Cognitive Lab de l'Université de Yale, a déclaré à Gizmodo. «Mais dès que nous sortons de ce domaine, nous constatons de nombreux échecs cognitifs, notamment un manque de flexibilité et de sophistication cognitive.»

Et cela nous ramène à exposer des domaines dans lesquels l'intelligence du chien fait quelque peu défaut. Ce n'est pas par hasard que ces carences, pour ainsi dire, ne sont pas des choses que nous exigeons ou attendons des chiens, ce qui explique probablement pourquoi elles ne se sont jamais développées ou sont éliminées en raison de la reproduction.

Un domaine dans lequel les chiens semblent avoir du mal est le sentiment de conscience de soi. Les humains, les grands singes et même les dauphins peuvent reconnaître leur reflet dans le miroir, ce qui est un test classique de conscience de soi. Les chiens sont terribles dans ce domaine, ignorant leur reflet ou pensant que c'est un autre chien.

Cela dit, c'est un test très visuel, et les chiens ne sont pas des créatures visuelles. En fait, ils sentent le monde plus que toute autre chose. Conscient de cela, Alexandra Horowitz, psychologue au Barnard College, a mené une expérience dans laquelle l'odeur de l'urine a remplacé le miroir. Les résultats ont montré que les chiens présentaient une réponse accrue à l'odeur de leur propre urine par rapport à l'urine d'autres chiens, ce qu'Horowitz a interprété comme une forme de reconnaissance de soi. Pas un résultat extrêmement convaincant, mais un résultat néanmoins.

Les propriétaires de chiens parlent souvent à leurs animaux de compagnie et affirment même qu'ils sont compris par leurs compagnons canins. S'adressant à Gizmodo, Daphna Buchsbaum, professeur de psychologie à l'Université de Toronto, a déclaré que «les chiens peuvent relier les noms aux objets plus que les autres animaux», mais en ce qui concerne la capacité à comprendre des phrases complètes et la grammaire, «pas tellement».

En effet, les chiens peuvent posséder un vocabulaire remarquable, notamment Chaser , un border collie qui reconnaît 1000 mots. C'est la grammaire et l'enchaînement de plusieurs mots qui posent un problème pour les chiens. Pourtant, ils nous donnent souvent l'impression de comprendre.

«Les chiens sont très sensibles à nos communications et à nos émotions, et parfois ils savent si bien lire ce que nous voulons qu'ils peuvent vraiment avoir l'air de nous comprendre, et il semble qu'ils comprennent les nuances de ce que nous sommes. en disant, »Angie Johnston, psychologue au Boston College, a déclaré à Gizmodo.

Johnston a souligné un exemple notoire connu sous le nom de Clever Hans - un cheval qui semblait faire de l'arithmétique en piétinant son sabot, mais en réalité était très bon pour lire les indices sociaux du public. Les gens doivent «garder à l'esprit l'idée de Clever Hans», a déclaré Johnston. «Nous devons tenir compte du fait que les chiens peuvent nous lire - ils le simulent jusqu'à ce qu'ils réussissent.»

Silver a déclaré qu'il était important que les chiens réagissent à ce que nous voulons qu'ils fassent, "mais une représentation du langage n'est pas nécessairement importante pour eux."

Nous avons élevé toutes sortes de traits chez les chiens, il est donc difficile de savoir quelles caractéristiques ont été conservées chez les loups et lesquelles sont le résultat de nous. Un exemple puissant d'une capacité acquise grâce aux pouvoirs de sélection artificielle est la capacité de comprendre les gestes humains, tels que pointer ou suivre le regard d'un propriétaire au loin. Les loups ne peuvent pas faire cela, pas plus que de nombreux animaux supposés intelligents tels que les chimpanzés. Ce trait, semble-t-il, est quelque chose que nous avons élevé chez les chiens.

Mais comme Silver l'a souligné, ils sont moins flexibles que les humains pour suivre des indices visuels plus abstraits. La recherche montre que les chiens peuvent être alertés d'un objet caché, comme une friandise cachée par une tasse renversée, en pointant du doigt, mais il n'en va pas de même si l'expérimentateur secoue la coupe cible avec une ficelle. Les chiens «sont très mauvais dans cette version» de l'expérience, a déclaré Silver, qui a déclaré que les enfants humains de 2 ans comprennent le concept. Pour les chiens, cependant, c'est un saut de logique qu'ils ne peuvent tout simplement pas faire, même si la réponse nous semble simple.

Les chiens sont terribles pour résoudre des problèmes, dans ce qui ne peut être décrit que comme la version canine de l'impuissance acquise.

«À quelle fréquence votre chien a-t-il un problème que vous voulez qu'il résolve lui-même?» demanda Buchsbaum.

Bon point, car la réponse à cette question est fondamentalement jamais.

«La domestication a supprimé certaines capacités innées de leurs versions plus sauvages. Dans leur vie, la solution est de regarder l'humain. Comment obtenez-vous de la nourriture? Comment franchissez-vous la porte? L'humain le fait. Dans un certain sens, c'est la bonne réponse, mais dans un autre sens, c'est le résultat du fait qu'ils n'ont pas besoin de comprendre ces choses », a-t-elle déclaré à Gizmodo.

Naturellement, il y aura des valeurs aberrantes à la norme, car certains chiens, soit en raison de leur race, de leur formation ou d'autres facteurs, sont plus capables que d'autres, mais pour la plupart, ils ont tendance à avoir des difficultés lorsqu'ils sont confrontés à des complications.

En l'absence d'aide humaine, les chiens deviennent facilement vexés dans certaines situations, en particulier lorsqu'ils sont confrontés à un problème statique. Lea a souligné le problème classique du détour, dans lequel un objet visible du désir, comme une friandise, est bloqué par une obstruction, comme une clôture ou une porte vitrée. Les chiens sont généralement déconcertés par ce problème particulier, et ils essaient de traverser l'obstacle "quand tout ce qu'ils avaient à faire était de contourner le bord de la barrière pour y accéder facilement", a déclaré Lea à Gizmodo. Les chiens «ont tendance à être capturés par le proximal» et «ont tendance à opter pour des réponses qui sont physiquement proches sans voir la structure de la situation, ce qui les amène à faire la mauvaise réponse.» Lea a déclaré que les chiens peuvent apprendre à éviter ces erreurs, mais il n'est pas clair s'ils peuvent généraliser en dehors de contextes familiers ou comprendre le principe de base.

Surtout, la capacité à résoudre des tâches complexes n'est pas exclusive aux humains. Les corvidés, une famille d'oiseaux qui comprend des corbeaux, affichent une capacité étrange à résoudre des énigmes et à naviguer dans des scénarios complexes , à planifier à l'avance et même à créer et utiliser des outils . La nécessité évolutive a fait émerger ces traits chez les oiseaux, mais on ne peut pas en dire autant des chiens.

Fait intéressant, les chiens des refuges font mieux que les chiens de compagnie pour ce qui est de résoudre les problèmes, selon Lea. Les chiens de compagnie «se tournent simplement vers leurs propriétaires, alors que les chiens de refuge n'attendent pas de l'aide des humains», a-t-il déclaré. Ainsi, alors que de nombreuses limitations cognitives chez les chiens sont génétiquement câblées, certains comportements sont appris.

Les chiens et les dingos partagent un ancêtre commun, mais les dingos, une espèce qui est revenue dans la nature après une brève période de domestication, passent moins de temps à explorer leur environnement, comme la recherche de nourriture, que les chiens. Mais comme Johnston l'a expliqué, les chiens sont beaucoup moins productifs que les dingos pendant leur période d'exploration. Parfois, «les chiens peuvent être si sociables que cela devient un obstacle à la résolution de problèmes», dit-elle.

Les chiens sont également mauvais pour coopérer les uns avec les autres, a ajouté Johnston. En effet, comme le montrent les recherches de 2017, lorsqu'ils travaillent sur un puzzle complexe qui pourrait être résolu avec des efforts mutuels, un chien essaiera de résoudre l'énigme, tandis que l'autre chien se tiendra simplement debout et regardera. Ils «ne sont pas doués pour intégrer leurs actions», a déclaré Johnston, ce qui est intéressant, car ils sont vraiment doués pour coopérer avec les humains. C'est comme si les chiens avaient «perdu la capacité de faire des choses les uns avec les autres», a-t-elle dit, mais il est possible que les chiens essaient simplement d'éviter les conflits.

En plus de projeter des capacités linguistiques sur nos chiens, nous projetons également des capacités émotionnelles sur eux. L'exemple classique est ce regard supposément coupable quand ils ont fait quelque chose de mal, comme déchirer les ordures ou faire caca dans la maison. Cela semblerait indiquer une forme d'intelligence émotionnelle, parmi d'autres traits complexes liés à l'émotion, mais les chiens ne sont probablement pas aussi sophistiqués que nous le prétendons souvent.

«Il est possible qu'ils éprouvent de la culpabilité, mais ce que nous les appelons être coupables n'est pas qu'ils soient coupables», a déclaré Buchsbaum.

Une étude révélatrice de 2015 a montré que les propriétaires, lorsqu'ils pensaient que leur chien était désobéissant, étaient plus susceptibles d'interpréter un regard coupable sur leurs animaux de compagnie. Comme l'a dit Buchsbaum, «le facteur déterminant de la culpabilité est de savoir si le propriétaire se sent coupable». Ce que les propriétaires de chiens interprètent comme un regard coupable peut en fait être des comportements d'apaisement, a-t-elle déclaré. Ils réagissent simplement à la situation, comme le mépris verbal et le langage corporel du propriétaire.

«Ils sont vraiment doués pour créer des expressions que nous interprétons comme étant compréhensifs», a déclaré Johnston.

Les chiens donneront parfois l'impression d'être jaloux, une constatation qui a été corroborée il y a deux ans dans une expérience d' IRMf qui a apparemment documenté la jalousie dans le cerveau canin. Mais Silver, avec sa collègue Laurie Santos, également de Yale, est parvenue à une conclusion différente en disant :

Lors d'une conversation avec Gizmodo, Silver a déclaré qu'il était «difficile de poser des questions sur des concepts de haut niveau», tels que les émotions, car les chiens «ne peuvent pas communiquer verbalement avec nous», a-t-il déclaré. «Nous pouvons en être victimes et en déduire un comportement.»

Les chiens, selon Buchsbaum, peuvent comprendre les quantités, au moins dans une certaine mesure. En ce qui concerne les nombres, cela nécessiterait à la fois un sens abstrait des nombres et un langage pour décrire et cartographier ces nombres, a-t-elle déclaré. Il n'est pas clair que le cerveau canin puisse gérer l'une ou l'autre de ces choses. Les chiens peuvent être sensibles aux ratios, tels que la différence entre 10 choses et 100 choses, et ils peuvent comparer des quantités relatives, mais ils ne peuvent pas compter les nombres, ni effectuer des additions et des soustractions exactes, a expliqué Buchsbaum.

Silver a déclaré que les mathématiques n'étaient pas quelque chose dont les chiens aient jamais eu besoin dans un foyer humain, car cela n'a jamais été important pour leur survie aux côtés des humains. Les chiens «n'ont pas vraiment besoin de faire la distinction entre des quantités de trois ou quatre», dit-il.

La recherche montre que certains animaux possèdent des capacités numériques, notamment les gorilles, les singes, les lémuriens, les dauphins et certains oiseaux. Certains insectes peuvent également compter, comme les fourmis et même les abeilles . Ce sont des formes de comptage super rudimentaires, bien sûr, et certainement rien qui se rapproche de la numératie au niveau humain.

Sur le sujet de la pensée abstraite, Buchsbaum a déclaré que les preuves ne permettent toujours pas de savoir si les chiens peuvent penser à des choses qui ne sont pas concrètes, comme imaginer une friandise spécifique ou penser aux friandises pour chiens en général. Ce n'est pas non plus clair, dit-elle, s'ils peuvent penser à des choses conceptuelles, comme la liberté, les règles, etc.

"Cela reste une question ouverte dans la cognition humaine", a déclaré Buchsbaum, "à savoir si vous pouvez penser à des choses sans langage, et à quel point ces choses [concepts et pensées abstraits] sont étroitement liés au langage."

Il est amusant de souligner les déficiences cognitives des chiens, mais pour les scientifiques, ces observations peuvent donner un aperçu des effets de la domestication. Cela dit, les chiens sont vraiment bons pour être des chiens et il n'est pas nécessaire qu'ils adoptent une intelligence semblable à celle des humains, du moins dans certains domaines. Les chiens savent suivre nos signaux, s'engager dans des tâches de coopération avec nous et fournir de la compagnie.

«Pour les sortir de ce moule, ce n'est pas une si bonne idée», a déclaré Silver.

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